Alors que le monde connaît une élévation du niveau de la mer, les eaux de l’Islande baissent et coulent de l’autre côté de la planète

Bramener la prise à la maison devient une tâche de plus en plus périlleuse dans ce village de pêcheurs islandais. Alors qu’une grande partie du monde s’inquiète de la montée du niveau de la mer et de l’envahissement des terres, la communauté ici a le problème inverse : le niveau de la mer baisse.

Lagunes marines qui entourent le village de Höfn — prononcé oups, comme si vous aviez le hoquet — deviennent moins profonds et plus difficiles à naviguer. Les marées entrent et sortent avec moins de force qu’auparavant, ce qui fait que le chenal traversé par les bateaux de pêche se remplit lentement de sédiments.

« Les gros navires, lorsqu’ils arrivent entièrement chargés de capelan ou de hareng, la quille des navires va être assez près du fond. Il y a donc un risque accru qu’ils touchent le fond, ce qui pourrait entraîner des fuites dans la coque, des pertes financières ou un naufrage », a déclaré Þorvarður Árnason, directeur du centre de recherche de l’Université d’Islande à Höfn.

« La soixantaine d’hommes qui travaillent sur les navires, ils sont tous locaux. L’idée d’un naufrage est terrifiante.

Þorvarður Árnason, directeur du centre de recherche de l’Université d’Islande à Höfn

Un paysage brumeux avec des montagnes au loin et des bateaux amarrés à côté de maisons en bois
Un mur de glaciers avec des montagnes couvertes de mousse en arrière-plan et un lac au premier plan.

Þorvarður Árnason surplombe la lagune glaciaire Hoffellsjökull. Les bateaux sont amarrés à Höfn, en Islande. L’avant du glacier Sólheimajökull, sur la côte sud de l’Islande. Temujin Doran/CNN

“La soixantaine d’hommes travaillant sur les navires, ils sont tous locaux”, a déclaré Árnason. “L’idée d’un naufrage est terrifiante.”

Höfn se trouve à l’ombre de la plus grande calotte glaciaire d’Islande, Vatnajökull. Pendant des siècles, le poids puissant du Vatnajökull a comprimé le sol en dessous. Mais le réchauffement climatique entraîne la fonte rapide de ces calottes glaciaires et glaciers, maintenant plus rapidement qu’à n’importe quel moment au cours des 200 dernières années. Au fur et à mesure qu’ils disparaissent, le sol se soulève littéralement.

Lorsque les glaciers fondent, l’eau qui s’est formée jadis s’écoule dans l’océan.

Cela a deux conséquences majeures.

Pendant des siècles, les glaciers ont creusé le sol sous eux.

Une fois que les glaciers commencent à fondre, ils deviennent plus légers et soulagent une partie de la pression sur la terre en dessous, ce qui fait rebondir le sol.

Les grands glaciers ont également un effet gravitationnel sur l’océan, attirant l’eau vers eux.

Lorsqu’ils fondent et perdent de la masse, cette attraction s’affaiblit et l’eau s’écoule, éventuellement à l’autre bout du monde.

D’où l’Islande tire son nom n’est pas un mystère – environ un dixième du pays est recouvert de glaciers. Mais l’Arctique connaît la hausse de température la plus spectaculaire au monde et, par conséquent, l’Islande perd désormais environ 10 milliards de tonnes de glace chaque année, selon la NASA. À ce rythme, l’Islande pourrait être sans glace d’ici 2200.

Les mesures GPS montrent que le sol à Höfn s’élève de 1,7 centimètre par an. Plus la terre est proche du glacier qui fond, plus la montée est rapide – à environ 20 minutes de route vers le nord, le sol s’élève jusqu’à 3,8 centimètres chaque année.

À Höfn, Árnason a observé les développements avec inquiétude. Le village est lié à l’industrie de la pêche et la plupart des familles en dépendent. Si les bateaux ne peuvent pas entrer, cela signifierait presque certainement une ruine financière.

Mais il y a une autre raison pour laquelle le niveau de la mer autour de l’Islande baisse : la gravité.

De gros morceaux de glace de mer flottent dans un lagon.
Les bateaux accostent sur un lac calme à côté d'une jetée.

