Les programmes de hockey pour filles sont prometteurs sur les marchés américains non traditionnels

Megan Grenon s’est allongée à l’extérieur de la patinoire devant une rare vitrine du hockey féminin dans la région de Washington, DC, lorsqu’une jeune fille s’est approchée avec ses parents.

“Êtes-vous un joueur de hockey? Jouez-vous aujourd’hui?” demanda la fille.

“Oui,” répondit Grenon. “Es-tu ici pour me surveiller ?”

Grenon joue pour Calgary avec l’Association des joueuses professionnelles de hockey féminin, qui s’est fixé pour objectif d’établir une ligue professionnelle durable en Amérique du Nord après des années sans une. Grenon a dit qu’elle porterait le n ° 5 en blanc ce jour-là, et la jeune fille a sauté de joie.

“Vous pouvez m’encourager”, a déclaré Grenon. “Vous pouvez encourager qui vous voulez.”

Des scènes comme celle-ci se déroulent plus souvent à travers le pays depuis que l’équipe nationale féminine américaine a remporté l’or aux Jeux olympiques de 2018 et a généré plus de visibilité pour le sport. Il y aura des séries éliminatoires de la LNH à partir de la semaine prochaine à Dallas, Tampa, Nashville, Raleigh et Washington, DC, où le hockey féminin s’est développé au cours de la dernière décennie, mais reste loin derrière les foyers traditionnels comme le Massachusetts, le Minnesota, le Wisconsin et le Michigan.

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Les Canadiennes battent les États-Unis et remportent l’or au hockey

La capitaine Marie-Philip Poulin a marqué deux buts alors que l’équipe canadienne de hockey féminin a battu les États-Unis 3-2 pour remporter la médaille d’or olympique à Pékin. L’attaquante Sarah Nurse a marqué l’autre but du Canada pour remporter sa première médaille d’or après s’être contentée de l’argent en Corée du Sud en 2018. 3:46

En raison d’obstacles logistiques, d’une pénurie de patinoires et de temps de glace à un manque de programmes d’études collégiales et universitaires et au besoin de plus d’éducation, la croissance du hockey féminin dans les marchés non traditionnels demeure un défi. Les 3 177 joueuses âgées de 18 ans et moins inscrites par USA Hockey au Texas, en Floride, au Tennessee, en Caroline du Nord, au Maryland, en Virginie et dans le district de Columbia réunis sont encore moins nombreuses que dans le seul Wisconsin.

“Cela a été comme une lente accumulation”, a déclaré Kush Sidhu, directeur et entraîneur de l’équipe de préparation des collèges des moins de 19 ans pour la seule équipe de hockey féminin junior de haut niveau dans la région de Washington. “C’est toujours difficile. C’est une lutte, je suppose, mais c’est une bonne lutte et nous sommes heureux de faire notre part.”

La participation augmente, mais le besoin de croissance demeure

Les Stars de Dallas de la LNH, le Lightning de Tampa Bay, les Hurricanes de la Caroline, les Predators de Nashville et les Capitals de Washington tentent également de faire leur part pour augmenter le nombre de participants dans ces domaines – et des efforts similaires sont en cours en Arizona et ailleurs dans la ligue. Le nombre de filles jouant au hockey dans ces États a augmenté de 71,3 % entre 2011 et 2021.

Mais les chiffres bruts montrent toujours un besoin de croissance. Le Minnesota a signalé que près de 13 000 filles jouaient au hockey l’année dernière, et ce total atteint 28 206 combinés avec le Massachusetts, le Wisconsin et le Michigan.

La directrice régionale du hockey féminin de USA Hockey, Kristen Wright, qui a passé cinq ans en tant que directrice du développement des joueuses, est fière de la croissance rapide du sport au niveau des jeunes dans les marchés non traditionnels et pense qu’il peut être encore meilleur avec plus d’exposition et de temps de glace.

