Restrictions d’eau en cas de sécheresse : pourquoi l’herbe est si mauvaise pour la crise de l’eau en Occident



CNN

Alors que la Californie plonge encore plus profondément dans sa méga-sécheresse pluriannuelle après un hiver d’une sécheresse alarmante, les autorités surveillent ce que les experts disent être l’un des principaux coupables de la crise : les pelouses gourmandes en eau.

Les résidents et les entreprises des comtés autour de Los Angeles ont été informés cette semaine qu’ils devraient limiter l’utilisation de l’eau à l’extérieur à un jour par semaine à partir du 1er juin. C’est la première fois que les responsables de l’eau appliquent une règle aussi stricte.

“C’est une crise. C’est sans précédent », a déclaré Adel Hagekhalil, directeur général du Metropolitan Water District de Californie du Sud. “Nous n’avons jamais rien fait de tel auparavant et parce que nous n’avons jamais vu cette situation se produire comme ça auparavant.”

La Great American Lawn a toujours été un symbole de statut social et dépeinte comme un lieu de loisirs et de confort. Mais leur entretien nécessite des quantités exorbitantes d’eau – une eau qui s’épuise rapidement.

L’herbe était la plus grande “culture” irriguée en Amérique, dépassant le maïs et le blé, selon une étude fréquemment citée de la NASA et de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Il a noté qu’au début des années 2000, le gazon – principalement dans les pelouses avant – s’étendait sur environ 63 000 miles carrés, une superficie plus grande que l’État de Géorgie.

Selon cette étude, maintenir en vie toute cette pelouse nécessite jusqu’à 75% de la consommation d’eau d’un seul ménage, ce qui est un luxe que la Californie est incapable de se permettre, car la sécheresse provoquée par le changement climatique pousse les réservoirs à des niveaux historiquement bas.

Dans le sud de la Californie – parsemée de manoirs de célébrités riches et de cours vertes immaculées – avoir des pelouses conventionnelles ne fonctionnera tout simplement plus alors que les conséquences du changement climatique s’intensifient, a déclaré John Fleck, directeur du programme des ressources en eau à l’Université du Nouveau-Mexique.

“Vous voulez avoir de l’espace dans votre jardin pour que vos enfants puissent jouer, donc un petit carré d’herbe n’est pas terrible”, a déclaré Fleck à CNN. « C’est juste la grande étendue de pelouse – qui n’est vraiment pas utilisée autrement que « parce que c’est joli » – qui doit disparaître. C’est ce qu’on ne peut plus avoir.

« Nous n’avons tout simplement pas les moyens d’acheter de l’eau », a-t-il déclaré.

L’obsession de l’Amérique pour l’herbe remonte à l’Angleterre du XVIIe siècle, a déclaré Fleck, où les pelouses méticuleusement entretenues sont devenues un «symbole de statut et de richesse» en raison du coût élevé de leur entretien.

“Cette idée des pelouses comme démonstration de statut est vraiment devenue ancrée dans la culture du jardinage dans ce pays avec le colonialisme britannique, donc elle a en quelque sorte voyagé vers l’ouest avec nous et a pris tout ce travail”, a déclaré Fleck.

Aux États-Unis, les pelouses se sont développées et ont prospéré sur la côte Est, « où il pleut tout le temps et où vous n’avez pas besoin d’ajouter beaucoup d’eau d’irrigation supplémentaire », a déclaré Fleck. Et lorsque les Américains ont marché vers l’ouest, ils ont emporté avec eux “le paysage avec lequel ils étaient familiers et à l’aise”.

“Le gros problème est que nous avons apporté des herbes à ce climat du sud-ouest qui viennent d’endroits plus humides”, a déclaré Fleck. “L’exemple classique s’appelle Kentucky bluegrass.”

Le pâturin des prés du Kentucky, originaire d’Europe et d’Asie, mais qui pousse particulièrement bien dans certaines régions de l’est des États-Unis, nécessite beaucoup plus d’eau que l’Occident ne peut en offrir.

Des maisons et un terrain de golf dans la communauté Summerlin de Las Vegas.  L'année dernière, le Nevada a adopté un projet de loi visant à interdire l'herbe ornementale, exigeant le retrait de tous

L’eau ne dure pas longtemps dans le sud-ouest aride. L’air chaud et sec évapore rapidement l’eau, ce qui augmente la quantité nécessaire pour saturer une pelouse. Cet effet est encore plus important lors des chaudes journées d’été – l’air plus chaud peut en absorber davantage – c’est aussi le moment où il est le plus difficile de trouver de l’eau en quantité suffisante.

En Californie, la quantité d’eau nécessaire pour entretenir une pelouse varie; l’État abrite près d’une douzaine de sous-climats allant de l’humide et du frais au chaud et au sec.

Ainsi, une pelouse de 1 500 pieds carrés à Crescent City sur la côte nord pourrait avoir besoin de 22 000 gallons d’eau par an, selon le California Department of Water Resources.

