Le flop de la vente d’obligations Bitcoin approfondit la déroute du marché de la dette au Salvador

(Bloomberg) – Depuis cinq mois maintenant, le président salvadorien Nayib Bukele tente de vendre une obligation adossée à Bitcoin aux investisseurs internationaux. Ceci, a-t-il insisté, est une meilleure option que de se tourner vers des prêteurs multilatéraux à Washington pour un financement plus conventionnel.

Ça ne fonctionne pas. Bukele, un fervent partisan des crypto-monnaies, n’a pas encore reçu un seul centime du milliard de dollars qu’il recherche, et cela – ainsi que des pourparlers bloqués avec le Fonds monétaire international – renforce l’inquiétude des créanciers quant au fait que le pays ne parviendra pas à payer rembourser une obligation de 800 millions de dollars au début de l’année prochaine.

Les prix de la dette du pays se sont effondrés en avril, chutant de 15,1 %, une voie seulement dépassée par les obligations de l’Ukraine déchirée par la guerre. Les obligations de référence d’El Salvador échéant en 2032 rapportent maintenant 24 %, à un niveau qui suggère que les investisseurs se préparent à un défaut.

Depuis l’abandon des pourparlers avec le FMI et l’adoption de Bitcoin comme appel d’offres officiel l’année dernière, les investisseurs se sont aigris sur les obligations d’El Salvador, préoccupés non seulement par la capacité de se tenir au courant de sa dette, mais aussi par la volonté de continuer à payer sous l’excentrique 40-year- vieux Bukele qui a affiché des tendances autoritaires. Et maintenant, alors que l’échéance de la dette de janvier approche, le prix de 78 cents sur les billets montre que de nombreux détenteurs d’obligations perdent confiance.

“Si Bukele a renoncé à la possibilité d’un financement sur le marché obligataire, pourquoi continuer à assurer le service de la dette ?” a déclaré Jared Lou, gestionnaire de portefeuille chez William Blair Investment Mgmt LLC à New York. « S’il est réélu en 2024, Bukele serait peu incité à payer la dette obligataire, ni à offrir une valeur de recouvrement élevée sur la dette existante. Ces défis font qu’il est difficile pour El Salvador de trouver un plancher.

Alors que les plans de lever 1 milliard de dollars avec une obligation adossée à Bitcoin étaient au mieux non conventionnels, certains investisseurs gardaient l’espoir que cela pourrait au moins rapporter de l’argent aux coffres du gouvernement. Il n’est pas clair à ce stade si la transaction se concrétisera.

Ni le bureau de la présidence ni le ministère des Finances n’ont répondu aux demandes de commentaires sur la baisse des prix des obligations. Dans des commentaires récents, le ministre des Finances et le président de la banque centrale ont déclaré qu’il n’y avait « aucun risque » que le pays fasse défaut.

El Salvador prévoyait d’émettre des soi-disant obligations volcaniques d’ici mars en utilisant la technologie de la chaîne de blocs et d’utiliser la moitié du produit pour acheter du Bitcoin. La vente, cependant, a langui et le gouvernement n’a même pas encore présenté au Congrès un projet de loi sur les valeurs mobilières numériques nécessaire à son émission.

Bien que le produit ne serve pas nécessairement à payer l’échéance de janvier, en cas de succès, les transactions ultérieures pourraient être une source de financement à l’avenir.

Cela faisait partie d’un plan plus vaste visant à attirer les passionnés de cryptographie et les nomades numériques pour vivre dans une communauté appelée Bitcoin City qui serait alimentée par des centrales géothermiques installées sur un volcan voisin.

Le FMI, souvent un prêteur de dernier recours, a exhorté le gouvernement à revenir sur son adoption de la crypto-monnaie, affirmant qu’elle fait peser des risques importants sur la stabilité financière. Les pourparlers avec le pays pour une facilité de financement étendue sont au point mort et le prêteur multilatéral a déclaré qu’il devait évaluer les risques liés au Bitcoin avant d’accepter un prêt.

Fitch a réduit El Salvador à CCC en février, invoquant une dépendance accrue à l’égard de la dette à court terme, des sources de financement limitées et un fardeau de la dette publique croissant qui devrait atteindre 87% du produit intérieur brut en 2022.

Le rendement supplémentaire exigé par les investisseurs pour détenir les bons du Trésor américain a explosé à 22 points de pourcentage ce mois-ci, bien au-dessus du seuil de 10 points de pourcentage pour que la dette soit considérée comme en difficulté. Son obligation 2050 se négocie désormais à 37 cents contre 96 cents il y a un an. Il y a environ 3,3 milliards de dollars de réserves à la banque centrale.

“El Salvador a besoin d’une réforme fiscale et probablement d’un programme du FMI qui pourrait fournir de nouveaux fonds et alléger une partie du fardeau de la dette à court terme, mais pour le moment, parvenir à un accord semble être une bataille difficile.” a déclaré William Snead, stratège chez BBVA à New York, qui s’attend à ce que le gouvernement paie la caution en janvier.

Et puis il y a d’autres enjeux qui pèsent sur le crédit.

Bukele a récemment demandé et obtenu des pouvoirs d’urgence pour réprimer les gangs à la suite d’une série de meurtres, tweetant des photos d’hommes tatoués qui, selon lui, étaient des membres de gangs détenus. Plus de 16 000 personnes ont été arrêtées dans le cadre de l’opération qui a alarmé les groupes de défense des droits de l’homme quant à l’absence de procédure régulière. Les relations diplomatiques avec les États-Unis se sont également effilochées.

Et comme de nombreux pays pauvres en développement, El Salvador est frappé par une flambée des coûts d’importation de nourriture et d’énergie à un moment où la Réserve fédérale américaine commence à augmenter ses taux.

La rapidité de la détérioration a surpris de nombreux investisseurs et stratèges, dont Nathalie Marshik, directrice générale des titres à revenu fixe chez Stifel Nicolaus & Co., qui a effectué un voyage d’investisseurs dans le pays en février.

“Si vous me disiez après mon retour de voyage que les obligations baisseraient de 15 points, je ne vous croirais pas”, a-t-elle déclaré. “C’est une combinaison de facteurs.”

©2022 Bloomberg LP

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