L’eau s’écoule de la fonte des glaces en Islande. La glace de mer flotte dans la lagune glaciaire de Jökulsárlón. Les navires sont amarrés dans un port de Höfn. Temujin Doran/CNN

La fonte rapide des glaciers et de la calotte glaciaire du Groenland entraîne une élévation du niveau de la mer dans la majeure partie du monde, uniquement en ajoutant d’énormes volumes d’eau dans l’océan.

Mais cette hausse n’a pas été uniforme. Contre toute attente, le Groenland et les territoires qui l’entourent, où la fonte se produit le plus, connaissent en réalité une baisse du niveau de la mer, et pas seulement à cause de ce phénomène d’élévation du sol.

Tout ce qui a une masse a sa propre gravité. Plus il est grand, plus il a de gravité.

“La calotte glaciaire est si lourde qu’elle attire l’océan vers elle, en raison de la gravité. Mais si la calotte glaciaire fond, cette attraction commence à s’affaiblir et l’eau s’éloigne », a déclaré Thomas Frederikse, stagiaire postdoctoral au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

“Plus vous êtes loin de la calotte glaciaire, plus vous obtenez d’eau.”

Les scientifiques de la NASA estiment que si le niveau moyen mondial de la mer montait de 1 mètre – ce qui serait en partie dû à la fonte des glaces au Groenland – il chuterait en fait de 20 centimètres autour de l’Islande. C’est parce qu’il se trouve si près du Groenland, où ce changement gravitationnel a lieu.

Et bien que la fonte de l’Islande elle-même jouera un rôle dans l’élévation mondiale du niveau de la mer, elle contient une infime quantité d’eau par rapport aux plus grandes calottes glaciaires du monde.

Si tous les glaciers d’Islande devaient fondre, cela augmenterait le niveau moyen mondial de la mer d’un centimètre. D’autre part, le Groenland et l’Antarctique ont suffisamment de glace pour entraîner des impacts catastrophiques – si tout le Groenland devait fondre, cela ajouterait 7,5 mètres au niveau mondial de la mer. L’Antarctique a suffisamment de glace sur le continent pour augmenter le niveau de la mer de près de 60 mètres, si tout fondait.

Découvrez comment des experts mesurent la fonte des glaciers en Islande Temujin Doran, CNN

La fonte des glaces représente environ les deux tiers de l’élévation du niveau de la mer dans le monde. Mais le changement climatique frappe nos océans d’une autre manière encore.

Alors que les humains émettent plus de gaz à effet de serre – principalement en brûlant des combustibles fossiles comme le charbon, le pétrole et le gaz naturel pour l’énergie – les températures de la mer augmentent également, et cette chaleur supplémentaire entraîne l’expansion de l’océan.

Lorsque l’eau se réchauffe, ses molécules se déplacent plus rapidement et s’étalent davantage, ce qui augmente son volume. Les scientifiques estiment qu’environ un tiers de l’élévation mondiale du niveau de la mer peut être attribué à cette expansion.

Les dernières preuves scientifiques montrent que même si le monde arrêtait de brûler des combustibles fossiles aujourd’hui, l’élévation du niveau de la mer est toujours bloquée jusqu’en 2050. Mais les émissions futures auront d’énormes conséquences au-delà de 2050.

Si le monde se réchauffe de 3 à 4 degrés Celsius au-dessus des niveaux d’avant l’industrialisation, les scientifiques préviennent que l’élévation moyenne du niveau mondial de la mer pourrait atteindre 70 centimètres d’ici la fin du siècle, menaçant la viabilité de la vie humaine dans certains endroits. La hausse de température est déjà à 1,2C.

L’effet de l’Islande sur le niveau mondial de la mer

Source : Frederikse, T., Jevrejeva, S., Riva, REM et Dangendorf, S. Journal of Climate

Lorsque les glaciers fondent en Islande, l’impact sur le niveau mondial de la mer n’est pas uniforme.

La fonte contribue davantage à l’élévation moyenne du niveau de la mer à l’autre bout du monde, comme dans les îles Marshall, que dans les propres eaux de l’Islande.

Carte des îles Marshall

UNAlors que les pêcheurs de Höfn sont aux prises avec les conséquences d’une mer moins profonde, les habitants des Îles Marshall ont vu la mer monter rapidement autour d’eux.

Les Marshalls sont constitués de cinq îles et de 29 atolls de faible altitude en forme d’anneau. Alors que la glace fond de l’autre côté du globe dans des endroits comme le Groenland et l’Islande, l’élévation du niveau de la mer qui en résulte a forcé les gens ici à changer leur mode de vie et à penser à leur avenir d’une manière plus existentielle.

