Les États-Unis sont-ils en plein essor ou en plein essor ? Cela dépend des données que vous examinez.

“Le test d’une intelligence de premier ordre est la capacité de maintenir deux idées opposées dans l’esprit en même temps, tout en conservant la capacité de fonctionner”, a écrit F. Scott Fitzgerald. Ce que l’on rencontre le plus souvent à la télévision financière semble être l’inverse – une analyse simpliste qui mène à une conclusion apparemment inévitable (et généralement haussière).

On est particulièrement frappé par les discussions sur « le consommateur », suggérant un corps homogène d’Américains partageant les mêmes moyens et préférences dans leurs dépenses. La notion d’inégalité est rejetée implicitement dans cette distillation paresseuse d’une population absurde.

Du point de vue de tous ceux qui voyagent pendant les vacances de Pâques et de la Pâque, l’économie est en plein essor, avec à peine un siège d’avion vide. Tandis que


Delta Airlines

(ticker: DAL) la semaine dernière a signalé une perte, en raison de la faiblesse au début du premier trimestre due à l’épidémie d’Omicron, elle était plus faible que prévu car les ventes ont émergé à la fin du trimestre. Et le président de la compagnie aérienne a déclaré qu’il n’y avait pas eu de retour à la hausse des tarifs résultant de la flambée des prix du carburant.

Mais pour certains consommateurs, les coûts du carburant restreignent fortement les dépenses discrétionnaires. Alors que les ventes totales en dollars sont en hausse, les ventes sont en baisse en termes réels, après ajustement pour l’inflation. Il semble que de nombreux consommateurs, en particulier les ménages à faible revenu, augmentent leur utilisation des cartes de crédit alors qu’ils ont du mal à payer au supermarché et à la pompe à essence.

Pendant ce temps, certains indicateurs en temps réel, tels que l’activité de camionnage, indiquent un ralentissement marqué des ventes et une sauvegarde des stocks d’articles coûteux, tels que les meubles et les appareils électroniques. Cela est mis en évidence dans la performance à la traîne de certains secteurs boursiers cycliques, par rapport aux groupes défensifs.

Alors, sommes-nous en plein essor ou en panne ? C’est sûrement un test d’intelligences supérieures. Ou une cause de dissonance cognitive sévère.

Selon un rapport du Bank of America Research Institute, les dépenses sur les cartes de débit et de crédit de la banque ont augmenté de 11 % en mars par rapport au niveau de l’année précédente et de 15 % d’une année sur l’autre jusqu’au 8 avril. parmi les ménages dont le revenu est inférieur à 50 000 $, qui consacrent une part plus élevée de leur salaire aux services publics, à l’essence et à la nourriture, que les consommateurs plus aisés.

Par rapport aux niveaux prépandémiques, les dépenses par carte de ce groupe ont augmenté de 33,3 %. Le rapport note également que les gains horaires affichent les meilleurs gains parmi les groupes à faible revenu. En fait, ils ont au moins 1 500 $ de plus en comptes chèques et comptes d’épargne qu’au début de 2019, ce qui suggère qu’ils ne sont pas exploités.

En revanche, Stephanie Pomboy voit le rapport du 7 avril d’un record de 41,8 milliards de dollars de crédit à la consommation pour février, qui a dépassé la barre précédente de 38,5 milliards de dollars, établie trois mois plus tôt, comme un signe que les consommateurs “recourent maintenant à des mesures désespérées” pour suivre l’inflation, écrit-elle dans une missive de MacroMavens.

Quant aux chiffres des ventes au détail de mars publiés jeudi, qui ont montré une augmentation globale de 0,5 %, elle souligne que le total aurait diminué de 0,3 % sans les ventes d’essence. « Et c’est avant de tenir compte de l’inflation. En d’autres termes, les gens ne se sont pas contentés de réduire leurs dépenses autrement que pour remplir le réservoir. Ils ont également réduit les unités qu’ils ont achetées », ajoute-t-elle dans une autre note client.

Débourser plus pour obtenir moins a un son familier pour ceux qui étaient là dans les années 1970 : la stagflation.

