Le Sri Lanka fait défaut sur sa dette extérieure dans un contexte de crise économique et humanitaire

COLOMBO, Sri Lanka – Le Sri Lanka a annoncé mardi qu’il suspendrait les paiements de sa dette extérieure, une étape qui souligne la crise à laquelle est confronté un gouvernement qui lutte pour contenir la flambée de l’inflation, des manifestations à grande échelle et une catastrophe humanitaire potentiellement imminente sur une île de 22 millions de personnes.

Bien que cette annonce marque le premier défaut de paiement du Sri Lanka depuis son indépendance en 1948, cette décision est de plus en plus attendue par les marchés internationaux, en particulier ces derniers mois, alors que le pays avait du mal à importer du carburant, de la nourriture et même des médicaments alors que ses réserves de devises étrangères diminuaient. De la capitale côtière, Colombo, aux hauts plateaux du centre, des dizaines de milliers de manifestants en colère sont descendus dans la rue pendant des semaines pour exiger la démission du président Gotabaya Rajapaksa, dont la famille a maintenu une emprise de fer sur la politique de l’île pendant une grande partie du passé. déclin.

Le gouvernement Rajapaksa – dirigé par Gotabaya Rajapaksa et son frère, le Premier ministre Mahinda Rajapaksa – cherche à obtenir un renflouement du Fonds monétaire international lors d’une réunion à Washington prévue la semaine prochaine. Son équipe économique, récemment remaniée sous la pression publique croissante, a déclaré qu’elle prenait des mesures, notamment en augmentant les taux d’intérêt et en dévaluant la roupie sri-lankaise, pour convaincre les créanciers internationaux que le Sri Lanka sera en mesure de reprendre les paiements s’il a le temps de contenir la crise économique. .

La dette extérieure du Sri Lanka s’élève à 51 milliards de dollars et il y a environ 7 milliards de dollars de paiements dus cette année. De nombreux économistes internationaux, y compris ceux du FMI, ont exhorté le Sri Lanka à négocier avec ses créanciers – y compris la Banque asiatique de développement, le Japon, la Chine et des détenteurs privés tels que BlackRock – pour suspendre les paiements et donner la priorité à la stabilisation du pays.

“Les effets de la pandémie de Covid-19 et les retombées des hostilités en Ukraine ont tellement érodé la situation budgétaire du Sri Lanka que la poursuite des obligations de service normal est devenue impossible”, a déclaré le ministère des Finances dans un communiqué. “Le gouvernement a pris des mesures extraordinaires pour éviter de recourir à ces mesures, mais il est maintenant évident que tout nouveau retard infligeant des dommages permanents risque d’affecter l’économie du Sri Lanka.”

Murtaza Jafferjee, chef du groupe de réflexion indépendant Advocata à Colombo, a déclaré que le gouvernement Rajapaksa avait été “dans le déni” pendant des années alors que l’économie du pays déclinait.

Rajapaksa a annoncé de fortes réductions d’impôts – une promesse faite lors de sa campagne de 2019 – tandis que le déficit commercial du Sri Lanka a plongé ces dernières années alors que le tourisme, une source cruciale de devises étrangères, s’est évaporé pendant la pandémie de coronavirus. Alors que les réserves de dollars du Sri Lanka se sont asséchées et que l’inflation a commencé à mordre, les habitants ont supporté le poids d’une hausse de 30% des prix des denrées alimentaires et des files d’attente dans les stations-service qui durent des heures chaque jour. Ces derniers jours, certains responsables ont mis en garde contre la possibilité d’une faim de masse.

Le peuple sri-lankais “a fait des sacrifices jusqu’à ce que nous manquions complètement de réserves et nous avons dû le faire”, a déclaré Jafferjee. « Les gens sont dans un état lamentable.

Le seul réconfort, a ajouté Jafferjee, était que Rajapaksa a récemment installé “une équipe économique plus décisive qui jette littéralement l’évier de la cuisine sur le problème”.

