Un marché du crédit défie le ralentissement des transactions pour se diriger vers une année record de fusions et acquisitions

(Bloomberg) – Une partie du marché mondial du crédit défie la guerre, l’inflation et les craintes de récession pour établir un nouveau record de fusions et acquisitions. Et ses revendeurs ne semblent pas encore finis.

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La frénésie d’achat porte sur les obligations de prêt garanties, le marché de 1 billion de dollars qui achète des prêts à effet de levier et les reconditionne en obligations à risques variables. Carlyle Group Inc. a attrapé CBAM Partners de Todd Boehly le mois dernier pour devenir le plus grand gestionnaire de CLO, tandis que Blue Owl Capital Inc. a acheté Wellfleet Credit Partners en avril pour lancer une entrée dans l’espace.

Les dernières semaines ont vu pas moins de cinq acquisitions de magasins de crédit alternatifs américains spécialisés dans les CLO ou les bundles de véhicules titrisés. C’est le plus jamais enregistré à cette époque dans le calendrier et rivalise avec le record d’une année entière depuis au moins 2010, selon les recherches de Citigroup Inc. L’Europe rejoint la tendance avec deux fusions à ce jour.

« Plus c’est gros, mieux c’est pour les CLO. L’échelle compte », a déclaré Mark Jenkins, responsable du crédit mondial chez Carlyle.

Le rythme record des transactions serait impressionnant dans n’importe quel environnement. Mais cela contraste fortement avec le reste du paysage des fusions et acquisitions, qui a connu une baisse de plus de 9 % cette année, la volatilité accrue et l’incertitude croissante freinant l’activité dans le monde entier.

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La vague d’accaparement des CLO montre à quel point les rendements plus élevés observés dans les placements de crédit alternatifs sont devenus populaires. Il est impératif que les gestionnaires de fonds s’agrandissent et proposent davantage d’offres, en particulier à taux variable, alors que la Réserve fédérale et les autres banques centrales se préparent à ce qui devrait être le cycle de hausse des taux le plus prononcé depuis des décennies.

Les prêts à effet de levier et les CLO paient un écart fixe sur un taux de référence, et sont donc l’un des rares investissements financiers de taille qui offrent une certaine protection contre la hausse des taux.

“Le principal moteur a été la consolidation dans le domaine du crédit alternatif”, a déclaré Jim O’Brien, PDG de Napier Park Global Capital, qui a récemment annoncé une vente à First Eagle Investment Management. “Il est motivé à la fois par les investisseurs institutionnels qui cherchent de manière plus agressive à investir dans des produits de crédit alternatifs à rendement plus élevé et par les investisseurs de détail qui entrent dans l’espace du crédit alternatif.”

Que commencer

La vague de fusions et acquisitions ne fait peut-être que commencer. Les vendeurs potentiels peuvent envisager un retrait lucratif ou le confort de faire partie de plus grandes tenues.

Parmi les acquéreurs potentiels, le magasin de crédit Investcorp a fait part de son désir d’acheter un gestionnaire de CLO et faisait partie des prétendants à CBAM. BNY Credit a mis en vente son bras d’investissement de crédit Alcentra, qui a suscité l’intérêt de géants du capital-investissement KKR & Co, a rapporté Bloomberg.

“Nous nous attendons à voir davantage de consolidation de gestionnaires de CLO à l’échelle mondiale”, ont déclaré les analystes de Citigroup dans un récent rapport dirigé par Maggie Wang, citant une concurrence intense comme facteur.

Les offres semblent venir avec des étiquettes de prix élevées. Carlyle a accepté d’acheter CBAM pour 787 millions de dollars, une valorisation riche d’environ 13 fois une mesure des revenus d’honoraires, selon une personne proche du dossier, qui a demandé à ne pas être nommée car elle n’est pas autorisée à parler publiquement.

Plus grand, mieux ?

Pour certains comme Blue Owl, la stratégie consiste simplement à entrer dans le jeu. Le spécialiste du crédit privé n’était pas présent sur le soi-disant marché BSL pour les CLO de prêts largement syndiqués, qui achètent des prêts et produisent des obligations, un domaine qui a doublé de taille depuis 2015. Plutôt que de construire en interne, les fusions et acquisitions leur ont permis de monter en puissance rapidement pour mieux rivaliser, selon Jerry Devito, directeur général de Blue Owl.

“Étant donné que nous nous concentrons sur le crédit privé et que nous sommes souvent en concurrence avec le marché BSL, il peut être un avantage stratégique d’avoir une plate-forme interne et une capacité qui se trouve sur le marché syndiqué tous les jours, voyant tous les nouveaux problèmes, voyant les tendances dans le marché », a déclaré Devito. “Nous surveillons tout cela, mais d’un point de vue différent.”

La croissance est importante pour les CLO, car les gestionnaires qui augmentent les actifs ont tendance à faire mieux que leurs pairs en termes de performance de la dette et des actions, a déclaré Wang de Citigroup.

Même pour les gestionnaires qui étendent rapidement leur empreinte, une telle croissance peut s’accompagner de dépenses considérables. La perspective d’emprunter pour se développer a alimenté la décision de Napier de se vendre, selon le PDG de l’entreprise, O’Brien.

« À un moment donné, nous allions devoir élargir notre distribution et notre base de produits pour rester compétitifs », a déclaré O’Brien. “Il est devenu clair dans notre vision sur deux à trois ans que nous allions devoir emprunter pour nous développer ou faire partie d’une acquisition qui avait du sens pour Napier Park et nos investisseurs.”

Mais certains investisseurs craignent que plus gros ne soit pas nécessairement meilleur. Lorsque les managers qui ont bien performé sont court-circuités pour des marques mieux reconnues, cela fausse le marché. Et ceux qui détiennent des avoirs massifs peuvent ne pas être aussi sélectifs lors de l’achat d’actifs, selon l’argument.

“Je m’attends à davantage de fusions”, a déclaré Andrew Lennox, gestionnaire de portefeuille principal chez Federated Hermes, qui investit dans les CLO. «Ils ont besoin d’échelle pour avoir des relations avec les banques et obtenir des allocations. Mais nous prenons soin de filtrer les gestionnaires qui sont si grands qu’ils achètent simplement le marché des prêts à effet de levier. L’échelle n’est pas la clé de voûte de la sélection des gestionnaires de CLO. »

Ces accords peuvent venir avec plus que de simples CLO. Napier a également une présence importante dans le crédit opportuniste et les investissements tels que la location d’équipement. La filiale d’Equitable Holdings, AllianceBernstein, obtiendra les CLO de CarVal Investors ainsi qu’un important portefeuille d’actifs de crédit privés allant de la dette en difficulté, des positions sur les marchés émergents et des actifs réels comme les avions, les navires et les droits gaziers – et elle élargit également sa portée géographique en dehors du NOUS

Pour CarVal, cela profite également de l’accès à un coût du capital inférieur et de la capacité de conserver plus d’actifs plutôt que de devoir les vendre, a déclaré Lucas Detor, directeur général de l’entreprise.

(Ajoute la citation de Blue Owl au paragraphe 13)

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