« Vous ne pouvez pas vous étirer jusqu’à présent » : comment l’inflation a sapé le bien-être | bien-être

ETChaque mois, Mayra Del Toro compte chaque centime des 403 $ qu’elle reçoit de l’État de Pennsylvanie. C’est la majorité de ses revenus – mais, avec une inflation au plus haut niveau depuis 1981, plus difficile à étirer que jamais.

“J’ai seulement [what is] nécessaire pour les enfants », a déclaré la mère de cinq enfants de 38 ans. “Chaque centime que je prends, je ne le garde dans la poche que pour le nécessaire – les factures, l’essence et les choses dont mes enfants ont besoin.”

Même pour une femme naturellement industrieuse comme Del Toro – qui travaillait 12 heures par jour et six jours par semaine dans une usine de fabrication de meubles et s’est mérité le surnom de « monstre » pour son éthique de travail – joindre les deux bouts est devenu une tâche ardue. Lorsque la pandémie a frappé, elle a conduit pour DoorDash tout en allaitant un nouveau-né, mais le travail était en plein essor et elle a dû compter sur ses enfants pour aider aux accouchements.

Del Toro a donc rejoint un nombre décroissant d’Américains qui dépendent du seul programme national d’aide en espèces qui reste aux États-Unis, l’assistance temporaire aux familles nécessiteuses (Tanf), familièrement connue sous le nom de bien-être. Mais, avant même que l’inflation n’atteigne un niveau astronomique de 8,5 % en février 2022, des décennies de croissance modérée des prix avaient érodé ce que les paiements Tanf pouvaient acheter.

La Pennsylvanie n’a pas augmenté les paiements mensuels de Tanf aux familles depuis 1990.

La Pennsylvanie est un exemple particulièrement bon de la façon dont les législateurs ont laissé le programme languir. Le paiement d’aide sociale maximum de 403 $ – le montant que Del Toro reçoit – n’a pas augmenté depuis 1990.

Au cours de cette période, il a perdu plus de la moitié de son pouvoir d’achat à cause de l’inflation, selon la Coalition for Low-Income Pennsylvanians.

Aujourd’hui, les familles vivant dans une grande pauvreté sont confrontées à la hausse des prix la plus rapide jamais vue depuis des générations – avec peu ou pas de soutien. Le crédit d’impôt pour enfants, qui fait partie des mesures de secours en cas de pandémie, a temporairement réduit de moitié le taux de pauvreté des enfants aux États-Unis en distribuant 3 600 dollars de crédits d’impôt par versements mensuels, y compris aux familles à très faible revenu, mais les démocrates n’ont pas pu s’entendre sur les conditions de renouvellement et le programme a expiré. début 2022.

“Les subventions Tanf ne sont pas, dans la plupart des États, suffisantes pour que les gens puissent répondre à leurs besoins fondamentaux – [and] étaient insuffisants avant que l’inflation ne commence à être un problème aussi important qu’aujourd’hui », a déclaré Donna Pavetti du Center for Budget and Policy Priorities. Les bénéficiaires, a-t-elle dit, “sont invités à étirer des dollars qui ont déjà été étirés – et vous ne pouvez étirer les choses que jusqu’à présent”.

Les prix des loyers, de l’essence et des denrées alimentaires sont particulièrement volatils – mais les «besoins de base» tels que les vêtements, le logement, l’énergie et les soins médicaux augmentaient déjà plus rapidement que l’inflation, selon un rapport de 2014 du Bureau of Labor Statistics.

“Nous voyons nos familles incapables de se débrouiller avec cette somme d’argent, et cela empire de plus en plus”, a déclaré Louise Hayes, avocate superviseure aux Community Legal Services of Philadelphia (CLS).

«Les programmes d’aide au logement à Philadelphie sont à court d’argent. Il n’y a pas de programmes pour les couches ou les produits hygiéniques, [food stamps are] insuffisant pour payer la nourriture. L’assistance-chômage pandémique, qui fournissait quelques centaines de dollars supplémentaires par semaine, s’est épuisée en septembre dernier.

“Sans ce revenu, les familles pourraient être obligées de rester avec des hommes violents”, a déclaré Hayes, notant que les bénéficiaires du Tanf sont très probablement des ménages dirigés par des femmes célibataires – dont une grande partie sont des survivantes de la violence domestique.