Mais plus au sud, les besoins augmentent considérablement. La pelouse de même taille à Los Angeles aurait besoin de 43 000 gallons par an. À une heure à l’est de Palm Springs, il passe à 63 000 gallons par an.

Considérez maintenant le fait que la taille moyenne de la pelouse en Californie est plus proche de 5 500 pieds carrés, selon HomeAdvisor, et vous pouvez voir comment l’entretien de la pelouse dans l’Ouest pourrait commencer à représenter une part importante du budget d’eau d’un ménage.

Selon le Département des ressources en eau, environ la moitié de la consommation d’eau résidentielle urbaine en Californie est utilisée pour l’aménagement paysager extérieur, principalement en raison de sa faible humidité et de ses étés torrides. La consommation moyenne d’eau intérieure d’un Californien est d’environ 51 gallons par jour – soit 19 000 gallons par an – selon l’agence.

L'herbe a du mal à accéder à l'eau et à l'absorber lorsqu'elle est fertilisée.

Outre l’utilisation intensive de l’eau, les tondeuses à gazon à essence émettent des polluants qui peuvent causer le cancer et des gaz qui réchauffent la planète, ce qui contribue à son tour à la crise climatique et à la sécheresse de la région.

Selon l’Environmental Protection Agency, les équipements de pelouse et de jardinage à essence ont émis plus de 22 millions de tonnes d’émissions de carbone en 2018. Chaque année, l’agence estime que plus de 17 millions de gallons d’essence sont déversés juste pour faire le plein de l’équipement.

L’herbe a également plus de mal à accéder à l’eau et à l’absorber lorsqu’elle est fertilisée, ce qui signifie qu’un arrosage plus fréquent est nécessaire. Les engrais améliorent la croissance de la plante, ce qui augmente sa densité à la fois au-dessus et au-dessous du sol. Les racines peuvent se compacter, ce qui réduit finalement la capacité du sol à retenir l’eau.

Les scientifiques ont lié l’utilisation d’engrais à une augmentation de l’évapotranspiration, le processus par lequel l’eau se déplace du sol vers l’air. Dans l’Ouest, le manque de précipitations et une augmentation de la demande d’évaporation – également connue sous le nom de «soif de l’atmosphère» – sont les deux principaux moteurs de la crise de l’eau dans la région. Des températures plus chaudes augmentent la quantité d’eau que l’atmosphère peut absorber, ce qui assèche ensuite le paysage.

Yards sans herbe à Boulder City, Nevada.

Fleck, qui vit dans une maison de banlieue sans pelouse à Albuquerque, a déclaré que s’il avait une pelouse, cela nécessiterait probablement la même quantité d’eau qu’un “utilisateur économe d’eau à l’intérieur” consomme en une journée.

“Si vous allez avoir un aménagement paysager extérieur, le plus gros coup pour votre” argent “, ce sont les arbres, pas les pelouses”, a-t-il déclaré. “Avec les arbres, vous obtenez un effet de refroidissement dans l’îlot de chaleur urbain, vous économisez de l’énergie de climatisation à l’ombre, et dans une zone urbaine qui lutte avec la qualité de l’air comme le fait la Californie du Sud, les arbres aident à purifier l’air.”

Certaines villes s’attaquent déjà à la consommation excessive d’eau en proposant des rachats aux propriétaires pour remplacer leurs pelouses par des alternatives telles que les plantes indigènes ou le xeriscaping.

L’un des principaux programmes de conservation de l’eau de San Diego paie les propriétaires pour qu’ils arrachent des jardins pleins de pâturin du Kentucky et d’autres graminées à gazon – 4 $ le pied carré – et les remplacent par des plantes du désert beaucoup plus économes en eau. Depuis le lancement du programme, la ville affirme avoir remplacé avec succès 42 millions de pieds carrés de pelouses en gazon.

Une maison dans le quartier historique de Las Palmas à Palm Springs, avec une combinaison d'herbe et de xeriscaping dans la cour avant.

L’année dernière, le Nevada a adopté un projet de loi visant à interdire l’herbe ornementale, exigeant le retrait de tout «gazon non fonctionnel» de la vallée de Las Vegas d’ici 2027. Le fleuve Colorado, qui alimente en eau une grande partie du Nevada, a diminué à un rythme alarmant. Le dernier effort de conservation de l’État permettrait d’économiser environ 10% de l’allocation annuelle d’eau de la région du bassin du fleuve Colorado.

“L’aménagement paysager indigène a du sens et peut être vraiment beau”, a déclaré Fleck. “L’une de mes villes occidentales préférées est Tucson, et elle a adopté cette esthétique paysagère indigène et c’est juste une ville magnifique, et elle utilise juste beaucoup moins d’eau pour le faire.”

Fleck a déclaré qu’il s’attend à ce que “la pelouse brune soit un insigne d’honneur” bientôt.

“C’est comme si j’apportais ma contribution au bien-être de notre communauté en cette période de crise en n’arrosant pas ma pelouse”, a-t-il déclaré. “Et je m’attends à ce que cela devienne le symbole du statut.”

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