Comment la formation des doctorants à l’entrepreneuriat deeptech peut stimuler l’innovation européenne

Il faut en moyenne 2,6 milliards de dollars et environ 10 ans pour qu’un nouveau médicament arrive sur le marché. La plupart des expériences pour en arriver là sont encore réalisées en laboratoire – un processus lent et coûteux, et non durable face aux crises mondiales telles que la pandémie de COVID-19 et le vieillissement de la population.

Riam Kanso

En 2018, Leonard Wossnig, un doctorant allemand en informatique théorique à l’University College London, a entrepris de résoudre ce problème en rejoignant un programme pilote qui aide les aspirants fondateurs à transformer leurs recherches en startups deeptech. S’appuyant sur une équipe diversifiée de chercheurs à l’intersection de l’intelligence artificielle, de l’apprentissage automatique et de l’informatique quantique, Wossnig a lancé une startup de découverte de médicaments quantiques, Rahko, qui prédit très tôt le comportement des médicaments.

En 2019, la start-up avait clôturé un cycle d’amorçage de 1,3 million de livres sterling dirigé par Balderton Capital, qui reconnaissait les “approches uniques de l’équipe pour débloquer la découverte quantique pour la simulation chimique”, et était devenu le seul partenaire de lancement européen d’Amazon Quantum Solutions Lab. En 2020, il a conclu des partenariats avec certaines des plus grandes sociétés pharmaceutiques du monde, dont Merck.

L’année suivante, Rahko a été nommée l’une des meilleures sociétés européennes d’informatique quantique à surveiller et a finalement été acquise par la société de biotechnologie Odyssey Therapeutics, devenir la première startup au monde axée sur l’apprentissage automatique quantique à atteindre la phase de sortie – à peine trois ans après son lancement.

Depuis le lancement de ce premier projet pilote à l’University College de Londres, aujourd’hui devenu Conception X, un programme d’investissement en technologie de pointe pour les doctorants inscrits dans des universités britanniques, j’ai été témoin de cela à maintes reprises. C’est une recette simple mais qui a fait ses preuves. Vous avez une équipe doctorale travaillant sur des recherches de pointe avec des applications clés dans le monde réel. Ils savent que leur innovation pourrait aider à découvrir des traitements efficaces pour des maladies désormais incurables, à alimenter des villes à bilan carbone négatif ou à aborder l’avenir de l’automatisation. Grâce à une combinaison de formation à l’entrepreneuriat, d’accès à des conseils juridiques gratuits, d’opportunités de financement et de relations d’experts, nous les aidons à comprendre comment transformer leur recherche en une start-up viable en deeptech.

Bien que toutes les équipes ne finissent pas sur le même chemin que Rahko, beaucoup continuent à collecter des subventions, du capital-risque, à établir des partenariats durables et à devenir les leaders technologiques de demain ; certains ajustent leur trajectoire et rejoignent de nouvelles startups en tant que co-fondateurs techniques ; d’autres retournent au laboratoire avec une nouvelle concentration, travaillant sur des recherches qui pourraient changer le monde en quelques décennies.

Il est difficile de donner un aperçu précis du potentiel inégalé de brassage d’innovations significatives dans les laboratoires de recherche européens, qui reste largement inexploité en raison de règles de propriété intellectuelle variables – et parfois étouffantes – qui peuvent rendre les entreprises dérivées impossibles à investir et difficiles à faire évoluer.

Conception X existe depuis peu de temps par rapport au temps qu’il faut généralement pour faire évoluer une startup deeptech – huit à 12 ans – mais les chiffres sont déjà là. Les startups de notre portefeuille en phase de démarrage ont levé plus de 21 millions de livres sterling à ce jour, créé des centaines d’emplois et le programme s’est développé pour inclure des participants de plus de 30 universités au Royaume-Uni et en Europe.

