Critique du livre Take My Hand de Dolen Perkins-Valdez

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“Take My Hand”, le dernier voyage du romancier et professeur Dolen Perkins-Valdez dans la fiction historique, est un bijou de livre mais pas facile à lire. L’auteur du best-seller “Wench” et “Balm” (2015) de 2010 s’est inspiré de la poursuite révolutionnaire de l’ancien ministère américain de la Santé, de l’Éducation et du Bien-être après qu’il n’ait pas réussi à protéger des milliers de filles et de femmes pauvres, noires et handicapées mentales de stérilisation chirurgicale sans leur consentement.

Levage de charges lourdes. Mais Perkins-Valdez utilise son talent inestimable de tressage de la mémoire avec les faits pour plonger les lecteurs dans les dernières étapes du mouvement des droits civiques à travers les histoires entrelacées de Civil Townsend, 23 ans – une nouvelle infirmière enthousiaste travaillant dans une famille. clinique de planification et la fille légèrement bougie d’un médecin et d’un artiste compliqué de Montgomery, Ala. – et ses premières patientes, India et Erica Williams, des filles noires rurales pauvres âgées de 11 et 13 ans. L’Inde, qui n’a même pas encore ses règles, et sa sœur sont secrètement stérilisées chirurgicalement sous la surveillance de Civil.

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Dans une symphonie parfaitement orchestrée de spécificité, de nuance, d’histoire et de mémoire de Jim Crow, Perkins-Valdez ramène les événements et les images de Montgomery 1973 en sifflant comme un train imprévu se précipitant devant un quai. Comme toujours, l’auteur a clairement passé beaucoup de temps à faire des recherches pour assurer la profondeur et l’exactitude. Perkins-Valdez peint Montgomery avec des traits si riches que vous pouvez sentir l’histoire respirer dans votre cou à travers les sons des camions de crème glacée en été, le ton traînant d’un juge du Sud et Booker T. et les MG sur le tourne-disque. Roe c. Patauger n’avait que quelques mois et l’héritage des boycotts de bus du milieu des années 1950 semblait plus pertinent que jamais.

Tous les lecteurs ne reconnaîtront pas le détail soigné, mais ceux qui le feront se sentiront récompensés de voir enfin un livre centré sur leur expérience. Et dans un roman qui est imprégné du ragoût et des problèmes de la féminité, Perkins-Valdez parvient à mettre même les personnages masculins sur le point. Par exemple, le père de campagne des filles, Mace, est un portrait rarement vu dans la littérature : un homme de couleur qui est sans instruction et analphabète mais bien informé, sexy, malodorant, brisé.

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En explorant des événements inexplorés impliquant des femmes noires américaines, Perkins-Valdez nous donne une vision plus complète et plus riche de l’histoire de notre nation tout en rappelant aux lecteurs que le corps et l’avenir des filles noires n’ont jamais été protégés dans l’expérience américaine.

Alors que Civil essaie de comprendre tout ce qui est arrivé aux filles, elle rencontre une histoire similaire de Miss Pope, une bibliothécaire brusque mais bien-aimée de l’Université de Tuskegee. Elle raconte sa proximité avec l’histoire, rapportée un an auparavant, de 600 hommes afro-américains en Alabama qui n’ont pas été traités pour la syphilis afin que les chercheurs puissent découvrir si les Noirs avaient une résistance particulière à la terrible maladie.

« Vous avez travaillé ici », dit Civil. “Je ne veux pas dire un manque de respect, Miss Pope, mais comment pourriez-vous ne pas savoir?”

“Bébé,” répond plaintivement Miss Pope, “je continue à me poser la même question. Comment cela a-t-il pu se passer sous mes pieds ? »

Dans cette exploration du bien et du mal, de l’attention et de la négligence, du racisme et de la justice, les questions, la culpabilité et le regret ne manquent pas.

La compréhension de Perkins-Valdez des grands thèmes historiques va de pair avec son attention à la vie de ses personnages, leur existence si méticuleusement rendue que vous pouvez sentir l’air fétide du taudis de Williams et l’odeur des filles fraîchement baignées et enduites de beurre de cacao. La sueur sur le dos de la chemise d’un jeune avocat dans une salle d’audience cool de l’Alabama signale non seulement sa première frousse, mais aussi la difficulté de l’affaire, l’hostilité du juge, la confiance du gouvernement dans une affaire qui a révélé à quel point les États-Unis gouvernement se souciait des filles et des femmes noires pauvres dans les années 1970. Tout cela est vu à travers l’objectif d’une infirmière noire de sa ville natale, submergée par son propre passé et sa vie chaotique et par la gravité de ses responsabilités envers cette famille qu’elle aime.

La véritable histoire derrière “Wench” de Dolen Perkins-Valdez

“Take My Hand” nous rappelle qu’une fiction vraiment extraordinaire est rarement écrite simplement pour divertir. Le plus souvent, le romancier construit l’histoire comme une maison, puis ouvre les fenêtres, claque les portes, démolit les murs pour révéler au lecteur toutes ses planches et ses os mis à nu sous la surface. Perkins-Valdez a fait un excellent travail de construction d’une structure et d’un échafaudage qui non seulement dureront, mais supporteront également le poids des futurs écrivains désireux de faire revivre le passé aux lecteurs.

Tina McElroy Ansa, auteur de cinq romans, a co-édité la collection d’essais “Meeting at the Table: African-American Women Write on Race, Culture and Community”.

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