The Puzzler, par AJ Jacobs critique du livre

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Il est peut-être normal qu’il manque une pièce au nouveau livre d’AJ Jacobs. Pour “The Puzzler”, il a exploré avec diligence le monde des Rubik’s Cubes, des mots croisés et des Sudokus. Il a passé des heures dans les airs, recrutant sa famille pour représenter les États-Unis en Espagne au championnat du monde de puzzle. (L’équipe Jacobs est arrivée avant-dernière.) Il a construit et participé à des chasses au trésor et a parlé d’échecs avec Garry Kasparov. Pourtant, son livre vif et de grande envergure a été achevé trop tard pour faire beaucoup de place à Wordlele phénomène de puzzle qui est devenu viral fin 2021. Rien ne nous a aidés à retrouver notre zen de l’ère covid, semble-t-il, un peu comme passer quelques minutes chaque jour à chercher un mot secret de cinq lettres.

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Même sans Wordle, il y a de la place pour un livre comme celui-ci de Jacobs, qui se spécialise dans les titres de cascadeurs comme “The Know-It-All” de 2004 (pour lequel il a lu une encyclopédie) ou “Drop Dead Healthy” de 2012 (sur sa quête de aptitude). Les fans de jeux comme Wordle – pour lesquels le New York Times a payé sept chiffres en janvier – cherchent clairement quelque chose. Mais quoi? Je ne suis pas sûr moi-même, et j’ai longtemps été parmi les chercheurs. Je complète au moins quatre mots croisés par jour, plus Spelling Bee et Wordle (et parfois ses méchants cousins ​​​​Quordle et Octordle). Terminer un mot croisé du samedi en moins de 10 minutes me procure un plaisir ridiculement profond ; mon bonheur continu à cryptique blesse mon ego. “The Puzzler” reconnaît et célèbre la frustration et l’obsession.

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Mais expliquer cette obsession est un peu plus difficile, et bien que Jacobs n’évite pas d’essayer, il est surtout là pour s’amuser. Il maîtrise un ton avunculaire, farceur, parfois ringard : se rendant en Espagne pour le concours de puzzles, il plaisante en disant que “les puzzles de résolution de vitesse semblaient bizarres et paradoxaux, comme un tournoi de yoga ou un derby de sieste”. Et ses choix de sujets mettent souvent en lumière les exemples les plus particuliers du monde des casse-tête : la personne qui peut terminer un Rubik’s Cube en une seconde en utilisant ses pieds, le propriétaire d’un labyrinthe de maïs du Vermont au cœur écrasant, et des casse-tête comme Jim Sanborn, le créateur de Kryptos, une sculpture de 1990 dans une cour du siège de la CIA. Il contient un code qui n’a pas encore été complètement déchiffré. Lorsque Jacobs dit à un babillard électronique Kryptos qu’il visite la sculpture, les résolveurs ont des demandes absurdement picayune. “Recherchez des parcelles d’herbe de couleur étrange”, suggère l’un d’eux.

Les pros du monde du puzzle que Jacobs interviewe ont quelques idées sur leurs fixations. Parfois, c’est une soif de simplicité : « La vie est un casse-tête », lui dit le constructeur de mots croisés Peter Gordon. “Avec les mots croisés, il y a une seule bonne réponse.” Parfois, c’est une évasion : Un casse-tête de compétition dit : « Je préfère résoudre des casse-têtes plutôt que des casse-têtes de personnes. Les pièces ne répondent pas. Parfois, c’est de l’auto-amélioration : « Il y a tellement de pensées erronées, et les énigmes peuvent nous aider à mieux réfléchir », explique Tanya Khovanova, pro des mathématiques et des énigmes logiques.

Jacobs est particulièrement enchanté par ce thème déroutant comme amélioration de soi. “Les puzzles peuvent faire de nous de meilleures personnes”, affirme-t-il très tôt. Plus tard, il soutient que penser aux choses de manière semblable à un puzzle peut encourager un état d’esprit de résolution de problèmes. “Si j’entends parler de la crise climatique, j’ai envie de me pelotonner en position fœtale dans le coin”, écrit-il. « Mais si on me pose des questions sur le casse-tête climatique, je veux essayer de le résoudre. Pour moi, c’est le seul moyen de sortir de notre mois en cours.

Mais ce n’est que de la sémantique. Si c’était aussi simple, les calottes glaciaires ne fondraient pas. Les solutions à divers conflits mondiaux ne sont pas plus proches de mon génie chez Spelling Bee. Nos plus grands défis exigent la recherche d’un consensus ; déroutant, généralement fait seul, semble être le contraire de ce qui est requis. L’explication la plus convaincante de l’attrait des puzzles vient de l’inventeur du Sudoku Maki Kaji, qui a conçu une visualisation élégante pour expliquer l’expérience du jeu de nombres : « ? → !” Comme pour les Sudokus, il en va de même pour la vie : un défi, auquel s’ajoute un effort mental, qui se traduit par un sentiment de surprise ou de satisfaction. En toutes choses, nous sommes toujours à la recherche de ce point d’exclamation.

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Le livre lui-même offre de nombreuses possibilités de faire cette poursuite. Il est abondamment illustré de puzzles vintage : le tout premier sudoku (publié en 1979 sous le nom chaleureux de “Number Place”), un puzzle visuel de l’ère soviétique, un labyrinthe créé par l’auteur d'”Alice au pays des merveilles” Lewis Carroll, un puzzle d’échecs de 1969 par Vladimir Nabokov. Il est également rempli d’un nouveau lot de puzzles, créé par Greg Pliska, qui réside généralement dans le sweet spot divertissant et frustrant que nécessitent tous les bons puzzles. (Comme le note Jacobs en écrivant sur les chasses au trésor, “Le véritable objectif n’est PAS de bloquer les résolveurs.”) Et le livre contient un puzzle secret dont le premier résolveur gagnera 10 000 $.

Cette bourse améliorera sans aucun doute la vie de celui qui la gagnera. Mais “The Puzzler” montre principalement que nous faisons trop de puzzles comme véhicules pour notre amélioration. Au fond, ils ne font qu’exposer notre humanité drôle, brillante et décalée. Nous aimons les énigmes, écrit Jacobs, parce qu’elles montrent à quel point nous sommes des « machines à rationaliser ». Nous sommes doués pour trouver des modèles là où il n’en existe pas. Et si nous ne trouvons pas le modèle? C’est aussi notre humanité. “L’échec n’existe pas”, a déclaré un auteur de livres d’échecs à Jacobs. “Essayez simplement d’échouer et d’échouer et d’échouer.” Mission accomplie, chaque jour, des millions de fois.

Mark Athitakis est critique à Phoenix et auteur de «Le nouveau Midwest.”

La quête d’un homme pour résoudre les énigmes les plus déconcertantes de tous les temps, des mots croisés aux puzzles en passant par le sens de la vie

Maison aléatoire. 368 pages. 28 $.

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