Pourquoi les baleines pourraient être la clé du stockage de nos émissions de carbone

Les baleines et autres formes de vie marine sont une solution négligée à la crise climatique, affirment deux universitaires de l’Université de Cambridge

Alors que les gouvernements mondiaux ont convenu de travailler pour limiter l’augmentation de la température mondiale à 1,5 ° C, peu de choses dans leur comportement suggèrent qu’ils prennent le défi au sérieux, car les émissions continuent d’augmenter année après année. Le rapport d’analyse climatique le plus récent du GIEC, publié le 4 avril, avertit que ce schéma devrait se poursuivre – avec une augmentation mondiale prévue de 3,2 ° C ou plus d’ici 2100 – si les émissions ne sont pas considérablement réduites et l’excès de CO2 éliminé du atmosphère.

Il est temps de se tourner vers nos océans pour obtenir de l’aide, une approche cohérente avec les objectifs climatiques du GIEC, mais qui reste encore relativement méconnue. Les recherches en cours au Center for Climate Repair (CCRC) de l’Université de Cambridge portent sur la façon dont nous pouvons revigorer les plus grands puits de carbone potentiels du monde, qui couvrent plus de 70 % de la surface de notre planète, et ont déjà travaillé pour éliminer le CO2 de notre atmosphère pendant millions d’années.

À seulement 1,3 °C au-dessus des niveaux préindustriels, le monde a actuellement du mal à faire face. Des sécheresses sans précédent, des incendies de forêt, des inondations, des tempêtes et des vagues de chaleur frappent la planète. SwissRe, l’une des plus grandes compagnies d’assurance au monde, a estimé que les catastrophes naturelles ont coûté au monde 190 milliards de dollars américains (146 milliards de livres sterling) en 2020.

Chaque élévation de température incrémentielle apporte des conditions plus imprévisibles. D’ici 2050, les villes côtières telles que Jakarta et Kolkata pourraient être invivables en raison de l’élévation du niveau de la mer provoquant des inondations et des ondes de tempête.

Le rapport du GIEC indique clairement que la réduction de l’utilisation des combustibles fossiles est cruciale pour réduire les émissions. Les innovations techniques pour nous aider à effectuer cette transition – aux côtés de l’énergie éolienne, solaire et marémotrice – comprennent l’utilisation du méthane des décharges pour chauffer les bâtiments (ce qui a déjà été mis en œuvre avec succès en Suède) et la construction de systèmes de transport en commun propres qui libèrent les trottoirs et les espaces publics (comme démontré à Bogota). Les nations riches doivent intensifier leurs efforts pour apporter ces changements, tout en finançant les plans des nations les plus pauvres pour éviter la dépendance aux combustibles fossiles.

Mais bien qu’il s’agisse clairement d’un plan d’action nécessaire, la politique et la politique réagissent encore lentement, les gouvernements ne parvenant pas à aligner leurs efforts sur l’ampleur et l’urgence requises des solutions.

Émission de dioxyde de carbone

La première étape, bien sûr, est d’arrêter de rejeter du carbone. Image: Davidson Luna

capter le carbone

Un élément tout aussi essentiel pour réduire les niveaux de CO2 consiste à remettre le carbone atmosphérique d’où il vient. La technologie de capture et de stockage du carbone est un outil essentiel dans les secteurs où les émissions de CO2 sont essentiellement inévitables, comme dans les processus industriels lourds comme les aciéries. Mais ses coûts élevés et sa consommation d’énergie en font une solution imparfaite.

Utiliser la nature pour stocker du carbone à grande échelle est plus prometteur. Le rapport du GIEC fait confiance à l’industrie agricole pour apporter des changements spectaculaires pour aider à séquestrer plus de carbone dans le sol au cours de la prochaine décennie. Pourtant, bien que des méthodes pour ce faire aient été testées avec succès à travers le monde, la politique n’a pas rattrapé son retard et les intérêts acquis dans les méthodes agricoles actuelles créent également de l’inertie.

La plantation d’arbres à grande échelle offre également la possibilité d’augmenter les puits de carbone, tout comme la préservation des tourbières, le reboisement des mangroves et le réensauvagement. Mais l’utilisation de la terre seule ne suffira pas à réduire suffisamment les concentrations de gaz à effet de serre dans l’atmosphère. C’est là que les océans entrent en jeu.

Stocker du carbone dans la mer

Une grande partie de l’océan profond qui est maintenant désertifié grâce à l’activité humaine était autrefois un écosystème aquatique florissant. Nos recherches actuelles explorent comment les baleines jouent un rôle important dans la reconstruction de ce système, agissant comme des «pompes biologiques» qui font circuler les nutriments des profondeurs de l’océan jusqu’à sa surface grâce à leurs comportements d’alimentation et d’excrétion.

Émission de dioxyde de carbone

La relance des écosystèmes océaniques pourrait accroître la biodiversité et créer des emplois, ainsi que stocker du carbone. Image : Cédric Frixon

De plus, les expériences du CCRC explorent le potentiel de régénération de la biomasse océanique comme moyen de stocker plus de carbone. La biomasse océanique fait référence aux communautés de plantes, de poissons et de mammifères qui prospèrent près de la surface, mais envoient leurs coquilles, leurs os et leur végétation en décomposition de manière permanente dans les profondeurs de l’océan, emprisonnant d’énormes quantités de carbone dans les fonds marins. L’augmentation de leur nombre pourrait renforcer la biodiversité, consolider les stocks de poissons et offrir des opportunités de revenus aux communautés marginalisées à travers le monde – ainsi que capturer des dizaines de milliards de tonnes de CO2 de l’atmosphère.

Un troisième aspect de la lutte contre la crise climatique consiste à réparer les parties du système climatique qui ont déjà dépassé leur « point de basculement » : en commençant par regeler l’Arctique. La fonte rapide de l’Arctique a déjà provoqué de nombreux événements météorologiques extrêmes que nous avons vus récemment, de la neige au Texas aux inondations en Chine, grâce à ses effets de distorsion sur le courant-jet polaire. Inverser ce processus – par exemple en augmentant artificiellement la couverture nuageuse sur la région pour refléter plus de lumière solaire loin de la glace arctique – permettrait au courant-jet de revenir à la normale, ce qui nous donnerait plus de temps pour travailler à la réduction des niveaux de gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

Les défis de la réduction des émissions en abandonnant les combustibles fossiles sont en grande partie politiques et non techniques. Les avantages presque immédiats d’un air plus pur, d’une meilleure santé et de nouveaux emplois pour des millions de personnes dans le secteur des énergies alternatives devraient l’emporter sur les craintes à court terme. En attendant, nous devons également utiliser notre plus grande ressource naturelle pour éliminer l’excès de carbone déjà libéré dans l’atmosphère si nous voulons créer un avenir gérable pour l’humanité.

David King est le fondateur du Center for Climate Repair de l’Université de Cambridge. Jane Lichtenstein est chercheuse associée au Climate Crisis Advisory Group, également à l’Université de Cambridge.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

Image principale : Todd CravensLa conversation

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