Niagara Nature : Castors occupés à Twelve Mile Creek

Éclaboussure!

Le son s’élevait au-dessus des chants des grillons des arbres alors que le crépuscule descendait le long de la rive de Twelve Mile Creek. Je savais que j’étais proche; un animal que je cherchais dans le parc provincial Short Hills depuis quatre ans se trouvait à proximité. Dans l’obscurité, je pouvais à peine voir une forme sombre nager dans l’eau. Un autre coup de queue éclaboussant, et c’était parti. Mais cela avait confirmé mes espoirs : les castors étaient de retour.

Le castor (castor canadensis) est le plus gros rongeur d’Amérique du Nord, célèbre à juste titre pour ses prouesses dans la construction de barrages, sa large queue plate et son impact sur l’environnement – et on le trouve ici à Niagara.

Les castors que j’ai recherchés habitaient une section sinueuse du ruisseau Twelve Mile près du camp Wetaskiwin. J’ai rencontré pour la première fois un couple se toilettant l’un l’autre à l’été 2015. Au fil des ans, j’ai capturé de nombreux moments et ébats intéressants avec cette famille de castors, et vous pouvez regarder les meilleurs clips sur bit.ly/2022beavers.

Pour plus d’informations sur leur comportement, j’ai parlé avec Michael Runtz, auteur de “Dam Builders: The Natural History of Beavers and their Ponds”. Runtz est professeur à l’Université Carleton, naturaliste, photographe et auteur de plus d’une douzaine de livres sur la nature. J’ai rencontré pour la première fois les vastes connaissances de Runtz sur la nature dans le parc Algonquin dans les années 1990, alors qu’il dirigeait une promenade d’interprétation dans la nature.

Les castors sont l’un des rares animaux capables d’adapter l’environnement à leurs besoins, au lieu de s’y adapter. Le déclencheur est le son : “La construction de barrages s’avère être instinctive, déclenchée par le bruit de l’eau qui se précipite”, a déclaré Runtz. Ce son incite les castors à construire de nouveaux barrages ou à réparer des barrages existants.

Un castor rassemble des matériaux de construction pour sa hutte. Les castors sont efficaces et peuvent transporter deux charges à la fois, en utilisant leur bouche et leurs mains.

Lorsque l’eau en amont d’un barrage de castors recule, cela crée un refuge pour les castors pour construire une hutte et stocker de la nourriture. D’autres animaux et plantes profitent également de la construction du castor.

“La biodiversité qu’ils créent soutient une myriade de plantes et d’animaux”, a expliqué Runtz.

« Par exemple, les libellules préfèrent un habitat immobile, comme un étang de castor. Les demoiselles, les petits animaux et les poissons comme les barbottes se portent bien dans les étangs de castors », a déclaré Runtz. « Ils fournissent également un habitat à de nombreuses espèces d’oiseaux comme les hérons et les butors.

“Il y a un réseau de vie assez large qui se développe dans un étang de castors.”

En 2019, j’ai repéré une paire accouplée plus deux kits dans le même tronçon de Twelve Mile Creek. Bien qu’ils ne soient peut-être pas les mêmes, les chances sont bonnes – les castors s’accouplent pour la vie.

“Les castors s’associent généralement”, a déclaré Runtz, “jusqu’à ce que quelque chose leur arrive.”

Runtz a déclaré que les castors peuvent vivre 20 ans ou plus en captivité, mais dans la nature, “un castor de 10 ans est un vieux castor”.

J’ai regardé toute la famille dîner sur un saule qui avait plongé dans le ruisseau. Les castors ont des incisives qui ne cessent de pousser et un émail renforcé au fer. Cela leur permet de mâcher à travers les arbres avec suffisamment de temps – et la capacité de retirer facilement l’écorce et les brindilles.

Les castors se reproduisent en hiver et mettent bas à la fin du printemps. Les nouveau-nés restent dans la loge; lorsqu’ils sont plus âgés, ils quittent la loge pour manger et jouer. Un kit a même aidé à ramasser de la nourriture en transportant des branches de choix de l’arbre au lodge.

Les castors sont des herbivores et leur régime alimentaire est assez varié, a déclaré Runtz.

« En été, pousse fraîche, arbustes herbacés et fleurs sauvages, nénuphar jaune, scirpe et nénuphars. En automne et en hiver, principalement du matériel ligneux, de l’écorce et des brindilles.

Dans le sud de l’Ontario, les castors ne craignent pas beaucoup de prédateurs. Runtz a dit le pêcheur (Pekania pennanti) et grand-duc d’Amérique (bubon virginien) peut se nourrir de castors et de renards roux (vulpes vulpes) peuvent être des prédateurs opportunistes sur les jeunes chatons du rivage. Dans le parc Algonquin, les loups de l’Est (Canis lupus lycaon) sont également connus pour s’attaquer aux adultes.

Les animaux avec lesquels les castors entrent le plus souvent en conflit sont les humains. En raison de leur habitude instinctive d’endiguer tout ce qui produit le bruit de l’eau courante, les castors obstruent souvent par inadvertance les ponceaux ou les prises d’eau, et l’eau refoulée par un barrage peut provoquer des inondations en amont.

Une solution aux inondations est le déflecteur de castor, a déclaré Runtz.

« Les chicanes de castor sont des tuyaux qui traversent un barrage et émergent en amont et contrôlent le niveau d’eau au-delà d’une certaine hauteur. Les castors peuvent rester, mais l’eau des barrages en amont ne montera pas continuellement et ne créera pas d’inondations plus importantes.

Les castors peuvent être vus dans de nombreux endroits de la région, et ils ne sont pas particulièrement timides, a déclaré Runtz.

« D’après mon expérience, les castors sont assez tolérants à la présence humaine. Il y a des castors à Toronto. Ils tolèrent assez bien les gens. C’est l’inverse. La tolérance des humains aux castors est assez faible.

“Dam Builders” fournit plus d’informations et de photographies sur ces incroyables rongeurs. Les jeunes naturalistes pourraient également être intéressés par le livre co-écrit par Runtz “At Home with the Beaver”. Les deux peuvent être trouvés dans les librairies de la nature.

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