L’appel est clair; top Les doctorants font des fondateurs de startups prometteurs : ils sont habitués à faire face à l’échec lorsqu’ils mènent des expériences dans leurs laboratoires, et connaissent la valeur de la persévérance ; ils sont passionnés et ont pour mission de faire une différence significative et à long terme ; ils sont avides d’apprendre et conscients qu’il y a des lacunes dans leur expérience ou leurs connaissances qu’ils doivent combler; et enfin et surtout, leurs produits sont soutenus par des années de recherche approfondie dans le domaine qui leur donne la confiance nécessaire pour continuer à travailler sur une technologie qui n’a souvent pas encore d’applications dans le monde d’aujourd’hui, mais qui deviendra omniprésente dans quelques années. Certaines des principales entreprises technologiques d’aujourd’hui ont été fondées par des doctorants d’hier – pensez à Larry Page et Sergey Brin de Google, Demis Hassabis de DeepMind et Shane Legg, Sarah Gilbert de Vaccitech.

Le modèle Conception X accélère efficacement le rythme de la commercialisation en travaillant directement avec les doctorants pour les aider à développer des compétences entrepreneuriales et un plan d’affaires pendant qu’ils sont encore à l’université, sans leur demander de décrocher. Au Royaume-Uni, cela est possible car les doctorants possèdent souvent leur propriété intellectuelle, en particulier lorsqu’il s’agit de logiciels non brevetables, et n’ont pas à passer par le bureau de transfert de technologie de leur université lors du lancement d’une startup basée sur leurs recherches. Même dans les cas où des bureaux de transfert de technologie sont impliqués, la conversation a tendance à être beaucoup plus productive et à avancer rapidement lorsque l’étudiant fondateur a un plan spécifique pour un produit.

Des initiatives similaires, quel que soit l’endroit où elles sont lancées, peuvent aider à diriger l’effort de collaboration de l’Europe pour diriger la prochaine vague d’innovation technologique profonde, en exportant des technologies et des startups bien au-delà de l’endroit où elles ont été conçues.

La startup Conception X Sephri Solutions, qui a développé le premier robot à taille humaine au monde doté d’une perception visuelle et haptique pour l’interaction sociale, en est un exemple. L’entreprise est basée sur des recherches menées au Max Planck ETH Center for Learning Systems, un programme académique conjoint entre l’ETH Zurich et la Max Planck Society. Le produit final est une combinaison complexe de matériel et de logiciels de nouvelle génération, y compris des algorithmes d’apprentissage automatique qui apprennent aux robots à agir sur les préférences des utilisateurs, des algorithmes comportementaux qui aident les robots à réagir naturellement aux interactions avec les utilisateurs, des dispositifs de perception de la profondeur pour informer le mouvement, un gonflable détection du torse, et plus encore. Les premiers tests ont déjà montré que les interactions du robot avec les utilisateurs – pour l’instant limitées à des câlins – peuvent affecter positivement leur santé.

De même, la start-up de technologie climatique Kapacity, cofondée par un doctorant de l’Université de Loughborough qui recherche des algorithmes intelligents pour la réponse à la demande, a choisi la Finlande comme marché de départ. L’équipe a développé un logiciel cloud alimenté par l’IA pour optimiser la consommation d’énergie dans les bâtiments commerciaux, et peut atteindre une réduction de 25 % des coûts d’électricité et une réduction de 10 % des émissions de CO2 selon les premiers pilotes.

Il ne fait aucun doute que l’avenir de l’innovation en Europe émergera de ses universités de classe mondiale, qui jouent un rôle stratégique bien plus important que ce que nous leur attribuons actuellement. En plus d’être des établissements d’enseignement et de recherche, ils sont des pépinières d’inventeurs et de fondateurs avec une vision tech for good, déterminés à travailler sur des solutions d’intérêt public. Dans un sondage que nous avons mené auprès de notre cohorte l’année dernière, nous avons constaté que 79 % des étudiants souhaitaient commercialiser leur recherche dans un but supérieur.

Il ne s’agit pas de changer le rôle des universités, de les concevoir au-delà de toute reconnaissance. Les gouvernements devraient continuer à financer les principales fonctions d’enseignement et de recherche des établissements universitaires, mais la recherche et l’innovation devraient se renforcer – plutôt que s’empiéter – l’une sur l’autre. C’est si nous voulons vraiment tracer une voie unique pour l’innovation européenne, en capitalisant sur notre avantage concurrentiel.

Image principale : ThisisEngineering RAEng


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