Rajapaksa, dont le jeune frère Basil était auparavant ministre des Finances, a secoué son cabinet le 4 avril et nommé trois économistes formés à une équipe consultative sur l’économie trois jours plus tard. Le gouvernement a également annoncé récemment des mesures telles que la forte hausse des taux d’intérêt et la réduction des dépenses publiques.

Dans une interview avant l’annonce du défaut de paiement, Ali Sabry, le ministre des Finances nommé par Rajapaksa le 4 avril pour remplacer son frère, a déclaré qu’il ne croyait pas que le Sri Lanka serait confronté à des pénuries massives de nourriture et de médicaments et que le gouvernement était en pourparlers avec des partenaires multilatéraux. institutions telles que l’Organisation mondiale de la santé, ainsi que des pays voisins comme l’Inde, sur les fournitures d’urgence en cas de crise.

Sabry a déclaré qu’il négociait avec des prêteurs internationaux et des gouvernements étrangers pour retarder le paiement de la dette et offrir une aide matérielle en cas de pénurie de nourriture ou de médicaments, et a ajouté qu’il était convaincu que le pays ne tomberait pas en chute libre. « Il n’est dans l’intérêt de personne que la situation au Sri Lanka se détériore davantage », a-t-il déclaré.

Pourtant, les mesures prises par le gouvernement ces derniers jours n’ont pas apaisé les politiciens de l’opposition, qui exigent que les pouvoirs présidentiels de Rajapaksa soient dépouillés – ou que lui et les membres de sa famille, qui maintiennent une majorité de partisans au Parlement, quittent complètement la scène politique. L’impasse a conduit à une incertitude quant à savoir qui pourrait diriger le Sri Lanka à l’avenir, ce qui pourrait perturber les prêteurs internationaux à un moment où le Sri Lanka cherche à projeter la stabilité, selon les observateurs politiques et économiques.

Dans une allocution télévisée lundi soir, Mahinda Rajapaksa, le numéro 2 du pays, a exhorté les citoyens à rester « patients » et a déclaré que la famille Rajapaksa était prête à « supporter » la fureur du public. Connu comme un homme fort qui, en tant que président en 2009, a mis fin à une guerre civile de plusieurs décennies en écrasant impitoyablement un mouvement séparatiste ethnique tamoul, Mahinda Rajapaksa n’a signalé aucune intention de démissionner, mais il a émis une note tolérante en promettant qu’il le ferait. ne pas réprimer les manifestants tant qu’ils ne “harcèlent” pas ses forces de sécurité.

“Rappelez-vous qu’aujourd’hui, vous marchez dans les rues sans craindre l’oppression tout en manifestant, parce que ces héros de guerre ont sacrifié leur vie pour vous sauver ce pays”, a-t-il déclaré en exhortant les citoyens à rentrer chez eux. “Amis, chaque seconde où vous manifestez dans les rues, notre pays perd des opportunités de recevoir des dollars potentiels.”

On ne sait pas si son appel aura un effet. Pendant des jours, des manifestants ont campé 24 heures sur 24 devant le bureau du président dans le centre de Colombo, scandant et brandissant des pancartes exigeant que la famille Rajapaksa «rentre chez elle» et rende l’argent qu’elle aurait volé au peuple sri-lankais.

Samedi, le front de mer s’est gonflé de professionnels principalement urbains exprimant leur frustration. Parmi les manifestants se trouvait Ray Anthony, 64 ans, qui a déclaré qu’il avait à peine réussi à survivre avec 100 dollars par mois en servant du thé dans une entreprise de technologie avant de perdre son emploi l’année dernière.

Alors que les prix des denrées alimentaires ont grimpé en flèche, il a renoncé à manger de la viande et des noix de coco. À mesure que le prix du carburant augmentait, il a renoncé à cuisiner au gaz et cherche plutôt du bois de chauffage.

“Avant la crise, je pouvais me débrouiller”, a-t-il déclaré. “Aujourd’hui, je suis perdu.”

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