« Une responsabilité sacrée » : la tribu Yurok s’apprête à renvoyer les condors dans le ciel | Californie

Nichés parmi de grands séquoias dans une partie reculée du nord de la Californie, quatre jeunes condors de Californie attendent leur chance de prendre leur envol.

Les juvéniles pelucheux – logés dans une installation où ils se picorent de manière ludique et sautent entre les perchoirs – aideront à inaugurer une nouvelle ère. dénommé prhey-go-neesh par le peuple Yurok qui a élu domicile sur cette terre, les charognards sacrés sont le premier groupe à être réintroduit dans leur aire de répartition d’origine depuis qu’ils ont disparu de la région il y a plus d’un siècle.

“Depuis d’innombrables générations, le peuple Yurok a assumé la responsabilité sacrée de maintenir l’équilibre dans le monde naturel”, a déclaré Joseph L James, président de la tribu Yurok. “La réintroduction de Condor est une manifestation concrète de notre engagement culturel à restaurer et à protéger la planète pour les générations futures.”

Le condor de Californie, le plus grand oiseau volant d’Amérique du Nord, avec une envergure qui s’étend entre neuf et 10 pieds, a été l’un des premiers animaux répertoriés comme en voie de disparition. Autrefois abondants dans le ciel du nord de la Californie, les oiseaux ont été poussés au bord de l’extinction par les colons blancs arrivés pendant la ruée vers l’or. Ils n’ont pas été vus dans le nord de la Californie depuis 1892. Dans les années 1980, il en restait moins de deux douzaines à l’état sauvage, et les quelques survivants ont été emmenés en captivité pour leur protection.

Photographie : Gabrielle Canon/The Guardian
deux condors en enclos
Installés dans une installation éloignée, les condors juvéniles sont vus à travers de petites fenêtres en verre réfléchissant afin qu’ils ne deviennent pas trop à l’aise avec les humains. Photographie : Gabrielle Canon/The Guardian

Depuis lors, environ 300 ont été réintroduits dans la nature, mais c’est la première fois qu’ils seront relâchés dans le nord de la Californie. En cas de succès, le plan aiderait à redonner à cet écosystème majestueux sa gloire d’antan et à cimenter le partenariat entre la tribu Yurok et les agences étatiques et fédérales qui travaillent à sa restauration.

Après des décennies de planification, la sortie pourrait être dans quelques semaines. Le processus est long et délibéré, une stratégie soigneusement réfléchie pour assurer la survie des jeunes oiseaux dans la nature.

Le travail a commencé en 2008, lorsque la tribu a reçu une subvention fédérale pour mener une étude de faisabilité visant à déterminer si les condors pouvaient encore vivre dans leur aire de répartition historique mais en évolution rapide. Une fois qu’il était clair qu’ils pouvaient survivre, la tribu a conçu et construit l’installation de gestion des libérations de condors sur les terres du parc. Le site éloigné comprend tous les jeunes oiseaux dont ils ont besoin pour s’acclimater alors qu’ils font de petits pas vers la liberté.

Il y a un poteau électrique simulé, deux petites piscines et un perchoir avec vue sur les grands séquoias qui bordent la crête. Deux caméras haute définition offrent aux maîtres-chiens et au public un aperçu d’eux grâce à un flux en direct, et les conteneurs d’expédition soudés sur mesure dans lesquels ils sont logés fournissent une station d’observation résistante au feu où les oiseaux peuvent recevoir des examens et des soins. Les trois oisillons – 3 mâles et 1 femelle, tous âgés de deux à trois ans – sont maintenant presque prêts à être relâchés.

Face à 40 miles de côtes escarpées, la région où ils seront relâchés était autrefois riche en vie. Les séquoias anciens et les systèmes de prairie ont soutenu des parcours de saumon florissants traversés par des wapitis, des ours, des cerfs et des pumas. La découverte d’or dans les années 1800 a attiré des colons dans la région qui ont abattu des arbres, développé le paysage et massacré les peuples autochtones qui vivaient et prenaient soin de la terre.

trois hommes derrière le podium, un homme mettant un collier autour d'un autre
Le président Joseph L James et le vice-président Frankie Myers ont rendu hommage au surintendant du parc national de Redwood, Steven Mietz, lors d’une conférence de presse tenue dans une région éloignée sur leurs terres ancestrales dans les parcs nationaux et d’État de Redwood. Photographie : Gabrielle Canon/The Guardian

L’héritage de ces atrocités perdure. Même si le peuple Yurok et les responsables du parc travaillent ensemble pour rétablir l’équilibre sur les terres, environ les deux tiers du parc sont en péril, endommagés par l’exploitation forestière et l’industrie. Les oiseaux pourraient être menacés par des contaminants toxiques, notamment l’empoisonnement au plomb par les munitions laissées dans le gibier, les pesticides des centres agricoles à proximité et le DDT qui a persisté dans l’environnement longtemps après son interdiction. La crise climatique entraînera également de nouveaux dangers liés aux incendies et à la sécheresse.

Mais ceux qui ont travaillé avec acharnement pour ramener les condors à la maison ont pris soin de considérer les risques et sont convaincus que les condors prospéreront.

“Nous regardons toujours en arrière pour aider à guider notre avenir”, a déclaré le vice-président de la tribu, Frankie Myers, s’adressant à un petit groupe de journalistes réunis dans la neige à l’extérieur de l’établissement. « Nous nous tournons vers nos aînés, vers les personnes qui nous ont précédés, pour nous guider. Nous croyons que c’est l’objectif qu’ils voulaient que nous atteignions.

