Les décideurs politiques ont besoin de données sur nous malgré les craintes en matière de confidentialité | Larry Elliott, rédacteur économique

Ndiapositive suivante s’il vous plaît. Nous avons vite compris comment cela fonctionnait. Chris Whitty donnerait le mot et afficherait un tableau détaillant les progrès réalisés dans la lutte contre Covid-19. Il y a des mèmes et des tasses pour commémorer le slogan du médecin-chef de l’Angleterre.

Les présentations de Whitty détaillaient les taux d’infection, les hospitalisations et les décès. Quelques semaines après l’arrivée de la pandémie au début de 2020, le public était au courant du nombre R – un moyen d’évaluer la vitesse de propagation du virus.

Au fil des mois, l’inquiétude du public concernant le Covid-19 s’est estompée et il est désormais bien en retard sur l’inflation dans la liste des préoccupations qui préoccupent les électeurs. La hausse des prix a entraîné une surveillance accrue de la façon dont la Grande-Bretagne calcule le coût de la vie, y compris de la part du chef et activiste Jack Monroe. L’Office for National Statistics calcule le taux d’inflation annuel en collectant le prix de 700 biens et services à divers endroits et en ligne, mais dit vouloir en savoir plus sur les mouvements de prix et sur l’évolution des habitudes de consommation.

Il est presque certain que le prochain grand débat économique portera sur la question de savoir si le Royaume-Uni se dirige ou non vers la récession. En 2008, la production avait déjà chuté pendant plusieurs mois avant de se refléter dans les chiffres trimestriels du produit intérieur brut.

Depuis lors, il y a eu l’introduction des chiffres mensuels du PIB et depuis la pandémie, l’utilisation de chiffres expérimentaux conçus pour fournir des indicateurs en temps réel sur l’état de l’économie. Il s’agit notamment des paiements par carte, du nombre de personnes qui mangent au restaurant et de la densité du trafic.

Le fil conducteur qui relie ces trois exemples est la donnée. Les gouvernements ont toujours vu le lien entre les données et les décisions politiques. Le Domesday Book de Guillaume Ier a été l’un des premiers coups de couteau lors d’un audit national pour l’Angleterre du XIe siècle. En 1801, la préoccupation de savoir s’il y aurait suffisamment de nourriture pour une population croissante a incité le premier recensement couvrant l’Angleterre, l’Écosse et le Pays de Galles.

Au fil du temps, l’État a appris de plus en plus sur la façon dont ses citoyens vivent, au point qu’il y a un débat légitime à avoir sur l’atteinte à la vie privée. Cependant, il n’y a pas que les gouvernements. L’utilisation des cartes de fidélité donne aux commerçants des informations sur nos habitudes de consommation. Les entreprises technologiques telles que Facebook et Google savent ce qui intéresse chaque utilisateur et adaptent les publicités qui apparaissent en conséquence.

Trouver le bon équilibre n’est pas facile. Les ministres avaient besoin de données précises pour surveiller l’impact du confinement sur les taux d’infection. La Banque d’Angleterre a besoin de suffisamment d’informations pour pouvoir calibrer le bon niveau des taux d’intérêt. La vie a changé depuis le début des années 1930, lorsque le manque de données précises et complètes a entravé la réponse à la Grande Dépression aux États-Unis.

Mais pas partout. Dans certaines parties du monde, l’investissement dans la collecte et l’analyse des données est extrêmement faible. Quatre décès sur 10 dans le monde ne sont pas enregistrés. Plus d’un quart des enfants dans l’ensemble et plus de la moitié des enfants de moins de cinq ans en Afrique subsaharienne n’ont pas été enregistrés à la naissance. Une recherche Google sur la population mondiale donne le chiffre de 7,9 milliards, mais ce n’est en réalité qu’une supposition éclairée. Il en va de même pour les indicateurs de développement humain tels que la mortalité infantile ou les taux d’alphabétisation.

Il y a plus. Seul un pays sur six dispose de données suffisantes pour rendre compte des progrès accomplis dans la réalisation des objectifs en matière de changement climatique et, en moyenne, les dernières données sur les émissions datent de 2015. Les deux tiers des pays ont été contraints de reporter un recensement prévu en raison de la pandémie. L’ONU a un ensemble d’objectifs de développement durable à atteindre d’ici 2030 : dans seulement six des 17, plus des deux tiers des pays ont des données à communiquer.

Un document publié conjointement par l’ONU, la Banque mondiale et le Partenariat mondial pour les données sur le développement durable (un réseau de plus de 600 partenaires allant des géants de la technologie aux groupes de la société civile) indique que les problèmes sont les plus urgents là où les défis sont les plus grands. Les lacunes dans les données sont flagrantes pour le genre dans tous les domaines du développement : opportunités économiques, environnement, santé, sécurité humaine et participation publique.

De toute évidence, la technologie a un rôle à jouer pour combler ces lacunes et, dans certains cas, elle le fait déjà. Le Ghana, par exemple, a mis en place un partenariat entre son bureau national des statistiques, Vodafone Ghana et la fondation suédoise à but non lucratif Flowminder pour suivre la mobilité et aider à la planification des urgences de santé publique.

Deux autres ingrédients sont nécessaires. Le premier est l’argent, car après une période de 10 ans au cours de laquelle l’aide aux systèmes de données s’est stabilisée, il existe désormais un déficit de financement de plus d’un milliard de dollars (800 millions de livres sterling). Pour les pays donateurs, dépenser de l’argent pour des statisticiens n’est tout simplement pas aussi glamour que de dépenser de l’argent pour un nouvel hôpital, même si de meilleures données conduiraient à de meilleurs soins de santé. La Banque mondiale et l’ONU ont lancé la semaine dernière une campagne pour lever au moins 500 millions de dollars au cours des 10 prochaines années, ce qui, selon elles, pourrait servir de catalyseur pour des milliards de dollars d’aide au développement à l’étranger et de financement du secteur privé.

Le deuxième ingrédient est la gouvernance, où il est nécessaire de veiller à ce que les pays à faible revenu ne soient pas privés de données comme ils ont trop souvent été privés de leurs ressources naturelles. Une longue histoire d’exploitation signifie qu’il faut veiller à ce que les avantages potentiels de l’amélioration des données soient partagés équitablement. Facebook se développe en Afrique, tout comme Huawei : des garanties sont nécessaires pour s’assurer que cet investissement sert le bien public.

Malgré tout, le message est clair. Si le monde veut vraiment lutter contre le changement climatique, il a besoin de meilleures données. S’il veut avoir de meilleures défenses contre les futures pandémies, il a besoin de meilleures données. S’il veut une croissance plus rapide dans les pays les plus pauvres, il a besoin de meilleures données. Prendre des décisions dans l’obscurité n’est pas sensible. Diapositive suivante s’il vous plaît.

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