Tuyaux refoulés, cours puantes : le changement climatique détruit les fosses septiques

Lewis Lawrence aime se référer à la péninsule côtière moyenne de Virginie comme souffrant d’un problème de « chaussettes détrempées ». Les inondations sont si persistantes que les gens ne peuvent souvent pas se promener sans se mouiller les pieds.

Pendant deux décennies, Lawrence, directeur exécutif du Middle Peninsula Planning District, a vu les effets de ce problème s’aggraver, passant de l’arrière-cour dans la salle de bain alors que la montée des eaux et l’intensification des pluies rendent les fosses septiques souterraines inefficaces et malodorantes, car les eaux usées malsaines refluent dans les maisons.

Les entreprises locales, a-t-il dit, appellent la péninsule du Milieu la «capitale de la réparation septique de la côte Est». “C’est tout ce que vous devez savoir”, a-t-il ajouté. “Et ça ne fera qu’empirer.”

Alors que le changement climatique s’intensifie, les défaillances septiques apparaissent comme un problème épineux pour les gouvernements locaux. Pendant des décennies, tirer la chasse d’eau et faire disparaître les eaux usées était une commodité qui ne justifiait pas une seconde réflexion. Plus maintenant. De Miami au Minnesota, les systèmes septiques sont défaillants, ce qui menace la propreté de l’eau, les écosystèmes et la santé publique.

Environ 20% des ménages américains dépendent d’une fosse septique, selon l’Environmental Protection Agency. De nombreux systèmes sont regroupés dans des zones côtières qui connaissent une élévation relative du niveau de la mer, notamment autour de Boston et de New York. Près de la moitié des foyers de la Nouvelle-Angleterre en dépendent. La Floride héberge 2,6 millions de systèmes. Sur les 120 000 du comté de Miami-Dade, plus de la moitié d’entre eux ne fonctionnent pas correctement à un moment donné de l’année, contribuant à alimenter la prolifération mortelle d’algues dans la baie de Biscayne, qui abrite le seul parc national sous-marin du pays. Le coût de conversion de ces systèmes en une centrale d’égouts serait de plus de 4 milliards de dollars.

La question est complexe, fusionnant des thèmes climatiques communs. Les solutions coûtent cher, au-delà de la capacité des localités à les financer. Les normes d’autorisation qui ont été créées lorsque les précipitations et l’élévation du niveau de la mer étaient relativement constantes sont devenues inadéquates. Les personnes à faible revenu et défavorisées qui se sont installées dans des zones aux sols pauvres susceptibles de compromettre les systèmes sont touchées de manière disproportionnée. Les exigences d’entretien sont fragmentaires à l’échelle nationale. Et s’il est clair que les défaillances septiques augmentent, l’ampleur du problème reste insaisissable car les données, en particulier pour les systèmes vieillissants les plus vulnérables, sont difficiles à compiler.

“Les défis vont être immenses”, a déclaré Scott Pippin, avocat et chercheur à l’Institut des systèmes d’infrastructure résilients de l’Université de Géorgie, qui a étudié le problème le long de la côte de l’État. « Les conditions changent. Ils deviennent de plus en plus difficiles pour la fonctionnalité des systèmes. Pour ce qui est de l’analyse complexe et à grande échelle du problème, nous n’en avons pas vraiment une bonne idée maintenant. Mais à l’avenir, vous pouvez vous attendre à ce que cela devienne plus important.

Le travail de Pippin en Géorgie est l’une des nombreuses études menées par des États du New Hampshire à l’Alabama confrontés aux effets des défaillances des systèmes septiques. Le ministère de l’Environnement, des Grands Lacs et de l’Énergie du Michigan estime que 24 % des 1,37 million de fosses septiques de l’État sont défaillantes et contaminent les eaux souterraines. Un projet financé par la National Oceanic and Atmospheric Administration examine les impacts potentiels à plus long terme du changement climatique sur les systèmes septiques des Carolines. La Virginie a créé un groupe de travail sur les politiques d’infrastructure des eaux usées pour résoudre le problème.

Un porte-parole de l’EPA a déclaré que l’agence n’avait pas de rapport sur le problème septique, mais a noté que l’élévation du niveau de la mer, la modification des nappes phréatiques, les changements de précipitations et l’augmentation de la température peuvent entraîner la défaillance des systèmes. Le projet de loi sur les infrastructures adopté l’année dernière prévoit 150 millions de dollars pour remplacer ou réparer les systèmes à l’échelle nationale.

