Les femmes préhistoriques étaient aussi bien des chasseuses et des artistes que des mères, révèle un livre | archéologie

Des travaux académiques donnant aux femmes un rôle de soutien aux chasseurs-cueilleurs d’hommes, à la représentation par Raquel Welch d’une femme des cavernes en bikini dans le film de 1966 Un million d’années avant JC, la division entre les sexes de l’âge de pierre est fermement ancrée dans la conscience publique.

Alors que les hommes s’avançaient pour harponner les mammouths laineux, les femmes, en tant que mères ou objets exploités du désir masculin, s’abritaient dans des grottes du monde violent, selon une compréhension qui serait de plus en plus éloignée des dernières recherches.

Les historiens et cinéastes derrière Lady Sapiens : la femme de la préhistoire, un livre et un documentaire français à paraître au Royaume-Uni en septembre, disent qu’ils cherchent maintenant à démystifier la division simpliste des rôles en mettant en évidence les avancées dans l’étude des ossements, des tombes, de l’art et de l’ethnographie souvent ignorées dans la sphère publique.

“Pendant longtemps, la préhistoire a été écrite du point de vue masculin, et quand on parlait des femmes, elles étaient dépeintes comme des créatures impuissantes et apeurées, protégées par des chasseurs mâles trop puissants”, Sophie de Beaune, professeur de préhistoire à l’Université Jean-Moulin-Lyon III, écrit dans la préface du livre. “Depuis que les femmes ont commencé à entrer dans les rangs des préhistoriens, une image différente s’est progressivement dégagée.

« Le lecteur sera peut-être étonné de constater que les rôles des hommes et des femmes n’étaient pas si clairs et que c’est la coopération entre tous les membres du groupe, quel que soit leur sexe ou leur âge, qui a assuré leur survie », écrit-elle.

Les clichés d’aujourd’hui, suggère le livre, ont été en grande partie formés par un manque d’intérêt pour le rôle des femmes parmi les pionniers de la recherche au XIXe siècle. C’est l’imposition des compréhensions culturelles de cette période sur la bourse, et un fouillis d’art allant de l’œuvre Dangerous Encounter et A Rape in the Stone Age de Paul Jamin en 1888 à One Million Years BC de Don Chaffey, qui « pousse cette érotisation à son paroxysme – incarnée par la sex-symbol Raquel Welch ».

Thomas Cirotteau, l’un des documentaristes à l’origine du livre avec Jennifer Kerner et Éric Pincas, a déclaré que le but n’était pas de dépeindre la femme préhistorique – à la peau noire et aux yeux largement bleus – comme une “superwoman” mais d'”élargir le possibilités » quant à son rôle ».

« Elle savait chasser. Elle avait un rôle économique très important. Elle pouvait faire de l’art et le lien entre les hommes et les femmes pouvait être très respectueux et plein de tendresse », a-t-il déclaré.

Se concentrant sur la période du Paléolithique supérieur d’il y a 10 000 à 40 000 ans, le livre met en lumière les gravures trouvées sur une plaquette de pierre sur le site paléolithique de Gönnersdorf en Allemagne, d’une femme avec un porte-bébé sur le dos, permettant à ses mains d’être libres pour la chasse. et la recherche de nourriture.

Des fouilles archéologiques sur le site de Wilamaya Patjxa au Pérou ont révélé une femme enterrée avec des outils de chasse. Photographie : Randall Haas/UC Davis/AFP/Getty Images

Les documentaristes notent des études de squelettes qui révèlent la force des muscles du bras supérieur des femmes, et une découverte récente sur le site péruvien de Wilamaya Patjxa de preuves d’humains chassant du gros gibier.

Cinq lieux de sépulture ont été fouillés et six individus ont été exhumés. Deux d’entre eux ont été retrouvés avec des outils de chasse : un homme dans la trentaine et une jeune femme de moins de 20 ans. Vingt-quatre objets en pierre avaient été placés dans la tombe de la jeune femme, comprenant une boîte à outils contenant tout le nécessaire pour chasser et abattre de gros jeu : six pointes de projectiles, quatre grattoirs, un couteau et plusieurs éclats de pierre ébréchés.

Dix sites aux États-Unis du Pléistocène supérieur ou du début de l’Holocène (entre 12 000 et 8 000 avant notre ère) ont produit 11 sites funéraires où des femmes ont été enterrées à côté d’armes, ce qui suggère que la découverte au Pérou a une signification plus large.

De Beaune note dans le livre que l’importance de la chasse au petit gibier a également été minimisée par les chercheurs, tout comme la pêche, la cueillette de coquillages ou la chasse aux petits animaux marins, toutes les activités auxquelles les femmes étaient susceptibles d’avoir participé.

Être mère n’était qu’une facette de la vie des femmes de cette période. Elles n’étaient pas continuellement enceintes, selon les dernières connaissances sur le régime alimentaire et le mode de vie de l’époque. Des études sur le carbone, le strontium et le calcium dans les os suggèrent que les enfants sont restés allaités jusqu’à l’âge de quatre ans, une pratique qui réduit la fertilité.

Vincent Balter, directeur du Centre national de recherche français, écrit dans le livre : “Comme les femmes du Paléolithique pouvaient avoir des enfants jusqu’à l’âge de 30 ans environ, si nous disons que l’allaitement a duré deux ou trois ans, et qu’elles ont donné naissance à leur premier enfant vers quatorze ans, cela nous donne un maximum de cinq ou six naissances par femme.

Le livre postule également que les femmes ont atteint un statut élevé au sein de leurs communautés. Le site de la Dame de Cavillon, la dépouille d’une femme inhumée coiffée d’une calotte de coquillages dans le complexe des grottes de Balzi Rossi en Italie, serait en mesure de fournir un indice précieux “qui révèle le respect que la tribu avait pour cette femme”.

Le documentaire accompagnant le livre en France a réuni 1,5 million de personnes lors de sa diffusion sur France-5, mais il n’a pas été sans polémique.

Dans une lettre ouverte publiée dans Le Monde en octobre dernier, neuf spécialistes de la préhistoire écrivaient que les travaux « éliminent systématiquement tous les éléments qui pourraient suggérer la probabilité (voire, la simple possibilité) d’une domination masculine, soit en les mentionnant de manière plus ou moins déguisée, ou en les ignorant résolument ».

Cirotteau a déclaré que le documentaire et le livre n’étaient pas “militants” sur la vie et l’expérience des femmes préhistoriques car si peu de choses pouvaient être certaines.

“Notre rôle n’est pas d’insister sur le rôle des hommes et des femmes, mais simplement de montrer les possibilités de leurs activités et de leur statut dans la préhistoire.”

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