Pourquoi tout le monde est si fou de l’économie

L’inflation est un problème pour tout le monde et le chômage est un problème pour certaines personnes.

Gardez ce fait à l’esprit alors que les chiffres économiques, bons à excellents, continuent d’affluer et que le sentiment économique reste catastrophique. Cette semaine, le département du Commerce a annoncé que le PIB réel avait chuté de 0,4 % au premier trimestre de l’année, en grande partie à cause des fluctuations des commandes de stocks et du commerce international. Les dépenses de consommation et les investissements des entreprises semblaient tous deux solides, indiquant une croissance économique un peu plus rapide qu’au dernier trimestre, et aucune ne vacillait sur le fil du rasoir. Les données sur l’emploi semblent encore meilleures : les entreprises ont ajouté 431 000 employés à leur masse salariale en mars, le taux de chômage tombant à seulement 3,6 %.

Mais les consommateurs américains continuent de dire que l’économie est sur la « mauvaise voie » et que les conditions financières se détériorent. Le département du Commerce a également signalé que les prix avaient augmenté de 6,6 % d’une année sur l’autre en mars, la plus forte hausse en 40 ans, avec des coûts alimentaires en hausse de plus de 9 % et des coûts énergétiques en hausse de 34 %. Les salaires, bien qu’ils augmentent à leur rythme le plus rapide depuis des décennies, ne suivent pas les augmentations de prix pour de nombreux Américains.

Pourtant, l’économie est-elle maintenant vraiment aussi mauvaise qu’elle l’était, disons, en 2008, lorsque le système financier était sous assistance respiratoire et que des millions de propriétaires étaient sous l’eau sur leur hypothèque ? Est-ce pire qu’en 2011, au milieu d’une reprise profondément inégale et d’un chômage de longue durée en crise ? Les problèmes d’avoir trop d’argent qui traîne sont-ils plus graves que les problèmes d’en avoir trop peu ?

La réponse à toutes ces questions pourrait être non. Pourtant, ce n’est pas vraiment un mystère de savoir pourquoi l’économie se sent si mal pour tant de gens. La direction de l’économie semble incertaine. La Réserve fédérale tente de freiner l’inflation sans déclencher de récession, comme elle l’a fait avec succès, euh, une fois dans un passé récent, tout en échouant à plusieurs autres reprises. Pendant ce temps, les gouverneurs de tout le pays tentent de stopper l’inflation avec des politiques connues pour l’attiser, un peu comme essayer d’éteindre un incendie avec du dissolvant pour vernis à ongles.

Au-delà de cela, l’économie se sent si mal pour tant de gens parce qu’elle se sent si mal pour tant. Les ralentissements ont tendance à causer des difficultés économiques concentrées à quelques-uns, laissant beaucoup d’autres indemnes; cela était vrai lors de la Grande Récession et de la récession COVID, aussi massives qu’elles aient été et aussi élevées que le taux de chômage a grimpé au cours de chacune. La plupart des Américains n’ont pas perdu leur emploi, et les Américains riches, en particulier, étaient peu susceptibles d’être au chômage. Tout le monde a connu la peur de vivre une crise économique, avec de nombreuses personnes souffrant de possibilités d’emploi réduites, d’une croissance des salaires plus faible, etc. Mais la douleur était inégale.

En revanche, personne n’échappe à l’inflation, même si la hausse des prix affecte beaucoup plus certains que d’autres. Cela inclut les personnes à revenu fixe, comme les retraités. Cela inclut également les familles à faible revenu, qui ont moins de marge de manœuvre dans leur budget pour absorber des prix plus élevés, ainsi que moins d’opportunités de réduire les coûts en passant de beaux produits à des produits bon marché, que les familles à revenu élevé. En effet, la partie inférieure de l’éventail des revenus a connu des taux d’inflation plus élevés que la partie supérieure, tout en luttant davantage avec elle, dollar pour dollar.

L’inflation d’aujourd’hui s’ajoute également à une crise d’accessibilité qui couve depuis longtemps. Le prix du logement sape les budgets et oblige les familles à prendre des décisions terribles pour réduire les coûts : vivre loin de la famille, parcourir de longues distances, renoncer à avoir un troisième enfant, louer pour toujours au lieu d’essayer d’acheter. Les coûts de la garde d’enfants, des soins aux personnes âgées, de l’enseignement supérieur et des soins médicaux restent également exorbitants, affectant les familles situées très haut dans l’échelle des revenus, même si bien sûr celles qui se trouvent au bas de l’échelle sont les plus accablées.

Une bonne chose à propos de cette économie mixte et inhabituelle est qu’elle aide les plus démunis d’une manière importante. Des taux de chômage très bas et des pénuries de main-d’œuvre incitent les employeurs à offrir des emplois à des personnes souvent en difficulté sur le marché du travail, des personnes ayant un crime à leur dossier, par exemple.

Mais cela fait également grimper les prix de l’essence et les factures d’épicerie, alors que le loyer était trop cher au départ et que la garde d’enfants était déjà tarifée comme un bien de luxe, et que Washington s’inquiète de déclencher un nouveau ralentissement. Ne vous demandez pas si tout le monde est fou.

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