Sommes-nous prêts pour le prochain grand tsunami méditerranéen ?

La Méditerranée vue par un autre satellite de la NASA. Crédit: Éric Gaba (Sting)Capture d’écran de NASA World Wind (retouchée). Domaine public

La mer Méditerranée chevauche deux plaques tectoniques et est bordée de grandes villes. Nous devons prendre au sérieux la menace du tsunami, affirme Matthew Blackett, maître de conférences dans une université britannique.

Par Matthieu Blacket

Près d’un siècle s’est écoulé depuis le dernier tsunami majeur d’Europe, une vague de 13 mètres provoquée par un tremblement de terre au large de la Sicile qui a fait environ 2 000 morts. Parfois, les tsunamis en Méditerranée peuvent être encore plus destructeurs – une grande éruption volcanique sur l’île de Théra (Santorin) il y a environ 3500 ans a généré une vague qui a décimé toute une civilisation, les Minoens, et a peut-être conduit à la légende de l’Atlantide.

Des millions de personnes supplémentaires vivent le long du littoral méditerranéen ces jours-ci, bien sûr, et les volcans et les tremblements de terre ne sont allés nulle part. En effet, une nouvelle étude publiée dans la revue Ocean Science suggère que même un tremblement de terre modéré dans l’est de la Méditerranée pourrait déclencher un tsunami susceptible d’affecter une grande partie des 130 millions de personnes qui vivent sur son littoral.

Les tsunamis dévastateurs qui ont frappé l’Indonésie et les pays voisins en 2004 et le Japon en 2011 ont été un signal d’alarme. Depuis le début du siècle, 177 tsunamis ont été enregistrés et parmi ceux-ci, quatre se sont produits dans le bassin méditerranéen. Ces quatre personnes étaient toutes relativement petites et pas une n’est morte. Mais l’histoire – et la sismologie – suggèrent que des vagues plus destructrices sont inévitables. Sommes-nous prêts pour le “grand” ?

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Raz-de-marée en Méditerranée

La Méditerranée est finalement sujette à une activité tectonique (et volcanique) en raison de la collision de la plaque africaine dans la partie occidentale de la plaque eurasienne. Depuis environ 65 millions d’années, cette collision s’est poursuivie, produisant les Alpes, qui continuent de croître, et fermant la mer de Téthys qui séparait autrefois les deux continents.

Aujourd’hui, la mer Méditerranée est le vestige de la Téthys et elle aussi se rétrécit à mesure que la plaque africaine continue de se déplacer vers le nord à environ 2,5 cm par an. La frontière entre ces plaques n’est cependant pas claire et, par conséquent, la région méditerranéenne est sillonnée de lignes de faille actives et ce sont celles-ci, ainsi que les mouvements des plaques, qui créent un cadre tectonique complexe et produisent le risque sismique de la région. .

mer Méditerranée
L’arc hellénique, un des points où la plaque africaine se heurte à l’Europe. MIkenorton/NASA/CC BY-SA 4.0

De manière significative cependant, la tectonique de la région n’est pas du tout similaire à celle de l’Indonésie ou du Japon. Dans les océans Pacifique et Indien, le risque tectonique résulte en grande partie de la subduction, où une plaque est entraînée sous une autre. Les grands tremblements de terre sont fréquents aux limites de la subduction et entraînent souvent un déplacement massif au fond de l’océan, ce qui génère de très grands tsunamis.

Bien qu’il existe des zones de subduction en Méditerranée, l’échelle est beaucoup plus petite, ce qui signifie moins de déplacements et des tsunamis plus petits. Les scientifiques ont en fait suggéré que le tsunami de 1908 en Sicile n’était pas du tout le résultat direct d’un déplacement, mais plutôt le résultat d’un glissement de terrain généré par un tremblement de terre sur le fond marin.

Des millions à risque

Souvent, ce n’est pas la taille d’un tsunami (ou d’ailleurs un aléa naturel) qui entraîne la dévastation humaine, mais plutôt là où elle se concentre. En 1958, par exemple, le plus grand tsunami jamais enregistré a frappé la baie de Lituya en Alaska. La vague de 30 mètres de haut était suffisamment puissante pour parcourir plus de 500 mètres sur les flancs de la vallée mais, compte tenu de l’éloignement, seules cinq personnes ont été tuées. En revanche, le tsunami indonésien de 2004 a atteint environ 24 m à certains endroits, mais en frappant dans une région densément peuplée, l’impact humain était inimaginable.

Dans cette optique, les tsunamis en Méditerranée représentent un risque important. Environ 130 millions de personnes vivent sur le littoral, souvent dans de grandes villes : Barcelone et Alger à l’ouest (chacune avec une population de 1,6 m), Naples et Tripoli dans la région centrale (chacune 1 m) et Alexandrie (4 m) et Tel Aviv ( 400 000) à l’est.

Le risque est encore aggravé par le fait que la Méditerranée est relativement petite et fermée, ce qui signifie que tout tsunami pourrait se propager dans tout le bassin. Les délais d’avertissement, essentiels pour minimiser les pertes humaines, seraient également réduits. Les impacts économiques pourraient également être importants, la Méditerranée abritant de grands centres industriels et ports.

Que fait-on ?

On ne peut pas faire grand-chose contre l’aléa lui-même – l’activité sismique et volcanique ne peut être ni prévenue ni prédite (avec précision). Cependant, il existe des mesures qui peuvent, et dans certains cas ont été prises, pour réduire l’impact potentiel des tsunamis en Méditerranée.

Suite au tsunami indonésien de 2004, l’UNESCO a mis en place (prenez une profonde respiration) le Groupe de coordination intergouvernemental pour le système d’alerte précoce et d’atténuation des tsunamis dans l’Atlantique du Nord-Est, la Méditerranée et les mers adjacentes (ICG/NEAMTWS). Ce groupe est chargé de surveiller l’activité sismique, le niveau de la mer et d’autres données pertinentes, et de diffuser des avertissements si nécessaire. De tels avertissements ont sauvé de nombreuses vies au Japon en 2011.

Le développement de systèmes d’alerte précoce progresse, mais la disponibilité pratique et généralisée de ces alertes est probablement encore loin. Compte tenu de cela, l’éducation des communautés vulnérables est essentielle afin qu’elles puissent identifier les signes avant-coureurs et agir en conséquence.

Malheureusement, il faudra peut-être un grand tsunami dévastateur en Méditerranée avant que les avertissements et les défenses ne soient pris au sérieux. Nous ne pouvons qu’espérer que la vague, lorsqu’elle arrivera, ne sera pas aussi destructrice qu’elle pourrait l’être.

Matthew Blackett est un Maître de conférences en géographie physique et risques naturels, Université de Coventry. Cet article a été publié dans The Conversation et est republié sous une licence Creative Commons.

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