Pendant un siècle, les systèmes septiques conventionnels ont été une solution peu coûteuse pour les eaux usées. Ils fonctionnent en enterrant un réservoir qui recueille les eaux usées des éviers, des toilettes, des douches et des machines à laver, retenant les solides tandis que le liquide s’infiltre à travers quelques pieds de sol filtrant, où les microbes et autres processus biologiques éliminent les bactéries nocives.

Lorsque cela ne se produit pas, les bactéries et les parasites des déchets humains se déversent dans les réserves d’eau potable ou les eaux récréatives, créant un problème de santé publique. L’azote et le phosphore, également un sous-produit des déchets, polluent les eaux, créant des zones appauvries en oxygène dans les rivières et le long de la côte, fermant les récoltes de coquillages et tuant les poissons.

Pendant des décennies, les systèmes septiques ont été conçus en supposant que les niveaux d’eau souterraine resteraient statiques. Ce n’est plus vrai. “Les systèmes qui étaient autorisés il y a 40 ou 50 ans et qui répondaient aux critères à l’époque ne le seraient plus”, a déclaré Charles Humphrey, chercheur à l’Université de Caroline de l’Est qui étudie la dynamique des eaux souterraines. Dans le comté de Dare en Caroline du Nord, qui comprend des destinations des Outer Banks telles que Nags Head et Rodanthe, les niveaux des eaux souterraines sont un pied plus élevés que dans les années 1980.

Cela signifie qu’il n’y a pas assez de séparation entre la fosse septique et les eaux souterraines pour filtrer les polluants. La menace n’est pas seulement le long des côtes. Des tempêtes plus intenses déversant des pouces de pluie en quelques heures trempent le sol à l’intérieur des terres, compromettant les systèmes pendant des semaines. Trop peu de précipitations est également un problème. Le manque de neige isolante précoce dans le Midwest, attribué au changement climatique, fait descendre la ligne de gel, gelant les champs de drainage et provoquant des défaillances.

La Géorgie a passé des années à créer une base de données complète des systèmes septiques, le seul État à en avoir complété une. « Tout le monde veut passer à une solution : comment construire une nouvelle infrastructure pour l’avenir ? Mais je pense que l’histoire est vraiment la valeur d’investir dans les données et dans cette recherche préliminaire pour faire des investissements intelligents et des décisions judicieuses », a déclaré Pippin.

Alors que la péninsule moyenne de Virginie a un problème de chaussettes détrempées, le comté de Miami-Dade a un problème de substratum calcaire poreux. Le sol sous ses 2,7 millions d’habitants du sud de la Floride permet aux effluents des fosses septiques d’atteindre les eaux souterraines, un problème intensifié par le changement climatique.

Selon une étude, environ la moitié des 120 000 fosses septiques de la région ont été endommagées pendant les tempêtes ou les années humides. Environ 9 000 sont vulnérables à la compromission ou à l’échec dans les conditions actuelles. Ce nombre devrait passer à 13 500 d’ici 2040. La solution consiste à connecter les propriétés à un système d’égout central, en commençant par les zones les plus menacées. Jusqu’à présent, le comté utilise 100 millions de dollars du plan de sauvetage américain pour commencer à convertir les maisons en égouts et 126 millions de dollars supplémentaires pour convertir 1 000 fosses septiques commerciales. Le plan est d’étendre les égouts aux 9 000 propriétés les plus vulnérables d’ici cinq à 10 ans, si le financement peut être obtenu.

La connexion coûtera entre 5 000 $ et 20 000 $. La mairesse du comté de Miami-Dade, Daniella Levine Cava, a déclaré que le comté recherchait des fonds pour aider les propriétaires à revenu faible et modéré.

“Ce qui est en jeu?” elle a demandé. « Je suis assis dans mon bureau au 29e étage et je regarde par la fenêtre la magnifique baie. C’est notre force vitale. Sans une baie propre, nous n’avons pas de tourisme. Nous n’avons pas la santé. Nous n’avons pas d’industrie maritime. C’est la bouée de sauvetage, le moteur économique.

Le coût décrit par Levine Cava peut constituer un obstacle pour les communautés à faible revenu. Dans l’arrondissement de Chuckatuck dans le Suffolk, une ville tentaculaire du sud-est de la Virginie, les résidents âgés, pour la plupart noirs, du quartier d’Oakland ont subi des défaillances septiques répétées ces dernières années. Ils accusent la combinaison d’un nouveau développement d’augmenter le ruissellement des eaux pluviales et d’un échec de la ville à entretenir les fossés emportant l’eau.