“Il n’y a pas de montagnes, il y a l’océan de chaque côté de vous et la terre est vraiment mince et petite”, a déclaré Kathy Jetn̄il-Kijiner, écrivain et émissaire climatique pour le ministère de l’Environnement des Îles Marshall.

“Le littoral devient de plus en plus court, c’est une vraie menace pour l’existence physique de notre terre.”

En haut : Une vue aérienne de l’île d’Ejit dans l’atoll de Majuro aux Îles Marshall. En bas à gauche : des ouvriers construisent une digue à Majuro, aux Îles Marshall, en avril 2019. En bas à droite : des garçons nettoient du poisson le long du littoral de l’île d’Ebeye dans l’atoll de Kwajalein aux Îles Marshall en juillet 2019. Kadir van Lohuizen/NOOR/Redux, Lorenzo Moscia/Archivolantino/Redux

L’altitude moyenne au-dessus du niveau de la mer sur les Marshalls n’est que de 2 mètres. Ici, chaque centimètre compte.

À l’échelle mondiale, le niveau moyen de la mer a augmenté de plus de 20 centimètres depuis le début du XXe siècle et s’est accéléré au cours des trois dernières décennies. Depuis 1993, le niveau a augmenté de 2,8 à 3,6 millimètres en moyenne. Dans le même temps, les Marshall ont connu environ le double, avec une hausse de 7 millimètres, selon un rapport climatique du gouvernement australien.

L’élévation du niveau de la mer y provoque des inondations, de plus en plus fréquentes. Les vagues déferlent régulièrement sur les barrières de protection qui bordent le rivage.

Les rues sont de plus en plus inondées. L’eau potable est polluée. Les moyens de subsistance sont détruits. Jetn̄il-Kijiner dit que la menace d’une inondation plane toujours dans l’esprit des gens.

C’est un rappel constant de la menace existentielle à laquelle cette nation est confrontée à cause du changement climatique, et qu’elle a besoin de nouveaux outils pour s’adapter rapidement.

Une étude conjointe entre le gouvernement marshallais et la Banque mondiale a décrit les options du pays, de la construction de digues à la récupération des terres et à la construction de bâtiments. Les réponses les plus intenses consistent à élever des îles entières et, en dernier recours, à migrer.

« Nous devons être en alerte. Nous devons simplement nous préparer à ce que nous devions peut-être consolider, les gens devant rentrer chez eux et quitter leur lieu de travail à mi-chemin pour pouvoir s’occuper de leurs maisons et de leurs jardins ou de choses comme ça parce qu’ils ont été inondés », a déclaré Jetn̄il-Kijiner. .

Maisons protégées par une digue alors que les vagues s'y écrasent au premier plan.
Des vagues se sont écrasées sur une digue à Majuro en avril 2019. (Kadir van Lohuizen/NOOR/Redux)

« C’est complètement injuste. On ne devrait pas avoir à faire ça. Ce sont des mesures extrêmes qui nous coûteront des milliards de dollars, tout cela à cause de quelque chose auquel nous n’avions rien contribué.

Kathy Jetn̄il-Kijiner, Envoyée pour le climat du ministère de l’Environnement des Îles Marshall

Sa famille, comme la plupart de ceux qui résident sur les îles, a construit un mur de béton pour protéger leur maison des inondations constantes. La barrière qu’ils avaient autrefois, constituée de panneaux de tôle, ne suffisait plus.

Le nouveau mur tient le coup, pour l’instant.

«Mais qui sait combien de temps cela fonctionnera? Les impacts vont continuer à venir parce que nous ne réduisons pas [global] émissions aussi vite que nous le devrions », a-t-elle déclaré. “Ici, c’est devenu si grave que nous explorons maintenant des options d’adaptation vraiment extrêmes, comme élever nos îles, voire devoir construire de toutes nouvelles îles.”

Selon l’étude conjointe, 40% des bâtiments de la capitale Majuro seront menacés si le niveau de la mer monte d’un mètre, 96% de la ville étant exposée à des inondations fréquentes.

« C’est complètement injuste. Nous ne devrions pas avoir à faire cela », a déclaré Jetn̄il-Kijiner.

“Ce sont des mesures extrêmes qui nous coûteront des milliards de dollars, tout cela à cause de quelque chose auquel nous n’avions rien contribué.”

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