Comment le programme de recyclage raté de la Californie a nui aux consommateurs locaux

Des lecteurs frustrés m’ont écrit qu’il est devenu de plus en plus difficile de retourner des bouteilles et des canettes contre de l’argent, car les centres de recyclage semblent disparaître.

“Je pensais que les frais de recyclage des bouteilles étaient à l’origine ajoutés à nos factures d’épicerie dans l’espoir qu’ils entraîneraient moins de déchets parce que les gens les collecteraient pour l’argent”, m’a envoyé un e-mail. “Si l’on voulait collecter des bouteilles pour les recycler, comment pourrait-on le faire maintenant (sans dépenser plus d’argent pour l’essence qu’on ne recevrait de remise) ?”

“Je ne pense pas qu’il soit juste de nous facturer un acompte lorsqu’il ne peut pas être remboursé”, a déclaré un autre. “C’est un moyen de compléter les revenus de nombreuses personnes.”

Ces lecteurs sont sur quelque chose.

Ma collègue Mary Callahan a récemment creusé dans le “Bottle Bill” de 35 ans programme où les consommateurs paient des frais de 5 ou 10 cents sur les contenants qui peuvent être récupérés lorsque les canettes et les bouteilles sont remises aux centres de recyclage ou aux détaillants.

Dans l’ensemble, les factures de bouteilles ont fourni une incitation efficace au recyclage dans les 10 États qui les ont mises en œuvre.

Mais en Californie, la fermeture de près de la moitié des sites de rachat de conteneurs au cours de la dernière décennie a rendu difficile l’encaissement des résidents, ce qui a entraîné 635 millions de dollars de dépôts non réclamés auprès de l’État.

Le comté de Sonoma a perdu près de 85 % de ses centres de recyclage au cours des 10 dernières années, et certains comtés du nord de la Californie n’en ont aucun. Dans le comté de Marin, chaque site dessert en moyenne 131 000 personnes, selon les données du Container Recycling Institute.

“Cela a été désastreux pour les consommateurs car ils se sont essentiellement retrouvés dans une situation où ils n’avaient aucun moyen de récupérer leurs dépôts”, a déclaré Jamie Court, président de Consumer Watchdog, une organisation à but non lucratif.

“Quand vous le rendez si gênant, les gens y renoncent.”

Une enquête de trois mois de Consumer Watchdog en 2019 a révélé que «pour chaque dépôt de bouteille de nickel que les consommateurs californiens paient à la caisse, ils ne récupèrent que 2,65 cents».

Avoir un programme de récupération fonctionnel est particulièrement important pour les objectifs environnementaux étant donné que la collecte sélective est souvent contaminée et impropre ou difficile à retraiter. Parfois, il finit juste dans les décharges.

“Le dépôt de bouteilles est le principal outil de recyclage dans l’État, et il a été laissé à languir”, m’a dit Court. “Quand nous avons perdu tous ces centres de rédemption, il n’y avait rien pour combler le vide.”

Le système Bottle Bill se débat pour un certain nombre de raisons que Callahan a exposées, dont beaucoup sont liées au fait que la Californie gère le programme au lieu de l’industrie des boissons comme dans presque tous les autres États.

Mais les détaillants et les épiciers ont également joué un rôle central dans la limitation des options pour les consommateurs. Selon la loi, ils sont tenus de récupérer les contenants en magasin lorsqu’il n’y a pas de site de recyclage à proximité (ce qui est de plus en plus le cas).

Cependant, les magasins peuvent se retirer en payant des frais quotidiens de 100 $ au programme de recyclage de l’État, une solution de contournement facile qui laisse les recycleurs potentiels dans l’embarras.

“Les détaillants qui sont légalement tenus de prendre le relais ne le font pas et ne l’ont pas fait depuis longtemps”, a déclaré Court, “et l’État ne les oblige pas honnêtement.”

(ZeroWaste Sonoma, l’agence de gestion des déchets du comté de Sonoma, a une liste de détaillants du comté qui se sont retirés.)

CalRecycle aurait accordé aux chaînes plus de 1 200 exemptions, dont près de la moitié depuis 2013. Les magasins appartenant à Albertsons Companies Inc. tels que Safeway, ainsi que Walmart Inc. et sa filiale Sam’s Club ont chacun reçu plus de 100 exemptions d’État. En 2019, CVS Pharmacy Inc. a été frappé d’une amende de 3,6 millions de dollars pour avoir omis d’accepter des conteneurs ou de payer les frais dans un certain nombre de ses sites californiens.

Pendant ce temps, au fil du temps, l’État a puisé dans le pot de dépôt non réclamé pour des projets et des fonds sans rapport avec le recyclage, comme l’équilibrage du budget général. Il a également récemment été mis dans l’eau chaude pour avoir mal déclaré le montant des fonds accumulés.

Les décideurs prennent maintenant plusieurs mesures pour renverser le système assiégé. Le projet de loi 38 du Sénat de Californie, qui est en cours d’examen par l’Assemblée après son adoption par le Sénat, rendrait les producteurs de boissons responsables du programme de rachat.

CalRecycle, qui gère le programme de recyclage de l’État, a lancé des programmes pilotes liés au rachat, dont un avec le comté de Sonoma pour ajouter jusqu’à 10 nouveaux sites de rachat. Le premier vient d’ouvrir à Sébastopol et d’autres sont prévus à Santa Rosa, Petaluma, Sonoma, Healdsburg et Cloverdale.

L’agence s’associe également à CVS pour installer 20 distributeurs automatiques inversés dans ses magasins situés dans des zones non desservies de l’État où les consommateurs peuvent racheter leurs dépôts.

En avril, le budget proposé par l’État pour stimuler le remboursement via une variété d’efforts utilisant 330 millions de dollars de fonds de dépôt excédentaires était une bonne nouvelle pour de nombreux défenseurs. Avec autant de propositions, cependant, certains préviennent qu’il sera nécessaire de s’appuyer sur des experts, des communautés et des données pour s’assurer que l’argent est utilisé de manière efficace et efficiente en vue de la durabilité à long terme du programme.

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