Pourquoi les prix de l’essence restent élevés même si les prix du pétrole brut chutent

Lorsque le prix du pétrole brut a atteint de nouveaux sommets début mars avec l’invasion russe de l’Ukraine, les prix à la pompe à essence ont suivi. Ils ont grimpé de 17 % en un peu plus d’une semaine.

Mais lorsque les prix du brut ont baissé – ils sont maintenant en baisse de plus de 20 % par rapport à leur sommet de mars – les prix à la pompe ont quelque peu diminué mais sont restés élevés.

Ce modèle est si courant, en particulier avec les prix de l’essence, que les économistes lui donnent un petit nom : des fusées et des plumes. Lorsque les prix du brut augmentent, les prix à la pompe ont tendance à monter comme une fusée. Mais lorsque les prix du brut chutent, les prix à la pompe ont tendance à descendre doucement, comme une plume.

Ce phénomène largement documenté aide à expliquer pourquoi l’essence est restée obstinément chère alors même que le brut devient moins cher, et pourquoi les stations-service ont tendance à empocher de plus gros bénéfices lorsque les prix baissent que lorsqu’ils augmentent.

Les économistes et les décideurs proposent une myriade de raisons expliquant ce qui alimente les fusées et allège les plumes, de la cupidité des entreprises à la collusion, mais la force la plus puissante peut simplement être l’intérêt des consommateurs.

Les conducteurs achètent plus prudemment – ​​et obligent les stations à se faire concurrence – lorsque les prix augmentent, a déclaré Matthew Lewis, économiste et expert en prix de l’essence de Clemson.

Lorsque les conducteurs s’arrêtent à une station-service et voient un prix plus élevé que prévu, ils pensent qu’ils peuvent obtenir un meilleur prix ailleurs, a déclaré Lewis. Ils ne réalisent pas que les prix au comptant de West Texas Intermediate font grimper les prix de l’essence partout, alors ils vérifieront les prix de quelques autres stations avant de pomper.

Mais si cette même personne s’arrête et voit un prix plus bas que prévu, elle supposera probablement qu’elle fait une bonne affaire – elle n’a aucune idée que les prix du brut baissent encore plus que le prix qu’elle paie. Ils pompent le gaz immédiatement, aucune recherche nécessaire.

Cette tendance est confirmée par l’analyse de Lewis du trafic Internet vers la plate-forme de comparaison de prix GasBuddy, publiée dans le Journal of Industrial Economics. Les gens affluent vers le site lorsque les prix augmentent mais l’ignorent pratiquement lorsqu’ils baissent.

Avec des prix à la pompe maintenant à 4,11 $, soit près du double de leur moyenne de 2020 d’environ 2,18 $ le gallon, et à des sommets sans précédent (avant de tenir compte de l’inflation), les Américains sont exceptionnellement sensibles aux variations de prix. Lorsque les prix de l’essence sont beaucoup plus élevés que ce que les conducteurs ont payé récemment, les conducteurs sont plus susceptibles de réduire sur la conduite et la chasse à de meilleurs prix, selon des recherches supplémentaires menées par Lewis et ses collaborateurs.

De l’autre côté de la transaction, les stations ont tendance à réaliser l’essentiel de leurs bénéfices lorsque les prix chutent comme une plume. Lorsque les prix montent en flèche, les propriétaires de stations gagnent moins et peuvent perdre de l’argent dans l’environnement hyperconcurrentiel engendré par l’essence chère.

En moyenne, les stations ont bénéficié de marges bénéficiaires bien plus élevées en 2020 lorsque les prix étaient inférieurs à ceux de 2022, les prix atteignant des niveaux record. Au plus fort des fermetures pandémiques en 2020, les clients n’achetaient pas beaucoup d’essence, mais les stations empochaient 87 cents pour chaque 2,07 gallons de dollars d’essence sans plomb vendue, selon les données fournies au Washington Post par l’Oil Price Information Service (OPIS), une société du Dow Jones.

Lorsque les prix ont grimpé en flèche début mars, les stations ne gagnaient que 35 cents le gallon. Au cours de la semaine la plus récente, alors que les prix du brut continuaient de baisser, les stations empochaient 55 cents le gallon avant la main-d’œuvre et les autres dépenses, selon OPIS. C’était de loin leur meilleur profit depuis le début de la pandémie.

De nombreuses stations de quartier achètent de l’essence en gros une fois tous les trois à cinq jours, a déclaré Patrick De Haan, responsable de l’analyse pétrolière chez GasBuddy. Lorsque les prix augmentent rapidement, les stations qui remplissent leurs réservoirs en premier sont touchées par les prix élevés, mais elles ne peuvent pas répercuter cela sur les clients car un concurrent de l’autre côté de la rue peut avoir quelques jours d’approvisionnement au prix plus ancien.

