Une divergence dans les enquêtes auprès des consommateurs ajoute aux craintes de récession pour l’Amérique

UNLES MERICANS ONT beaucoup à aimer et beaucoup à ne pas aimer de l’économie ces jours-ci. Grâce à un marché du travail en effervescence, il est exceptionnellement facile de trouver du travail et de négocier une augmentation de salaire. Dans le même temps, la hausse des prix a amputé leurs revenus en termes réels. Pour comprendre comment les gens perçoivent ces tendances opposées, les analystes peuvent consulter des enquêtes qui mesurent le sentiment des consommateurs à l’égard de l’économie. Il y a cependant un problème en ce moment. Comme les tendances contradictoires, les deux enquêtes principales présentent des images différentes.

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La première est une enquête auprès des consommateurs menée par l’Université du Michigan. Lancé en 1946, il est considéré comme un indicateur avancé pour savoir si les Américains envisagent de dépenser de l’argent ou de se serrer la ceinture. En tant que tel, il semble sombre. La lecture préliminaire d’avril était proche de son point le plus bas depuis plus d’une décennie et, surtout, elle était inférieure de 26 % à son niveau d’un an plus tôt. Des chutes aussi aiguës sont souvent associées à des récessions.

L’autre enquête est la mesure de la confiance des consommateurs du Conference Board. Créé en 1967, c’est un instantané tout aussi respecté du consommateur américain. Et c’est nettement plus optimiste. Un sous-indice mesurant ce que les consommateurs pensent de la situation actuelle est proche de son plus haut niveau depuis le début de la pandémie, bien qu’un sous-indice distinct mesurant leurs attentes soit beaucoup plus modéré.

La divergence entre les deux enquêtes s’explique en grande partie par leurs objectifs différents. Les deux se composent de cinq questions, mais d’un genre très différent. Deux des questions de l’enquête du Michigan interrogent les répondants sur leurs finances personnelles et une leur demande s’ils pensent que c’est le bon moment pour faire un achat important pour le ménage, comme un téléviseur. Ces questions sont susceptibles de capter les inquiétudes actuelles concernant l’inflation. L’enquête du Michigan ne demande rien sur les perspectives d’emploi personnelles. En revanche, deux des cinq questions du sondage du Conference Board portent spécifiquement sur les conditions d’emploi. Son enquête est, en d’autres termes, calibrée pour capter l’optimisme actuel sur le marché du travail.

Malheureusement pour l’économie américaine, l’enquête plus optimiste du Conference Board n’annule pas simplement l’alternative plus sombre du Michigan. Une telle divergence est en soi un signal. Les économistes de la Deutsche Bank affirment que par rapport à l’enquête du Michigan, la mesure du Conference Board a tendance à être dominée par des indicateurs retardés qui fonctionnent bien à la fin du cycle, faisant de l’écart entre la jauge des conditions actuelles dans les deux enquêtes leur indicateur préféré de consommation cyclique sentiment. Il est rouge clignotant aujourd’hui, avec un écart proche de son plus grand depuis plus d’un demi-siècle. À un tel niveau, cela signale que la probabilité d’une récession est d’environ 50 % au cours de l’année prochaine, soit environ deux fois plus que ce que de nombreux économistes estiment actuellement. Quel que soit le chiffre réel, il semble clair que les consommateurs ressentent un pincement de l’inflation et sont de plus en plus inquiets pour l’avenir proche, malgré le fait qu’ils bénéficient aujourd’hui d’un marché de l’emploi solide.

Les économistes examinent de nombreux autres indicateurs au-delà des enquêtes auprès des consommateurs, bien sûr. Les conditions financières, en particulier le rétrécissement de l’écart entre les rendements des bons du Trésor à long terme et les obligations à plus court terme, sont un autre présage d’un ralentissement de la croissance. Les commandes de biens durables, en revanche, témoignent de la résilience. En fin de compte, tous ces indicateurs confirment ce qui n’est que trop évident dans les précédents passés pour une économie aussi chaude : que la Réserve fédérale aura besoin de beaucoup de compétences et de bonne fortune si elle veut maîtriser les pressions sur les prix sans provoquer de récession.

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