Le Japon lance un fonds universitaire pour stimuler l’innovation

Pendant près de trois décennies, depuis l’effondrement de sa “bulle” économique des années 1980, le Japon s’est inquiété – tant au niveau du secteur public que du secteur privé – de son pouvoir d’innovation déclinant. L’urgence des avertissements, cependant, n’a pas souvent semblé se traduire par une action directe.

Mais cela peut changer. Ce printemps, le Japon a officiellement lancé son premier fonds de dotation national pour les universités – un géant de 10 milliards de yens (82 milliards de dollars) qui est le plus grand de ce type au monde et, selon ceux qui sont désormais chargés de le gérer, une reconnaissance claire que le pays doit prendre plus au sérieux la compétitivité innovante.

La création du fonds, ainsi que les projets de création d’une “université d’excellence”, font partie d’un certain nombre d’efforts construits autour de l’idée que le Japon a désespérément besoin de créer un environnement financier, structurel et réglementaire propice à l’innovation. Et, selon un argument répété dans différentes branches du gouvernement, cela devrait viser à résoudre les problèmes auxquels le Japon, en tant que société qui vieillit le plus rapidement au monde, est confronté.

Le fonds fait partie d’une approche à deux volets du Japon qui implique à la fois un soutien aux start-ups et un soutien public plus ciblé à la recherche fondamentale qui sous-tend un pays innovant. Il aura pour objectif d’apporter un soutien financier à la recherche par le retour annuel sur son investissement.

Masakazu Kita, directeur des investissements du nouveau fonds, explique que la question sera de savoir comment les universités réagiront au soutien fourni.

« J’aimerais voir dans quelle mesure l’université équilibre les trois piliers de la croissance des entreprises, de la recherche avancée et du renforcement de la gouvernance. Les gens craignent souvent que la recherche ne soit négligée si trop d’accent est mis sur les affaires », dit-il. “Le but du fonds est de construire des universités de recherche qui peuvent être compétitives dans le monde.”

En avril, JPX, la société à l’origine de la Bourse de Tokyo, a introduit la plus grande réorganisation des marchés boursiers japonais depuis de nombreuses décennies – une rationalisation de l’échange qui, entre autres changements visant à améliorer l’image mondiale de Tokyo pour les investisseurs, facilite la tâche du capital-risque identifier et miser sur l’innovation japonaise.

Réorganisation : les changements de JPX devraient permettre aux investisseurs de miser plus facilement sur l’innovation japonaise © Toru Hanai/Bloomberg

Ces développements font suite aux inquiétudes répétées des leaders technologiques concernant les effets à long terme du déclin démographique, des décennies économiques dites « perdues » et d’autres obstacles structurels à la compétitivité – et de la manière dont tout cela a affecté l’innovation japonaise.

Parmi les voix figuraient Shuji Nakamura, l’inventeur de la LED bleue, qui a quitté le Japon pour les États-Unis, frustré par la façon dont les entreprises japonaises n’ont pas récompensé les inventeurs. Les départements de recherche japonais, a-t-il dit un jour au FT, étaient des centres de «lavage de cerveau» qui convainquaient les inventeurs qu’ils ne méritaient pas une plus grande reconnaissance financière pour leur travail.

Mais le contrepoids était une base industrielle peuplée d’entreprises telles que Nidec et Fanuc qui restaient capables d’attirer les meilleurs talents pour générer des produits compétitifs à l’échelle mondiale, et un système éducatif produisant toujours des innovateurs compétitifs.

En ce qui concerne d’autres mesures de l’innovation, le Japon a également pu souligner les nombreuses décennies où il s’était classé soit au sommet, soit près du sommet, du classement mondial des dépôts annuels de brevets – alors même que la Chine et la Corée du Sud montaient de plus en plus haut.

Au cours de la première année de la pandémie, le Japon a maintenu sa position de troisième plus grand déposant au monde, avec 288 472 demandes. Lorsque l’attention des investisseurs s’est tournée vers d’autres mesures, telles que l’activité de capital-risque et le nombre de start-ups réussies, le Japon a pu affirmer que son modèle commercial avait tendance à garder ces éléments en interne dans les grandes entreprises – et donc moins visibles.

Plus récemment, cependant, la confiance dans cet argument a fortement chuté. L’innovation dans le monde se concentre de plus en plus sur des domaines extérieurs à l’expertise traditionnelle du Japon, ce qui a poussé le pays à l’action. Il s’agit notamment de l’intelligence artificielle, de la technologie financière, de la biotechnologie et, en particulier, de l’innovation axée sur les logiciels où la Chine et les États-Unis ont pris une énorme avance.

Même si les investissements dans les start-ups japonaises sont passés d’un peu moins de 2 milliards de dollars en 2015 à environ trois fois plus qu’en 2019, le Japon a produit nettement moins de start-ups « licornes », soit 1 milliard de dollars, que les États-Unis.

À la lumière de ces changements dans l’environnement concurrentiel, un rapport très influent, publié en mars 2020 par l’Organisation japonaise du commerce extérieur (Jetro), appelait à des efforts toujours plus concertés pour créer de l’innovation et accélérer le développement de produits, afin d’améliorer la compétitivité des entreprises japonaises.

“Il sera difficile d’y parvenir si les entreprises continuent simplement de s’appuyer sur leurs propres ressources commerciales sous forme de technologies et de ressources humaines, ainsi que sur le modèle commercial traditionnel”, prévient le rapport.

Les entreprises japonaises devront faire un usage plus proactif des ressources externes, a-t-il soutenu, car l’environnement traditionnel, dans lequel les entreprises ont évolué via une pyramide d’innovation tout au long de la chaîne d’approvisionnement, est secoué par le changement.

Le document de Jetro a souligné un certain nombre de projets innovants en cours de planification, mais l’un des changements pratiques les plus importants concernait le système fiscal, pour encourager les entreprises japonaises qui ont traditionnellement accumulé des liquidités à les détourner vers des start-ups.

Le nouveau système, qui est entré en vigueur au cours de l’exercice clos en mars 2021, offre aux entreprises et aux sociétés de capital-risque une importante déduction fiscale sur les investissements dans des sociétés à risque non cotées de moins de 10 ans.

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