Apprendre à survivre dans la nature

Dans la nature, les oisillons sont suivis par leurs parents alors qu’ils apprennent à voler et à survivre par eux-mêmes. Ces oiseaux n’ont pas leurs parents pour leur montrer les ficelles du métier, mais un mentor plus âgé, un mâle de près de huit ans, a été marié avec les juvéniles pour leur enseigner.

Les jeunes condors apprennent également en observant les vautours à tête rouge et les corbeaux, d’autres charognards avec lesquels ils interagiront autour des carcasses, tout en naviguant sur le terrain. Des appâts ont été laissés à l’extérieur de l’enclos et les juvéniles peuvent déjà voir les autres oiseaux se régaler à proximité. Lorsque les condors seront prêts, ils seront relâchés directement dans un événement d’alimentation.

“Cela leur permet de dominer les vautours à tête rouge – ce qui est vraiment une bonne chose – et ils obtiennent une récompense alimentaire”, a déclaré Chris West, responsable du programme de restauration de Yurok Condor. « Une grande partie de la vie sociale des condors se passe autour des carcasses », ai-je ajouté. “C’est comme s’asseoir autour de la table du dîner et discuter avec la famille et les amis.”

Deux condors seront d’abord relâchés ensemble ; puis les deux derniers, un à la fois. Le mentor restera dans l’enclos, attirant les oiseaux nouvellement libérés pour socialiser et manger, et donnant aux agents du programme la possibilité de les surveiller ou de les reprendre en cas de problème.

Même après leur libération, ils seront étroitement surveillés. Chaque oiseau sera équipé d’un émetteur radio et d’émetteurs hybrides par satellite cellulaire qui fourniront des données GPS clés. Il émettra également des signaux de mortalité si le condor cesse de bouger. Les travailleurs pourront alors retrouver les oiseaux et porter secours s’ils sont blessés ou malades, ou récupérer des condors décédés pour une autopsie et une analyse afin de mieux comprendre pourquoi ils ont péri.

paysage avec des arbres verts et de l'eau
Les oiseaux seront bientôt relâchés dans une partie reculée des parcs nationaux et d’État de Redwood, dans le nord de la Californie. Photographie : Gabrielle Canon/The Guardian

Deux fois par an, les condors seront recapturés pour un contrôle. Des tests sanguins seront effectués pour vérifier la présence de plomb ou d’autres toxines et leurs émetteurs seront remplacés. Les responsables du programme ont déclaré que surveiller de près les condors est un élément important pour assurer le succès.

Les condors sont des reproducteurs lents et ne s’accouplent pas avant d’avoir atteint leur maturité vers l’âge de huit ans. Les femelles ne produisent qu’un seul œuf tous les deux ans. La croissance de leur population sauvage sera lente, mais elle sera complétée par entre quatre et six condors qui devraient être relâchés chaque année pendant les deux prochaines décennies. Il y a de l’espoir que, d’ici la fin du programme de 20 ans, plus d’une centaine d’oiseaux pourraient habiter la région.

Un nouveau type de collaboration

Même avec une surveillance stricte, des risques subsistent. Les balles en plomb laissées dans le gibier continuent d’être l’un des principaux tueurs de condors dans la nature, un problème que les dirigeants de Yurok travaillent directement avec les chasseurs pour résoudre.

La hausse des températures, l’intensification de la sécheresse et les incendies de forêt constituent également une menace mortelle. Des condors dans d’autres parties de l’État ont déjà perdu la vie dans un incendie, y compris l’incendie de Dolan en 2020 à Big Sur.

Un condor de Californie prend son envol dans le Ventana Wilderness à l'est de Big Sur, en Californie.
Un condor de Californie prend son envol dans le Ventana Wilderness à l’est de Big Sur, en Californie. Photographie: Marcio Jose Sanchez / AP

Mais en plus de ramener des espèces perdues sur la terre, les responsables et les chefs tribaux espèrent renforcer la résilience et l’équilibre. Cette libération et l’avenir des condors de Californie dans cette région ne se limitent pas à la conservation.

À l’avenir, les personnes impliquées dans le projet affirment que la collaboration entre la tribu et les responsables du gouvernement américain, y compris ceux des parcs d’État de Californie et du US Fish and Wildlife Service, est révélatrice d’une nouvelle ère de collaboration et d’objectif commun.

“Nous écoutons les gens d’origine et suivons leur exemple dans la façon dont nous gérons le parc pour restaurer ce paysage très endommagé”, a déclaré le surintendant Steven Mietz du parc national de Redwood. “Alors que nous guérissons ce paysage et ramenons les condors, et que nous commençons à restaurer la gloire majestueuse de la forêt de séquoias, nous guérissons également la relation les uns avec les autres et nous guérissons notre relation avec les peuples autochtones d’origine.”

Guérir la terre aidera également à guérir les gens qui l’ont autrefois habitée.

“En tant que peuple, nous ne nous remettrons pas des traumatismes du siècle dernier tant que nous n’aurons pas réparé notre environnement”, a déclaré Myers, vice-président de la tribu Yurok. « Notre culture, nos cérémonies, notre bien-être et notre identité sont inextricablement liés au paysage.

Cet article a été modifié le 16 avril 2022 pour corriger une faute d’orthographe du DDT.

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