“Certains des défis qui en découlent sont des modèles féminins : convaincre les filles que le hockey est fait pour elles”, a déclaré Wright. “Ils ont besoin de le voir. Vous avez vraiment besoin de voir différentes joueuses de hockey avoir des entraîneures et avoir cet engagement là-bas. Et l’autre défi, je dirais, dans certains de ces marchés, il n’y a tout simplement pas autant de patinoires, alors maintenant, au lieu que ce soit un terrain de football rattaché à votre collège ou à votre école primaire, où vous avez appris à courir et à taper dans un ballon, eh bien, vous devez aller à une patinoire.”

La joueuse de hockey américaine Haley Skarupa, à l’avant, fait la démonstration d’un exercice lors d’une clinique de hockey présentée par les Capitals de Washington et la Professional Women’s Hockey Players Association en mars. (Nick Wass/Associated Press)

Kristen Bowness, directrice du hockey amateur à Nashville, Kelley Steadman, ambassadrice du développement du hockey à Tampa Bay, et Alyssa Gagliardi, spécialiste des jeunes filles et femmes de la Caroline et spécialiste du hockey amateur, ont tous cité le manque de patinoires comme l’un des principaux obstacles. En regardant un événement de hockey féminin au centre d’entraînement des Capitals de Washington le mois dernier, Sidhu a fait écho à ces préoccupations.

« Où allons-nous mettre les nouvelles filles ou les nouveaux enfants qui veulent jouer ? » a déclaré Sidhu, qui a entraîné des filles et du hockey féminin depuis la fin des années 1980 et est directrice du programme Washington Pride dans la région de DC. « Nous sommes à peu près au maximum de tout notre temps de glace à chaque patinoire que nous avons, donc c’est un peu un défi. Lorsque vous nous comparez à d’autres grandes régions métropolitaines, nous sommes encore assez bas, en termes d’infrastructure, sur les patinoires. .”

Commence au niveau local

Amener les filles à monter sur la glace est la première étape, et dans de nombreux endroits, cela commence par le hockey-balle ou le hockey de rue. Les Stars, les Capitals et les Hurricanes ont tous remporté la Coupe Stanley, les Predators ont atteint une finale et le Lightning sont deux champions en titre consécutifs, et pourtant, les filles peuvent encore hésiter à se lancer dans le hockey.

“J’irai dans les écoles et nous ferons du hockey-balle et des trucs comme ça et tant de filles sont encore tellement surprises que j’aie vraiment joué”, a déclaré Steadman, l’ambassadrice du développement du hockey du Lightning qui a remporté deux championnats du monde avec les États-Unis et a joué dans la Ligue canadienne de hockey féminin et la Ligue nationale de hockey féminin qui a depuis été rebaptisée Premier Hockey Federation.

“Ils diront : ‘Oh, tu as joué aussi ? Les garçons ont joué, mais est-ce que tu joues ?’ Donc ici, nous sommes toujours en quelque sorte dans cette base [level] pour certaines de ces filles, où elles ne savent même pas ce qu’est le hockey féminin. »

D’où le besoin de programmes comme Canes Girls Youth Hockey et All Caps All Her, lancés respectivement par les Hurricanes de la Caroline et les Capitals de Washington l’an dernier.

“Effet Ovechkin”

Les Capitals ont vu un afflux de hockey pour les jeunes depuis qu’Alex Ovechkin est devenu le visage de la franchise en 2005 et a inauguré une ère de succès culminant avec le premier championnat de l’organisation en 2018. Alors que la vice-présidente du marketing des Capitals, Amanda Tischler, a déclaré que « l’effet Ovechkin » est réel pour stimuler la participation, l’équipe devait aller plus loin que les programmes d’apprentissage du jeu qui étaient en place.