L’effet négatif des prix plus élevés sur les ventes unitaires peut être glané à partir des données de camionnage et d’inventaire comptabilisées par l’unité de recherche macroéconomique de Piper Sandler, dirigée par Nancy Lazar. L’activité de camionnage a plongé de 50% au cours des 10 dernières semaines sur des ventes au détail à l’unité et des stocks déjà excessifs, selon une note de recherche. C’est le renversement du camionnage qui survient au pire de la pandémie, lorsque les détaillants ont eu du mal à répondre à la demande gonflée par les mesures de relance du gouvernement. La sous-performance prononcée des stocks de camions témoigne récemment des effets du ralentissement des ventes et du gonflement des entrepôts, ajoute le rapport.

En effet, la performance relative d’un éventail d’actions sensibles à l’économie indique une récession pure et simple, ajoute David Rosenberg, fondateur et éponyme de Rosenberg Research. Tracer la somme de


S&P 500

les banques, les constructeurs de maisons, les entreprises d’ameublement, les détaillants, les entreprises de pièces automobiles et les transports, divisés par la somme des biens de consommation de base S&P, des services publics et des soins de santé, la ligne va du coin supérieur gauche au coin inférieur droit, soit une baisse de 24 % par rapport au niveau presque élevé il y a un an Ce ratio entre actions cycliques et actions défensives s’est également inversé en 1998-2001, 2004-08 et 2018-20, avant les trois dernières récessions.

Ce qui manque dans le scénario de récession, c’est la pénurie d’argent, nécessaire pour extraire l’inflation de l’économie. Le président de la Fed de Saint-Louis, James Bullard, a déclaré dans une interview au Financial Times la semaine dernière qu’il est “fantastique” de penser que l’inflation reculera sans des taux d’intérêt suffisamment élevés pour contraindre l’économie. Ou comme Komal Sri-Kumar, président de Sri-Kumar Global Strategies, l’a observé ici le mois dernier, à la suite de la publication des dernières projections de la Fed, qui prévoient des hausses de taux relativement modérées faisant baisser l’inflation sans augmenter le chômage ni freiner la croissance : “Ils pourraient tout aussi bien leur attacher un pont à vendre ».

Selon Jerome Powell et Lael Brainard, respectivement nommés président et vice-président de la Fed, les conditions financières se sont déjà considérablement resserrées, même si la banque centrale n’a relevé sa fourchette cible des fonds fédéraux que de 25 points de base (un quart de point de pourcentage ) et n’a pas encore commencé à réduire son bilan de 8 900 milliards de dollars. (Ses avoirs en titres adossés à des créances hypothécaires du Trésor et d’agences ont augmenté de 4,6 milliards de dollars au cours de la semaine terminée mercredi.)

Les conditions financières restent en effet très accommodantes, selon John Ryding et Conrad DeQuadros, respectivement conseiller économique en chef et senior chez Brean Capital. L’indice des conditions financières nationales de la Fed de Chicago, une mesure hebdomadaire des conditions sur les marchés monétaire, de la dette et des actions, ainsi que sur les systèmes bancaires traditionnels et « parallèles », montre un accommodement continu. Cela suggère que les marchés ne voient pas les conditions strictes nécessaires pour réduire l’inflation de ses « niveaux extrêmement élevés » actuels, écrivent-ils dans une note client.

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Le problème des banques centrales est qu’elles ne peuvent pas imprimer du pétrole pour se chauffer ou du blé pour se nourrir ou de gros pétroliers pour transporter du pétrole, observe ostensiblement Zoltan Pozsar, stratège en taux d’intérêt largement suivi du Credit Suisse, dans une note de recherche. Cela limite leur capacité à assurer la stabilité des prix et, en fin de compte, leur crédibilité, conclut-il.

À court terme, la Fed et les autres banques centrales ne peuvent rien faire d’autre que réduire la demande globale à l’offre post-pandémique réduite afin de freiner l’inflation. Le problème, c’est que cette modération arrive tardivement, au moment même où la croissance montre des signes d’essoufflement. Et c’est suffisant pour provoquer une dissonance cognitive dans la plupart des esprits d’investissement normaux.

Écrire à Randall W. Forsyth à randall.forsyth@barrons.com

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