L’inflation européenne flambe dans un contexte d’inquiétudes énergétiques et de guerre

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PARIS – La flambée des prix de l’énergie pose un problème croissant aux économies européennes, alors que de nouveaux chiffres ont montré vendredi que l’inflation dans la zone euro a augmenté à 7,5% ce mois-ci, le niveau le plus élevé jamais enregistré, tandis que la croissance économique s’est affaiblie à 0,2%.

L’inflation était une préoccupation majeure en Europe avant même la guerre en Ukraine, alors que ses économies luttaient pour faire face aux perturbations de la chaîne d’approvisionnement et à l’impact des restrictions sur les coronavirus. Les récentes sanctions européennes contre la Russie et les tensions croissantes sur les importations de combustibles fossiles ont encore amplifié les inquiétudes en faisant monter en flèche les prix de l’énergie.

“La hausse des prix de l’énergie devient clairement insoutenable”, a déclaré Simone Tagliapietra, chercheuse principale à Bruegel, un groupe de réflexion basé à Bruxelles. “C’est un des principaux moteurs de l’inflation en Europe.”

Il est peu probable que la pression diminue. Mercredi, la Russie a effectivement coupé l’approvisionnement en gaz naturel de la Pologne et de la Bulgarie, le Kremlin ayant averti que d’autres pays pourraient subir le même sort.

De telles menaces, combinées à une détérioration des perspectives économiques, pourraient obliger les dirigeants européens à adopter des sanctions moins risquées contre la Russie à l’avenir. L’inflation est maintenant nettement supérieure à l’objectif de la Banque centrale européenne d’environ 2 %.

Pourquoi la Russie a-t-elle interrompu l’approvisionnement en gaz de la Bulgarie et de la Pologne ?

Les derniers chiffres aggravent les inquiétudes concernant la « stagflation », qui est un ralentissement de la croissance économique qui s’accompagne d’une hausse des prix. La confiance des consommateurs s’est effondrée en Europe, les salaires n’ayant pas suivi la hausse rapide des prix.

Selon Eurostat, l’office statistique de l’UE, le PIB ajusté de la zone euro n’était supérieur que de 0,2 % au premier trimestre de cette année par rapport au trimestre précédent. La croissance américaine était légèrement supérieure, à 0,4 %, mais également en baisse par rapport au dernier trimestre.

La zone euro est composée de 19 pays qui partagent l’euro comme monnaie. Elle est distincte de l’Union européenne, un bloc de 27 États membres. Parmi les principales économies de l’UE, l’Italie a été particulièrement touchée, avec une contraction de son économie au premier trimestre. La croissance a stagné en France, tandis que l’Allemagne a fait un peu mieux.

Mais les données n’ont capturé que la période initiale de la guerre, alors que la flambée des prix de l’énergie devrait frapper l’Allemagne, la plus grande économie de l’Union européenne, particulièrement durement dans les mois à venir.

“Ce sont d’énormes augmentations des factures des gens, qui vont absolument avoir un impact sur leur niveau de vie, et cela va frapper beaucoup plus lourdement les ménages les plus pauvres que les ménages les plus riches”, a déclaré Andrew Kenningham, économiste en chef pour l’Europe chez Capital Economics. “L’Europe de l’Ouest va beaucoup souffrir de la hausse des prix de l’énergie”, a-t-il ajouté.

Lors de la récente élection présidentielle française, la droite a gagné du terrain en promettant d’atténuer le coup de l’inflation et d’assouplir les sanctions contre la Russie, même si elle n’a pas remporté le vote le week-end dernier.

L’économie américaine se contracte au cours des trois premiers mois de l’année

Pour l’instant, l’Union européenne semble déterminée à se sevrer de l’énergie russe, avec un embargo sur le charbon déjà en place. Un embargo sur le pétrole est toujours en débat et Berlin a signalé cette semaine qu’il pourrait soutenir une telle décision.

Mais certains analystes s’attendent à ce que le bloc essaie d’éviter une interdiction immédiate totale et opte plutôt pour des mesures qui seraient plus faciles et plus rapides à mettre en œuvre. Par exemple, l’Union européenne pourrait imposer des tarifs ou un plafond de prix sur le pétrole russe, ce qui pourrait aider à détourner les répercussions économiques négatives sur la Russie. “Les tarifs seraient finalement payés par les Russes, pas par les Européens”, a déclaré Tagliapietra.

L’Europe n’est pas la seule région où la croissance économique est entravée par les effets de la pandémie et les inquiétudes suscitées par les retombées de la guerre en Ukraine. Aux États-Unis, l’économie s’est contractée de manière inattendue de 1,4% au cours des trois premiers mois de 2022 après plus d’un an de croissance rapide, selon le Bureau of Economic Analysis.

Il s’agit du premier ralentissement aux États-Unis depuis le printemps 2020, marquant un renversement du rythme effréné qui a suivi une intense relance budgétaire et monétaire à la suite du coronavirus. L’année dernière, l’économie américaine a augmenté de 5,7 %, le clip annuel le plus rapide depuis 1984. On estime que les économies européennes ont augmenté de 5,2 % l’année dernière.

Abha Bhattarai a contribué à ce rapport.

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