CLS veut augmenter les prestations sociales en Pennsylvanie pour la première fois en 33 ans. Ils se battent depuis des décennies, a déclaré Hayes, et ont récemment rejoint un groupe diversifié d’organisations d’aide directe pour pousser les législateurs. “C’est un rocher que nous poussons sur une colline depuis très longtemps.”

La plupart des États américains paient moins de 600 $ par mois et par famille.

L’effort remonte presque à 1996, lorsque le président Bill Clinton a créé le programme Tanf en restructurant totalement l’aide sociale. Les États ont obtenu le contrôle de la plupart des aspects des programmes d’aide en espèces et, en contrepartie, les fonds fédéraux sont passés de programmes d’aide à durée indéterminée à des montants annuels fixes, appelés subventions globales.

Le montant de l’aide fédérale n’a pas changé depuis 1996, en partie parce que le programme n’a jamais été indexé sur l’inflation. Et le contrôle de l’État signifiait que les programmes étaient vulnérables au climat politique local. Cela est évident dans le sud conservateur, qui a les programmes les plus punitifs et les moins bien rémunérés du pays. En Arkansas, par exemple, une famille de trois personnes peut recevoir un maximum de seulement 204 $ par mois.

Les faibles paiements et les critères d’éligibilité invasifs – y compris les tests de dépistage de drogue – ont fait fuir les candidats au fil des décennies. À l’échelle nationale, Tanf ne touche plus que 21 familles avec enfants pour 100 personnes vivant dans la pauvreté, par rapport à son prédécesseur, qui atteignait 68 pour 100, selon le Center for Budget and Policy Priorities.

Certains États ne dépensent même pas l’argent qu’on leur donne. La Pennsylvanie, par exemple, a caché des millions d’aides Tanf non dépensées : en 2020, la Pennsylvanie disposait de 410 millions de dollars de réserves Tanf non engagées, selon le Congressional Research Service.

“J’ai des électeurs qui ont besoin de ces avantages, mais ce programme ne s’est pas modernisé d’une manière qui lui a permis de répondre réellement aux besoins des gens en ce moment”, a déclaré le représentant de l’État de Pennsylvanie démocrate, Malcolm Kenyatta, qui représente certaines parties de Philadelphie. « Ma famille faisait partie des familles de travailleurs pauvres qui bénéficieraient de ce programme. Je sais d’une manière très intime ce qui se passerait si le gouvernement ne fonctionnait pas – d’une manière intime.

Kenyatta parraine un projet de loi visant à augmenter les montants maximaux des subventions Tanf, à les lier à l’inflation et à libérer les dollars non dépensés pour ceux qui en ont besoin. Pendant ce temps, l’aide en espèces a fait l’objet d’attaques renouvelées de la part des conservateurs et d’au moins un puissant démocrate, le sénateur Joe Manchin. Le sénateur Rick Scott, président de la branche de campagne des républicains du Sénat, a critiqué le soutien du revenu du gouvernement tout en promouvant une augmentation des impôts pour 80% des familles gagnant moins de 54 000 dollars par an, a rapporté le New York Times.

S’adressant à un récent événement de la Heritage Foundation, Scott a déclaré: “Je me concentre sur les personnes qui peuvent aller travailler et j’ai décidé de participer à un programme gouvernemental et de ne pas y participer”, affirmant à tort que la plupart des bénéficiaires des prestations gouvernementales ne travaillent pas. .

Les programmes d’aide en espèces ont, en fait, eu des exigences de travail pendant des décennies. Del Toro est l’un des rares bénéficiaires à avoir été autorisé à fréquenter l’école tout en recevant des allocations. Elle étudie pour obtenir un diplôme de deux ans en travail social dans un collège communautaire de Reading, en Pennsylvanie, et espère obtenir son diplôme l’année prochaine. Pendant ce temps, elle encourage d’autres personnes sur Tanf.

« Parfois, ils pleurent et ne savent pas ce qu’ils peuvent faire », dit-elle. Elle leur dit : « Ils peuvent avoir tout ce qu’ils veulent. Attendez simplement et croyez. Travaillez pour ça.

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