Les incendies de forêt boréale pourraient libérer une quantité étonnante de carbone, selon les scientifiques

Une étude publiée dans la revue Science Advances a révélé que les incendies de forêt dans les forêts boréales nord-américaines – déjà en augmentation en raison du réchauffement climatique – pourraient cracher près de 12 gigatonnes d’émissions de carbone dans l’atmosphère au cours des trois prochaines décennies. Cela équivaut aux émissions annuelles de 2,6 milliards de voitures à carburant fossile.

Carly Phillips, auteur principal de l’étude et membre de l’équipe sur le climat des États occidentaux de l’Union of Concerned Scientists, a déclaré qu’il s’agissait d’une “cascade de conséquences” provoquée par la crise climatique.

“Le plus gros point à retenir est que ces incendies dans les zones boréales libèrent d’énormes quantités de carbone dans l’atmosphère et, par conséquent, compromettent vraiment notre capacité à atteindre certains objectifs climatiques.” Phillips a déclaré à CNN. “Il y a beaucoup en jeu.”

“Il va presque sans dire qu’il y a des effets réels pour les personnes sur le terrain qui vivent ces incendies de forêt”, a-t-elle ajouté. “Il y a des impacts sur les transports, les impacts sur le tourisme, les impacts économiques, etc. de ces incendies qui peuvent être vraiment dévastateurs pour les communautés locales.”

La forêt boréale, également connue sous le nom de « taïga », est le biome le plus grand et le plus intact au monde, formant un anneau dense et tentaculaire de forêts situées sous le cercle arctique et couvrant de vastes étendues de l’hémisphère nord en Amérique du Nord, en Europe et en Russie. Cet écosystème – avec des arbres comme l’épicéa, le pin et le sapin – représente environ un tiers de toutes les forêts de la planète.

Dans le passé, les chercheurs ont appelé les forêts boréales « le carbone que le monde a oublié », car elles stockent environ 30 à 40 % de tout le carbone terrestre dans le monde, principalement caché dans le sol. Les températures froides de l’hémisphère nord empêchent la biomasse morte de se décomposer, stockant du carbone pendant des milliers d’années profondément dans le pergélisol.
Mais alors que le changement climatique et les activités industrielles progressaient plus profondément dans l’écosystème vital, dégradant la terre et crachant davantage de gaz qui réchauffent la planète et alimentent des incendies de forêt dévastateurs, de nombreux chercheurs sur le climat craignent que la forêt boréale n’atteigne un point de basculement, au-delà duquel ils passent de l’absorption du dioxyde de carbone. de l’atmosphère à son émission.
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Les forêts boréales se réchauffent deux fois plus vite que les autres régions du monde. Au fil des ans, les chercheurs disent que c’est devenu une boucle de rétroaction vicieuse du changement climatique : les émissions des incendies de forêt contribuent à l’augmentation des températures mondiales, qui à leur tour alimentent les incendies de forêt.

“L’une des choses difficiles et intéressantes à propos des incendies de forêt en ce moment est qu’ils sont à la fois motivés par le changement climatique et les moteurs du changement climatique”, a déclaré Phillips.

La superficie brûlée dans les forêts boréales de l’Alaska pourrait augmenter jusqu’à 169 % d’ici 2050, note l’étude, tandis que la superficie brûlée dans la forêt boréale canadienne pourrait augmenter jusqu’à 150 %.

Philips affirme que leurs conclusions sont probablement des estimations prudentes, étant donné qu’ils n’ont pas évalué le dégel rapide du pergélisol et d’autres gaz à effet de serre nocifs émis par les incendies, notamment le méthane et l’oxyde nitreux, qui entraînent des températures atmosphériques plus élevées.

“Nous savons que les implications des incendies de forêt dans ces zones sont qu’il peut y avoir des réactions au dégel du pergélisol et, par conséquent, à l’exposition et à la libération de ce carbone anciennement stocké”, a-t-elle déclaré. “Deuxièmement, nous ne comptabilisons que les émissions directes du feu, puis la repousse, mais nous ne tenons pas compte de la décomposition qui peut se produire après le feu.”

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Un récent rapport de l’ONU, qui a révélé que le nombre d’incendies de forêt extrêmes dans le monde augmentera jusqu’à 30 % d’ici 2050, a déclaré qu’il était temps pour la planète de s’adapter et “d’apprendre à vivre avec le feu” grâce à de meilleures pratiques de gestion des incendies pour prévenir plus des vies et des économies d’être mis en danger.

Pourtant, Phillips et ses collègues ont constaté que les forêts boréales nord-américaines reçoivent de manière disproportionnée peu de financement pour les efforts de gestion des incendies. Selon le rapport, l’Alaska représente environ 20 % de la superficie brûlée du pays ainsi que la moitié de ses émissions de feu chaque année, mais l’État ne reçoit qu’environ 4 % en moyenne du financement fédéral de la gestion des incendies.

“Nous voyons maintenant la fumée de ces incendies se déplacer à travers le monde, ce qui souligne vraiment qu’il s’agit d’un problème mondial, alors que certains des impacts les plus néfastes sont localisés”, a déclaré Phillips. “Les effets de ces incendies sont d’importance mondiale. Et c’est une opportunité pour nous de nous attaquer à ces émissions de piégeage de chaleur qui proviennent de ces incendies de forêt.”

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