Jack Higgins, l’écolier «inutile» de Belfast qui a écrit The Eagle Has Landed, décède à 92 ans

Jack Higgins, l’auteur de dizaines de romans d’aventure à succès, notamment The Eagle Has Landed, un conte extrêmement populaire sur une bande de commandos allemands qui infiltrent la Grande-Bretagne pour tenter de kidnapper le Premier ministre Winston Churchill pendant la Seconde Guerre mondiale, est décédé samedi à son maison sur l’île de Jersey dans la Manche. Il avait 92 ans.

Sa mort a été annoncée sur Twitter par la division britannique de HarperCollins, qui n’en a pas précisé la cause. Mettant en vedette des hommes armés irlandais, des espions et des assassins internationaux, des contrebandiers et d’autres protagonistes colorés, y compris des femmes magnifiques, les romans de Higgins se sont vendus à environ 250 millions d’exemplaires dans le monde et ont été traduits dans environ 55 langues.

De 1959, date de publication de son premier livre, jusqu’au milieu des années 1970, il se construit progressivement une base de fans et gagne le respect de certains critiques avec ses marmites. “Higgins a une bonne oreille pour le dialogue, gère ses scènes d’amour sans mièvrerie et est bien informé sur la politique méditerranéenne”, a écrit Newgate Callendar dans le New York Times après Night Judgment at Sinos, à propos d’une tentative de libération d’un prisonnier d’un pénitencier insulaire, a été publié par Hodder & Stoughton de Grande-Bretagne en 1970.

Peu de temps après, Higgins a trouvé une inspiration pour le livre qui le propulserait dans la stratosphère des écrivains à succès commercial. “Tous ceux avec qui j’ai eu affaire dans l’édition pensaient que c’était une mauvaise idée”, se souvient l’auteur dans une interview de 1987 avec United Press International. Il se souvient de ce qu’un responsable de l’édition britannique lui a dit : « Qui diable va être intéressé par un groupe d’Allemands qui kidnappent Winston Churchill ? Vous n’avez pas de héros. Le public ne s’y intéressera jamais. »

Un jeune Higgins, qui avait été baptisé presbytérien mais avait des parents catholiques, était parfois battu dans les rues par des voyous des deux côtés de la division religieuse.

Le public s’y est mis. The Eagle Has Landed s’est vendu à plus de 50 millions d’exemplaires, selon certaines estimations, depuis sa première publication en 1975 par Collins de Londres et Holt, Rinehart et Winston aux États-Unis. Comme plusieurs autres romans de Higgins, il a été adapté pour un film mettant en vedette Michael Caine, Donald Sutherland et Robert Duvall.

Sous divers pseudonymes, Higgins a écrit le genre d’histoires facilement – certains diraient trop facilement – rejetées par les professeurs d’anglais tweedy. Mais ils ont offert aux lecteurs une évasion de la vie quotidienne. Les histoires étaient aussi une évasion pour l’auteur, une façon de “se créer un monde différent”, comme il l’a dit dans une interview en 2000 avec The Belfast Telegraph. Et il y a eu des moments, surtout au début de sa vie, où l’écrivain a dû aspirer à un monde différent. Jack Higgins, James Graham, Martin Fallon et Hugh Marlowe étaient tous des pseudonymes d’Henry Patterson, né le 27 juillet 1929 à Newcastle upon Tyne, dans le nord de l’Angleterre, d’un constructeur naval, Henry Patterson, et de sa femme, Henrietta. (Le père et le fils sont tous les deux passés par Harry.)

Le mariage des parents a rapidement échoué et la mère a emmené son fils en bas âge dans sa ville natale de Belfast et est devenue serveuse. L’enfant, qui avait été baptisé en tant que presbytérien mais avait des parents catholiques, était parfois battu dans les rues par des voyous des deux côtés de la division religieuse. À une occasion, un tramway dans lequel il circulait a essuyé des tirs à la carabine de militants catholiques.

Plus tard, lorsque sa mère a déménagé dans le Yorkshire et s’est remariée, il a enduré le dédain de son beau-père. “Il m’en veut toujours d’avoir fait partie de l’accord”, a-t-il déclaré dans l’interview de 2000 avec le journal de Belfast. “Je me souviens qu’il m’a dit : ‘Tu ne vaudras jamais grand-chose, tu es inutile.'”

