La géo-ingénierie pourrait exposer 1 milliard de personnes supplémentaires au paludisme

Selon une nouvelle étude, le refroidissement du climat en réfléchissant davantage de lumière solaire dans l’espace pourrait paradoxalement augmenter le nombre de personnes à risque de contracter le paludisme.

La gestion du rayonnement solaire et d’autres manipulations à grande échelle des systèmes terrestres connues collectivement sous le nom de géo-ingénierie ont été proposées comme solution palliative au changement climatique. Mais la nouvelle analyse, la première étude sur la façon dont la géo-ingénierie pourrait affecter les maladies infectieuses, suggère que ces approches peuvent avoir des conséquences imprévues.

De plus, le fardeau de ces conséquences imprévues pourrait peser sur les populations à faible revenu des régions tropicales qui sont les plus exposées au changement climatique et les moins responsables des émissions de gaz à effet de serre.

Deux des chercheurs de l’équipe d’étude actuelle ont émis l’hypothèse il y a plusieurs années que le refroidissement des tropiques grâce à la géo-ingénierie pourrait augmenter le risque de paludisme. La nouvelle étude montre que cette intuition se confirme.

Le paludisme est une maladie causée par un parasite unicellulaire transmis par les piqûres de certains moustiques. Plus de 200 millions de cas de paludisme et au moins 400 000 décès surviennent chaque année dans le monde, principalement dans les régions tropicales d’Afrique, d’Asie et d’Amérique latine. La maladie est la sixième cause de décès dans les pays à faible revenu.

Dans la nouvelle analyse, les chercheurs ont utilisé des modèles climatiques pour évaluer quelles parties du globe auraient des températures favorables à la transmission du paludisme selon différents scénarios de réchauffement avec et sans géo-ingénierie. Ils ont croisé cela avec la population prévue des zones de transmission potentielle du paludisme pour évaluer le nombre total de personnes à risque.

Si la géo-ingénierie était mise en œuvre pour stabiliser la température moyenne mondiale aux niveaux de 2020 malgré la persistance d’émissions de gaz à effet de serre élevées, environ 1 milliard de personnes supplémentaires seraient exposées au risque de paludisme en 2070 par rapport au même scénario à fortes émissions sans géo-ingénierie, rapportent les chercheurs dans le journal. Communication Nature.

« Totalisés dans toutes les régions, les scénarios de géo-ingénierie que nous avons examinés ont au mieux un effet neutre mais disparate sur le risque total de paludisme, et au pire pourraient augmenter le risque de paludisme par rapport au changement climatique sans géo-ingénierie », écrivent les chercheurs.

Les résultats reposent sur le fait que la transmission du paludisme culmine à environ 25 ° C (77 ° F). Ainsi, à mesure que la planète se réchauffe, certaines zones deviennent trop chaudes pour une circulation soutenue du parasite. De plus, la méthode de géo-ingénierie explorée dans l’article, qui imite l’effet de refroidissement des éruptions volcaniques en injectant de minuscules particules qui réfléchissent la lumière du soleil dans l’atmosphère, est censée refroidir davantage les régions tropicales que les latitudes plus élevées.

En d’autres termes, la géo-ingénierie ne se contente pas de revenir en arrière sur le changement climatique – elle modifie le climat de manière nouvelle et peut-être profonde.

“Nous montrons que si le déploiement de la géo-ingénierie refroidit les tropiques, cela pourrait aider à protéger les populations de haute altitude en Afrique de l’Est contre l’empiètement du paludisme, mais pourrait augmenter la transmission dans les basses terres d’Afrique subsaharienne et d’Asie du Sud”, écrivent les chercheurs.

La géo-ingénierie est souvent présentée comme une stratégie pour parvenir à la justice climatique. Mais la nouvelle analyse montre que le « Sud global » n’est pas monolithique et qu’il pourrait y avoir des compromis géopolitiques compliqués en matière d’atténuation du changement climatique.

Les pays à faible revenu sont souvent exclus des conversations sur la géo-ingénierie, notent les chercheurs. Mais ce qu’il faut, c’est une approche « qui implique de manière significative les pays en développement en termes de priorités et développe une base de données complète sur la manière dont les scénarios proposés redistribueront la charge de morbidité entre les régions », affirment-ils.

Source : Carlson CJ et coll. “La géo-ingénierie solaire pourrait redistribuer le risque de paludisme dans les pays en développement.” Communication Nature 2022.

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