“Ce que nous découvrions, c’est que toutes ces filles voulaient continuer à jouer au hockey”, a déclaré Tischler. “Et il y avait cet autre groupe d’âge de 10 à 14 ans, c’est pourquoi nous avons récemment lancé un programme d’apprentissage du jeu réservé aux filles pour ce groupe d’âge, ainsi qu’un programme d’apprentissage du patinage pour adultes entièrement féminin et un programme d’apprentissage pour adultes. jouer.”

L’attaquante de l’équipe Sonnet Brittany Howard, à gauche, célèbre avec la gardienne de but Erica Howe et l’attaquante Jessie Eldridge après un match du Dream Gap Tour en mars. (Nick Wass/Associated Press)

Canes Girls Youth Hockey offre également une voie en Caroline du Nord, où les joueuses peuvent participer à un programme de développement et jouer dans des ligues internes ou au niveau junior pour rester dans le match. Il y a aussi une équipe de moins de 19 ans qui peut garder les filles plus longtemps au lieu de les forcer à quitter la région pour aller à l’école préparatoire au hockey.

« C’est cool de voir qu’il n’y a pratiquement plus rien, nous avons des enfants qui commencent le sport à 5 ou 6 ans et maintenant ils pourraient rester ici jusqu’à ce qu’ils aillent jouer au hockey collégial », a déclaré Gagliardi.

Manque de compétition de haut niveau

Le manque de programmes de hockey féminin dans les écoles secondaires pour les filles et les collèges dans les marchés non traditionnels est également un problème. Étant donné l’absence d’une ligue professionnelle féminine majeure, comme la WNBA ou la Ligue nationale de football féminin, les collèges offrent l’action la plus cohérente en dehors des Jeux olympiques tous les quatre ans et du championnat du monde annuel.

USA Hockey a lancé un tournoi national dans les écoles secondaires pour stimuler la croissance à ce niveau. Wright a déclaré que les programmes collégiaux se dirigent vers l’ouest vers des endroits comme l’Arizona, le Colorado et l’Utah plus rapidement qu’ils ne se déplacent vers le sud, de sorte que plus de joueurs quittent la maison pour rester sur la glace et poursuivre leur progression.

Bowness, dont le père Rick entraîne les Stars, a passé du temps avec les Coyotes, le Lightning et maintenant les Predators et a consacré beaucoup de temps à la croissance du hockey dans des endroits non traditionnels. Pendant son séjour à Tampa, elle a déclaré qu’il y avait une équipe universitaire junior qui devait jouer contre les garçons et a souligné qu’il y avait un besoin de plus de filles dans le pipeline.

“En ce moment, je pense que c’est plus une question de chiffres”, a déclaré Bowness. “Nous avons juste besoin de plus de filles qui jouent pour que les ligues soient opérationnelles.”

‘Ça prend du temps’

Haley Skarupa, qui a grandi à Rockville, dans le Maryland, et a remporté l’or avec les États-Unis aux Jeux olympiques de 2018, sait tout sur un jeu de nombres. Après avoir été la seule fille de son équipe lorsqu’elle était enfant, elle est impressionnée par les options disponibles dans la région de Washington.

“Ils ne sont pas limités à cette option de jouer au hockey masculin”, a déclaré Skarupa, qui a joué pour la fierté et est maintenant ambassadeur des Capitals. “Elles peuvent être dans leur propre équipe avec d’autres filles, et c’est tellement grandi.”

Les Jeux olympiques et les événements organisés par la Professional Women’s Hockey Players Association, la Premier Hockey Federation, USA Hockey et la LNH sont en place pour stimuler davantage la croissance et pourtant, Wright a déclaré que de nombreux éléments doivent être réunis sur ce front. Maintenant, plus de deux décennies après les débuts du hockey féminin aux Olympiques en 1998, alors que les programmes collégiaux n’existaient même pas, des générations de joueuses sont de retour dans la communauté en tant que modèles et cela pourrait prendre des années avant que les fruits de leurs efforts ne prennent façonner.

“C’est en partie le temps”, a déclaré Wright. “Nous n’aimons pas parler de temps, mais certains d’entre eux prennent du temps.”

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