Le choc des prix de l’essence a-t-il déjà déclenché la destruction de la demande ? Et où iront les prix de l’essence à partir d’ici ?

Il y a une certaine destruction de la demande. Mais le pétrole a encore rebondi, l’essence pourrait être la prochaine. Je suppose que c’est un long zigzag plus haut.

Par Wolf Richter pour WOLF STREET.

Suite à la flambée vertigineuse des prix de l’essence, la question se pose de savoir quand la destruction de la demande s’installera, où les gens commenceront à moins conduire, à prendre plus de temps pour économiser l’essence lorsqu’ils conduisent ou commenceront à privilégier le véhicule le plus économique dans leur garage. Si suffisamment de personnes le font, la demande commence à décliner et les stations-service doivent se faire concurrence pour des affaires en baisse. La destruction de la demande est ce qui entraînerait une nouvelle baisse du prix. Sommes-nous déjà là?

L’EIA du Département de l’énergie mesure la consommation d’essence en termes de barils fournis au marché par les raffineurs, les mélangeurs, etc., et non en termes de ventes au détail dans les stations-service. Le volume d’essence fourni a échoué pour la troisième semaine consécutive. C’est inhabituel à cette période de l’année, alors que la consommation d’essence augmente normalement pendant l’été.

L’EIA a rapporté jeudi que la consommation d’essence était tombée à 8,61 millions de barils par jour au cours de la semaine terminée le 8 avril sur la base d’une moyenne mobile sur quatre semaines (ligne rouge), la plus basse depuis le 4 mars, en baisse de 2,3 % par rapport à la même période en 2021 (ligne noire) et en baisse de 8,1 % par rapport à la même période en 2019 (ligne grise).

Les consommateurs ont commencé à réagir en janvier.

Notez comment les 11 derniers mois (ligne rouge) ont suivi de très près la période pré-Covid trois ans plus tôt (ligne grise) jusqu’à ce qu’ils commencent à diverger fortement, non seulement en mars, mais déjà à la mi-janvier, et ont été solidement en dessous de la Niveau 2019 depuis.

Les prix de l’essence ont commencé à monter en flèche par rapport aux niveaux effondrés en avril 2020. En mai 2021, le prix moyen de l’essence, toutes qualités confondues, a dépassé 3,00 $ le gallon, un sommet pluriannuel, et a continué à monter. En novembre 2021, il a atteint 3,40 $ le gallon et a fait une pause. Puis début février, il a commencé à monter en flèche et a atteint 4,32 $ le 14 mars.

Mais depuis la mi-mars, le prix a baissé. Maintenant à 4,09 $, il reste un saignement de nez élevé mais est un peu plus bas qu’il ne l’était :

Les stations-service ne baissent pas les prix par bonté d’âme. Ils baissent les prix parce que les ventes sont touchées et que la concurrence des prix s’est installée entre les stations-service dans le but de maintenir le volume des ventes. Et les stations-service pourraient baisser leur prix de vente sans porter atteinte à leurs marges bénéficiaires, car les coûts de leur produit ont également diminué.

La destruction de la demande qui touche l’essence serait alors répercutée sur la demande de pétrole brut. Mais le pétrole brut a des utilisations bien plus larges que la simple essence, y compris l’industrie pétrochimique en plein essor. Et une légère baisse de la demande d’essence aux États-Unis ne va pas trop secouer les marchés mondiaux du pétrole brut.

Le prix du pétrole brut a déjà rebondi à nouveau.

Le pétrole brut WTI avait grimpé à 130 dollars le baril, puis était retombé dans la fourchette des 90 dollars. Ces derniers jours, il a de nouveau changé de cap et atteint maintenant 106 $. Ce n’est pas bon signe pour le prix de l’essence.

De toute évidence, il y a eu une certaine destruction de la demande, et cela a peut-être suffi à faire baisser un peu le prix de l’essence.

Mais peut-être que non. Peut-être que cette destruction de la demande n’était pas la cause de la baisse des prix de l’essence. Peut-être ont-ils chuté pour une autre raison, comme la volatilité actuelle qui a tout touché. La dynamique sauvage des marchés des matières premières le voit.

Ma conjecture: les prix du gaz vont encore augmenter.

Je peux voir la destruction de la demande, mais pour l’instant je doute qu’elle soit suffisamment importante pour provoquer une baisse durable du prix de l’essence. Je ne serais pas surpris si le prix repartait à la hausse. Les prix du pétrole brut ont déjà recommencé à grimper. Cela pourrait être un processus de longue haleine avec des prix très volatils et zigzaguant de plus en plus haut. C’est ma conjecture.

Ce que nous savons.

La consommation annuelle d’essence a atteint un sommet en 2007 puis a diminué au cours des cinq années suivantes jusqu’en 2012 d’un total de 6,3 %. Il a ensuite augmenté à nouveau et a de nouveau atteint ce sommet de 2007 en 2016, puis à nouveau en 2017, et en 2018, et à nouveau en 2019, sans le dépasser. Et puis en 2020, la consommation s’est effondrée. En 2021, la consommation s’est nettement redressée, mais la consommation totale annuelle termine l’année tout de même en baisse de 5,3 % par rapport à 2007 !

Mais le nombre total de kilomètres parcourus par les véhicules atteint un record chaque année de 2015 à 2019. Et en 2021, malgré l’effondrement de 2020, les kilomètres parcourus ont augmenté de 6,6 % par rapport à 2007. Les gens conduisent plus, mais ils utilisent moins d’essence pour le faire :

Donc, il y a beaucoup d’autres facteurs qui jouent dans la consommation d’essence, pas seulement le prix. Cela inclut les tendances technologiques à long terme, telles que les véhicules plus économes en carburant et l’arrivée des véhicules électriques à une échelle désormais suffisamment importante pour réduire la consommation d’essence.

D’autres changements ont également un impact sur la consommation d’essence, certains d’entre eux remontant à plus d’une décennie, comme le boom de la construction de tours résidentielles de grande hauteur dans les centres urbains qui a réduit ou éliminé les déplacements en voiture pour les résidents ; ou la tendance à travailler à domicile au moins une partie du temps, ce qui réduit également les kilomètres de trajet.

L’augmentation des vacances en voiture pendant la pandémie a tiré dans la direction opposée, qui a peut-être maintenant été remplacée par l’avion (le trafic de loisirs intérieur est en hausse).

La consommation d’essence est également très saisonnière, ce qui rend encore plus difficile de repérer où la destruction de la demande s’est produite en raison du prix et où des modèles saisonniers inhabituels pourraient être en jeu.

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