Un courant océanique majeur est à son point le plus faible depuis 1 000 ans

Un gigantesque courant océanique, qui transporte la chaleur autour du globe et aide à réguler les conditions météorologiques dans tout l’Atlantique Nord, semble ralentir. En fait, des recherches récentes ont montré qu’il est actuellement à son point le plus faible au cours des 1 000 dernières années.

La grande question : le changement climatique est-il à l’origine du ralentissement ? Ou est-ce juste une fluctuation naturelle ?

Pour l’instant, disent les scientifiques, c’est probablement un peu des deux.

Une nouvelle étude, publiée lundi dans la revue Changement climatique naturel, constate que le courant ralentit effectivement et que le changement climatique joue probablement au moins un petit rôle. Mais le comportement du courant est toujours dans la gamme de ses propres modèles naturels.

En d’autres termes, le signal du changement climatique n’a pas encore poussé le courant hors des limites de son comportement historiquement « normal ». Le signal de la variabilité naturelle « domine fondamentalement » le signal du réchauffement causé par l’homme, selon l’auteur principal de l’étude Mojib Latif, scientifique au GEOMAR Helmholtz Center for Ocean Research Kiel en Allemagne.

Pourtant, cela est susceptible de changer à un moment donné dans le futur. Les modèles climatiques indiquent que le réchauffement climatique causé par l’homme devrait faire en sorte que le courant continue de ralentir au fil du temps. Si le monde continue de se réchauffer, le comportement du courant devrait éventuellement basculer en dehors des limites de la variabilité naturelle, s’écoulant en territoire inexploré.

La vitesse exacte à laquelle ce processus se déroulera et l’ampleur du ralentissement feront toujours l’objet d’un débat scientifique. Mais c’est une question sérieuse.

Officiellement connu sous le nom de circulation méridienne de renversement de l’Atlantique, ou AMOC, le courant transporte la chaleur entre l’équateur et l’Arctique comme un tapis roulant géant. En conséquence, il est en grande partie responsable des conditions météorologiques douces dont bénéficie une grande partie de la région de l’Atlantique Nord, y compris l’Europe et l’est des États-Unis.

Si le courant continue de ralentir, il pourrait perturber les conditions météorologiques dans toutes les latitudes moyennes. Certaines parties de l’Atlantique Nord pourraient se refroidir, tandis que les régions plus au sud le long de la côte est des États-Unis pourraient se réchauffer.

En fait, certaines données suggèrent que ces processus commencent déjà à se produire.

Plusieurs études au cours des dernières années ont clairement montré que l’AMOC ralentit. Certaines recherches suggèrent qu’il s’est peut-être affaibli pendant au moins 150 ans.

Pourtant, les mesures les meilleures et les plus directes du débit de l’AMOC proviennent des 20 dernières années environ, lorsque les scientifiques ont commencé à installer de vastes réseaux de capteurs océaniques spéciaux dans toute la région. Il est donc difficile de comparer l’AMOC aujourd’hui avec son comportement passé, ce qui signifie qu’il est difficile de déterminer si les ralentissements actuels font partie d’un schéma naturel.

Les scientifiques ont trouvé différentes façons de résoudre le problème. Certaines études ont utilisé des échantillons de sédiments enfouis depuis longtemps et prélevés sur le fond de l’océan. Ces échantillons contiennent des informations chimiques sur les conditions océaniques il y a des centaines d’années.

La nouvelle étude utilise des enregistrements historiques des températures de surface de la mer dans tout l’Atlantique, remontant à l’année 1900. Parce que les changements dans le débit de l’AMOC peuvent affecter les températures de l’océan de différentes manières dans toute la région, ces enregistrements peuvent aider les scientifiques à évaluer comment le courant a changé au fil des ans. temps.

Ils ont également associé leurs analyses historiques à des simulations de modèles climatiques, ce qui les aide à étudier les causes des changements de l’AMOC.

L’étude suggère qu’il y a, en fait, un signal du réchauffement climatique causé par l’homme. Le changement climatique joue au moins un certain rôle dans le comportement de l’AMOC.

C’est « une sorte d’empreinte digitale » du réchauffement causé par l’homme, selon Latif.

Mais l’influence de la variabilité naturelle est, pour l’instant, encore plus forte. L’AMOC a tendance à fluctuer dans le temps et son comportement actuel reste dans les limites d’un modèle naturel.

Cela ne signifie pas que le courant ne ralentit pas ou que le réchauffement climatique ne joue pas un rôle, a averti Latif. Le courant ralentit effectivement. Et même si c’est encore dans les limites du comportement naturel, l’influence du changement climatique se renforce tout le temps en arrière-plan.

“Alors que les gaz à effet de serre continuent de s’accumuler dans l’atmosphère, tous les modèles prédisent un ralentissement majeur de la circulation”, a-t-il déclaré. C’est juste une question de quand ce signal devient la force dominante agissant sur le courant. Si ce n’est pas aujourd’hui, ce sera à un moment donné dans le futur tant que la planète continuera à se réchauffer.

Les conclusions de l’étude sont “pleinement cohérentes” avec d’autres recherches récentes sur le ralentissement de l’AMOC, a déclaré Stefan Rahmstorf, un expert océanique à l’Institut de Potsdam pour la recherche sur l’impact climatique en Allemagne, dans un e-mail à E&E News. Rahmstorf n’a pas participé à la nouvelle étude, mais a publié plusieurs articles importants au cours des dernières années sur l’affaiblissement de l’AMOC.

J’ai noté qu’il existe de nombreuses preuves d’au moins une certaine influence du réchauffement d’origine humaine. Cela inclut «l’empreinte digitale» du changement climatique observée dans le nouveau document de cette semaine, le fait que les modèles climatiques prédisent un ralentissement en réponse aux émissions de gaz à effet de serre et la tendance selon laquelle le ralentissement récent semble être le plus extrême du dernier millénaire.

L’étude souligne également l’importance d’une surveillance directe continue dans l’Atlantique, a ajouté Latif. Les capteurs océaniques ne sont pas bon marché à installer ou à entretenir, et ils ont besoin d’un financement continu. Mais ils sont le meilleur moyen pour les scientifiques de garder un œil sur ce qui se passe réellement à l’AMOC au fil du temps.

“Tout cela doit être maintenu”, a déclaré Latif. “C’est la ligne du bas.”

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