Lorsque Roosevelt Jones, 81 ans, a emménagé dans le quartier en 1961, il a utilisé une dépendance. Peu de temps après, j’ai installé une fosse septique. Mais ces dernières années, son système et d’autres dans le quartier ont de plus en plus échoué, refoulant dans les éviers et les toilettes. Au cours de l’hiver 2020, Jones, qui vit dans son chalet de 1 300 pieds carrés depuis 1961, a dû vider son réservoir quatre fois à 350 $ chacun. “La normale, c’est tous les cinq ans”, a-t-il déclaré. “Quand nous recevons une mauvaise pluie, ça va inonder ma fosse septique.”

Lorsque ses toilettes se remplissent d’eaux usées, Jones, qui a pris sa retraite d’un poste de contrôle de la qualité pour un entrepôt mais qui travaille toujours comme gardien, se glisse dans une église où il nettoie la route.

Après que la ville a fait passer un pipeline dans leur quartier pour fournir un service d’égout à un développement de plus de 100 maisons en amont avec des prix commençant à 300 000 $, les résidents ont eu la possibilité de se connecter au système. Mais cela a eu un coût – environ 7 000 $ ou plus par maison. Beaucoup dans le village ont un revenu fixe. Le prix était trop élevé. Seuls 33 des 75 propriétaires ont voté, dont 18 en faveur d’un raccordement à l’égout. “Beaucoup de gens les ont eus [the petitions] et a fini par les jeter », a déclaré Jones.

Sur la basse péninsule moyenne de Virginie, entourée sur trois côtés par la baie de Chesapeake, la rivière Rappahannock et la rivière York, Lawrence a eu un aperçu des effets du changement climatique et des défis posés aux systèmes septiques. Ne pas résoudre le problème, a-t-il dit, pourrait anéantir des décennies de progrès environnementaux.

“Vous êtes assis sur tout le travail des 30 dernières années pour nettoyer la baie de Chesapeake”, a-t-il déclaré. Un ou deux bons ouragans détruiront cela parce que chaque maison résidentielle deviendra une friche industrielle parce que leur fosse septique est juste là, pleine de mauvaises choses.

Peu de temps après que Lawrence ait commencé au district de planification en 1997, l’Assemblée générale a approuvé des systèmes septiques alternatifs en plus des systèmes conventionnels alimentés par gravité. Ils sont conçus pour avoir un traitement secondaire qui purifie les eaux usées avant de les rejeter dans le sol.

Maintenant, même ces systèmes alternatifs échouent. Pourquoi? Ils ne gèrent pas bien les inondations et les inondations se produisent souvent dans la péninsule moyenne.

La réglementation des eaux usées pour les fosses septiques n’a pas été révisée depuis des décennies dans les États. La Virginie a mis à jour les exigences il y a 20 ans, a déclaré Lance Gregory, directeur de la division des services d’eau et d’eaux usées du ministère de la Santé. Un projet de loi adopté l’année dernière ordonne au State Board of Health de créer des réglementations faisant de la Virginie le premier État à inclure les impacts du changement climatique sur les fosses septiques. L’objectif, a déclaré Gregory, est de ne pas délivrer de permis pour un système qui, dans 10 ou 15 ans, sera un problème environnemental et de santé publique – et une réparation coûteuse pour un propriétaire.

Lawrence est à la recherche de solutions, en partenariat avec Rise, un accélérateur d’innovations technologiques basé à Norfolk, dans le cadre d’un défi visant à concevoir des systèmes septiques pouvant être surélevés comme les systèmes CVC. « Pourquoi construisons-nous nos communautés de la même manière que nous les avons construites il y a 100 ans alors que nous savons que Mère Nature ne fonctionne pas de la même manière qu’il y a 100 ans ? Cela n’a aucun sens », a-t-il déclaré. « Nous devons réinventer et concevoir nos communautés différemment. Si vous pouvez élever une thermopompe, pourquoi ne pouvez-vous pas élever une fosse septique de 40 000 $ ? »

Le problème qui s’infiltre dans le sous-sol a tellement inquiété William “Skip” Stiles du groupe de défense à but non lucratif de Virginie Wetlands Watch qu’il a créé un groupe ad hoc de décideurs et de chercheurs de la Géorgie au Maine pour partager des connaissances et discuter de solutions.

Il espère que le « nouage » du groupe sur les questions, comme il l’appelle, éclairera les nouvelles réglementations. En fin de compte, la réponse au problème septique n’est peut-être pas d’améliorer la réglementation et la technologie, mais de quitter les zones menacées.

“La fosse septique est le canari dans la mine de charbon,” dit Stiles. « Si vous avez une maison et que la fosse septique commence à être inondée, la maison ne tardera pas à disparaître. Nous devrions utiliser les pannes septiques comme système d’alerte précoce pour les zones dont nous devrons évacuer les gens.

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