En conséquence, de nombreuses stations perdent de l’argent sur les ventes d’essence à mesure que les prix augmentent. S’ils augmentaient les prix avant leurs concurrents, ils perdraient des légions de clients nouvellement soucieux des prix – des clients qui entrent également dans le dépanneur et achètent des Slim Jims et des boissons énergisantes à marge élevée. Il faut quelques jours aux stations pour répercuter leurs coûts plus élevés, a déclaré De Haan.

“Après environ le troisième ou le quatrième jour, les stations commencent à faire avancer les fortes augmentations”, a déclaré De Haan. « Pendant ce temps, cela signifie qu’ils sont sous l’eau depuis 72 à 96 heures. Les gares sont donc en retard. Ils perdent leur maillot.

Les stations peuvent compenser ces pertes en étant lentes à baisser les prix à la pompe à mesure que les prix du brut baissent. Et si les prix baissent suffisamment, les stations peuvent faire des ravages.

“Le plus grand mythe est que les détaillants adorent quand le prix augmente, car ils gagnent tellement d’argent”, a déclaré Tom Kloza, responsable mondial de l’analyse énergétique chez OPIS. “La réalité est qu’ils adorent quand le prix s’effondre.”

Lorsque les prix du brut chutent, les prix à la pompe peuvent être soutenus par une “collusion tacite”, a déclaré Lewis, de Clemson. Cela semble louche, mais c’est un processus tout à fait légal dans lequel les propriétaires de stations – sans communiquer entre eux par d’autres moyens que les panneaux de prix au-dessus de leurs pompes – réalisent indépendamment qu’ils bénéficieront tous si les prix restent élevés, donc personne ne veut être le d’abord pour les baisser.

« Soyons honnêtes », a déclaré De Haan, « les stations-service sont une entreprise à but lucratif. Ils ne cherchent pas à se mettre en faillite en perdant de l’argent à la hausse puis à se tirer une balle dans le pied en baissant trop vite leur prix à la baisse.

Mais si les détaillants ne gagnent pas d’argent lorsque les prix augmentent, qui le fait ? Les économistes disent que même si les raffineurs peuvent voir des avantages temporaires, ils sont pressés par les mêmes forces qui écrasent les marges bénéficiaires des détaillants. Donc, en fin de compte, tout revient aux entreprises et aux pays qui extraient réellement le pétrole.

“Quiconque produit du pétrole gagne des tonnes d’argent en ce moment”, a déclaré Severin Borenstein, économiste à l’Université de Californie à Berkeley, parrain de la recherche sur les fusées et les plumes. “Cela ne signifie pas que les producteurs de pétrole font quoi que ce soit d’anticoncurrentiel”, a-t-il précisé plus tard, “juste qu’ils sont les heureux bénéficiaires d’un marché perturbé qui fait monter le prix du marché bien au-dessus de leurs coûts de production”.

Lorsque l’industrie pétrolière a de la chance et que les prix augmentent, les dirigeants en récoltent les bénéfices, selon une analyse de l’Energy Journal sur les salaires de 78 sociétés énergétiques américaines par l’économiste de l’Université du Michigan Catherine Hausman et l’économiste de l’UC Berkeley Lucas Davis.

Les dirigeants ont tendance à obtenir des augmentations substantielles lorsque les prix du pétrole grimpent, même si les prix sont généralement déterminés par des forces géopolitiques et d’autres facteurs indépendants de leur volonté, a déclaré Hausman. Et lorsque les prix baissent, la rémunération des dirigeants ne bouge pas.

Outre les producteurs de pétrole et les dirigeants, les sociétés de cartes de crédit pourraient être les principaux bénéficiaires des prix élevés du pétrole, a déclaré Kloza. Ils prennent un pourcentage de tout ce que le client paie à la pompe, de sorte que leur réduction monte en flèche parallèlement aux prix de l’essence, mais ils n’ont pas à investir de temps ou de ressources supplémentaires dans la transaction.

Dans quelques semaines ou quelques mois, les prix de l’essence rattraperont les prix à la pompe alors que les stations-service font baisser les prix les unes des autres dans une bataille lente et régulière pour les clients. Mais même si les prix du brut chutent, ils restent relativement élevés en termes historiques, ce qui rend peu probable que les prix à la pompe tombent aux niveaux d’avant la pandémie dans un avenir proche, selon les experts.

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