L’auteur a choisi le pseudonyme, Jack Higgins, du nom d’un grand-oncle qui avait été un homme armé avec des militants protestants à Belfast

Le garçon était un élève pauvre et a reçu une fois neuf coups sur le dos pour avoir lancé des boules de neige sur l’horloge de l’école. A 15 ans, il fuit l’ennui de la classe. Après une série de petits boulots, il rejoignit l’armée britannique, où il découvrit qu’il pouvait tirer avec une carabine de manière très précise (à l’aide de lunettes) et qu’il était en fait très intelligent. Les tests ont mis son QI à 147, ce qui est considéré comme très doué.

“L’armée m’a donné une idée de ce dont j’étais capable”, a-t-il déclaré des années plus tard. Il quitte l’armée et rebondit de boulot en boulot – commis, dresseur de chapiteau de cirque, chauffeur de tramway, chauffeur de camion, ouvrier d’usine, vendeur de cigarettes – avant de décider de s’installer. “Je suis tombé sur un de mes amis dans le parc, et il a dit qu’il allait être enseignant”, a déclaré Higgins à The Evening Standard en 2001. “Cela m’a fait penser que je pourrais peut-être en être un aussi.” Il entre donc au Leeds Training College, travaille la nuit dans un bureau de poste pour payer ses frais de scolarité et obtient un certificat d’enseignement en 1958. À la fin de cette année-là, il épouse Amy Hewitt, une étudiante. L’année suivante, son premier roman, Sad Wind From the Sea, une aventure se déroulant en Chine, est publié sous le nom de Harry Patterson. Il avait des ventes modestes. À ce moment-là, l’échec ponctuel en classe avait mûri intellectuellement. J’ai enseigné l’histoire au lycée à Leeds, en Angleterre. Il a obtenu un diplôme en psychologie sociale et en sociologie de l’Université de Londres en 1962 et, pendant la décennie suivante, il a été enseignant et tuteur dans plusieurs collèges.

Le modeste succès de ses premiers ouvrages le convainquit qu’il devait écrire beaucoup de livres s’il voulait vivre décemment en tant qu’auteur, et qu’il devait probablement utiliser plusieurs noms. Dans les années 1960, les premiers romans de Jack Higgins sont publiés. (L’auteur a choisi le pseudonyme après un grand-oncle qui avait été un homme armé avec des militants protestants à Belfast.)

“Quoi que ce soit qui compose un livre de ‘Jack Higgins’, ce n’est pas comme ce que font les autres”

Higgins a été piqué alors que ses collègues universitaires se moquaient de ses thrillers. Il a donc écrit un roman “sérieux”, A Phoenix in the Blood, sur les préjugés raciaux en Grande-Bretagne. Lorsque le livre a été publié par Barrie & Rockliff de Grande-Bretagne en 1964, il a reçu “des critiques terriblement bonnes” de la part des intellectuels qui méprisaient son travail ultérieur, se souvient Higgins. Mais il ne s’est vendu qu’à 1 600 exemplaires. Non content d’être respecté par les professeurs mais ignoré par l’Everyman, il se remet à écrire des polars, travaillant généralement avec un stylo et une tablette. Un certain nombre de ses livres avaient des thèmes irlandais, notamment The Savage Day et The Eye of the Storm.

Après le succès spectaculaire de The Eagle Has Landed, Higgins est devenu un résident de Jersey pour échapper aux impôts sur le revenu élevés en Grande-Bretagne.

Son premier mariage a pris fin en 1984 et il a imputé la rupture, au moins en partie, à sa renommée. “Une fois que vous vous êtes lancé dans le voyage du succès, les autres n’ont plus le choix. Tout change, et ils sont entraînés – la femme, les enfants », a-t-il déclaré dans l’interview de 1987 avec UPI. “Soudain, vous n’êtes plus la même personne.”

Les survivants incluent sa deuxième épouse, Denise; un fils, Sean; et trois filles, Sarah, Ruth et Hannah de son premier mariage.

Higgins a parfois noté avec ironie que si ses opinions sur les questions littéraires étaient souvent recherchées alors qu’il était enseignant, elles étaient moins demandées après qu’il soit devenu un écrivain riche. Mais il avait le sens de sa propre valeur. “Je ne prétends pas être Charles Dickens ou quoi que ce soit”, a-t-il déclaré dans l’interview de 2000 avec The Belfast Telegraph. “Mais quoi que je fasse, quoi que ce soit qui compose un livre de ‘Jack Higgins’, ce n’est pas comme ce que font les autres.” – Cet article est initialement paru dans New York Times

Leave a Comment