L’ultimatum d’Ottawa au Québec sur le caribou est un avertissement aux autres provinces, selon les experts

L’ultimatum du ministre fédéral de l’Environnement, Steven Guilbeault, au gouvernement du Québec sur la protection du caribou est un signe qu’Ottawa perd patience avec les provinces qui ne respectent pas leur responsabilité de protéger la faune, selon des experts.

Rachel Plotkin, spécialiste du caribou à la Fondation David Suzuki, affirme que la menace de Guilbeault de créer unilatéralement un habitat protégé au Québec pour les troupeaux en déclin est un “coup de poing en travers” qui montre qu’Ottawa est prêt à durcir après des années à jouer gentiment.

“En tant que militante qui a essayé de faire respecter les outils en vertu de la Loi sur les espèces en péril, je suis très heureuse de voir qu’un ministre semble enfin prêt à mettre ces outils en jeu”, a-t-elle déclaré dans une récente interview. .

Plotkin dit que le gouvernement fédéral a demandé aux provinces de produire des plans pour protéger l’habitat essentiel du caribou en 2012. Cependant, dit-elle, Ottawa a hésité à les forcer à se conformer, même si les troupeaux ont continué de diminuer en raison de la destruction de l’habitat.

« Cela montre que le gouvernement fédéral en a assez d’attendre que les provinces fassent ce qu’il faut [and] leur patience est mise à rude épreuve », a-t-elle déclaré.

Dans une lettre datée du 8 avril, Guilbeault donne au gouvernement du Québec jusqu’au 20 avril pour lui faire part de son plan de protection du caribou et de son habitat.

Si le plan est jugé insuffisant, Guilbeault a déclaré qu’il recommandera au cabinet d’émettre un décret protégeant des parties de l’habitat des animaux sur le territoire québécois, quelles que soient les objections de la province.

S’exprimant jeudi au nord de Montréal, Guilbeault a déclaré que bien qu’Ottawa ait récemment conclu une entente avec l’Alberta concernant un plan de protection et négocie avec la Colombie-Britannique et l’Ontario, « malheureusement, il semble y avoir peu de volonté de la part du gouvernement du Québec de trouver des sol.”

Il a souligné qu’il espérait toujours parvenir à une entente avec Québec qui éviterait la nécessité d’un décret.

Jeremy Kerr, professeur de biologie à l’Université d’Ottawa, a déclaré que la décision de Guilbeault était “un rappel brutal que les ministères provinciaux de l’environnement doivent en fait assumer leurs responsabilités”.

Il a déclaré que le ministre fédéral de l’Environnement ne prendrait pas à la légère la décision d’imposer la volonté d’Ottawa à une province, en particulier la province qui s’oppose le plus avec véhémence à l’ingérence fédérale.

“Si le ministre fédéral est prêt à entrer dans ce genre de situation potentiellement litigieuse avec le Québec, alors le ministre est prêt à le faire potentiellement n’importe où”, a déclaré Kerr lors d’une récente entrevue.

Anne-Sophie Dore, avocate au sein du groupe de droit environnemental Centre québécois du droit de l’environnement, a déclaré qu’Ottawa avait émis des ordonnances d’urgence pour conjurer les menaces immédiates pesant sur une espèce, notamment en arrêtant les projets de construction dans le sud du Québec pour protéger la rainette faux-grillon de l’Ouest. . Mais l’action envisagée par Guilbeault n’a pas été prise auparavant, a déclaré Dore.

Contrairement aux ordonnances d’urgence, un décret protégerait “les habitats dans leur intégralité” et pourrait durer cinq ans, a-t-elle déclaré. La Loi sur les espèces en péril, a-t-elle ajouté, prévoit des sanctions en cas de non-respect de l’ordonnance, ajoutant qu’il est possible que le Québec tente de les contester devant les tribunaux.

Guilbeault a déclaré jeudi que l’ordonnance de protection couvrirait environ 35 000 kilomètres carrés au Québec. L’intégralité du territoire ne devrait pas nécessairement être laissée intacte, a-t-il dit, mais des «mesures supplémentaires» devraient être mises en place pour assurer la survie du caribou.

Kerr a déclaré que le décret pourrait contenir un certain nombre d’éléments différents, “allant d’une cessation des activités d’utilisation des terres qui empiètent sur la survie du caribou dans ces zones, à une sorte d’exigence que la gestion de ces zones soit très différente de ce qu’elle est aujourd’hui. “

Il a dit que d’innombrables recherches ont démontré que le caribou a besoin de forêts épaisses et anciennes qui fournissent une source de nourriture et une protection contre les prédateurs.

Mais les gouvernements ont été réticents à réduire les activités industrielles telles que l’exploitation forestière, qui ont remplacé les vieux arbres par des plus jeunes et créé des sentiers qui permettent aux prédateurs d’accéder facilement aux proies du caribou. Afin de protéger le caribou, il ne fait aucun doute que le travail industriel sur leur territoire devrait être considérablement réduit, a déclaré Kerr.

Le premier ministre du Québec, François Legault, a déclaré mardi que l’ultimatum de Guilbeault est un autre exemple de l’ingérence du gouvernement du premier ministre Justin Trudeau dans les domaines de compétence provinciale. Le Québec, a-t-il dit, a une commission indépendante sur la protection du caribou qui cherche à trouver un équilibre avec «la protection des emplois qui sont importants dans certaines régions du Québec».

Mais Kerr, Plotkin et Dore disent tous que les gouvernements successifs du Québec ont montré qu’ils ne sont pas disposés à prendre des mesures significatives à moins que leurs mains ne soient forcées.

“Le statu quo ne peut pas continuer si nous voulons avoir un avenir où la faune survive et se rétablisse”, a déclaré Plotkin. “Espérons que ce coup de feu fédéral à travers l’arc suscitera ces changements.”

Ce rapport de La Presse canadienne a été publié pour la première fois le 17 avril 2022.

— Avec des fichiers de Stéphane Blais à St-Jérôme.

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