Les startups crypto réécrivent les règles du capital-risque d’entreprise

La crypto a tendance à déformer et à intensifier tout ce qu’elle touche.

La valeur de l’art est subjective. La valeur d’un NFT défie toute explication. Les sociétés de jeux gagnent de l’argent grâce aux utilisateurs. Les joueurs de la blockchain gagnent de l’argent les uns sur les autres. Les actions de day trading sont risquées. Les crypto-monnaies de day trading, c’est comme sauter dans l’un de ces costumes d’écureuil volant.

Il n’est donc pas surprenant que les armes de capital-risque d’entreprise crypto bouleversent les normes.

Les CVC essaient généralement de gagner de l’argent d’une manière qui profite à la stratégie de la société mère. À cet égard, les crypto CVC ne sont pas si spéciaux : ils ont fait de l’argent et développé l’écosystème, au profit de toutes les personnes impliquées.

Ces startups devenues investisseurs sont remarquablement actives. Ils soutiennent leurs rivaux et souscrivent des renflouements – et certains font fortune en cours de route. Ce qui les rend inévitablement étranges.

Les startups cryptographiques peuvent simplement emprunter à l’approche de “coopétition” qui a donné aux entrepreneurs de garage des débuts de la Silicon Valley un avantage sur les conglomérats technologiques. Ils ne font que monter d’un cran, jouant à la fois le rôle de fondateur et de bailleur de fonds.

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L’approche “rouler ensemble, mourir ensemble” des CVC cryptographiques correspond à la culture collectiviste du secteur. L’expérience de la blockchain prouve toujours qu’il ne s’agit pas simplement d’une solution à la recherche d’un problème, que la technologie décentralisée répondra aux besoins d’une manière que les plates-formes puissantes ont échoué. La concurrence peut être le moyen de relever ce défi.

Dans un monde où les actifs numériques sont censés se déplacer sur un réseau, il s’ensuit que plus le réseau est grand, plus la valeur potentielle de cet actif est élevée. Une Porsche dans un garage peut sembler belle, mais vous ne connaissez pas sa vraie valeur tant que vous ne l’avez pas emmenée sur l’autoroute.

“Web3 est tout au sujet de l’effet de réseau partagé”, a déclaré Yat Siu, co-fondateur et président d’Animoca Brands, une société de jeux blockchain qui investit fréquemment dans d’autres startups. “Il est logique pour nous d’investir dans toutes les entreprises qui peuvent créer de la valeur les unes sur les autres.”

Un argument similaire sous-tend les bras VC des sociétés de technologie de plate-forme comme Salesforce Ventures, Alexa Fund d’Amazon et M12 de Microsoft. Investissez dans des entreprises qui construisent sur la plate-forme et la valeur de la plate-forme augmente.

Mais personne ne possède la blockchain, donc la quantité de valeur stratégique capturée par un investissement crypto CVC est rarement simple.

Payez-le en avant

Les startups qui investissent dans d’autres startups sont généralement l’exception, mais en crypto, elles semblent être la règle.

Depuis le début de 2021, environ la moitié de toutes les transactions de crypto-VC incluaient la participation d’une autre société de cryptographie, soit plus de 1300 transactions, selon les données de PitchBook.

Animoca Brands a réalisé plus de 150 investissements et soutenu plusieurs des plus grands noms de la cryptographie, notamment OpenSea, Dapper Labs et Sky Mavis. Il l’a fait avec une approche distribuée de la négociation. La société dispose d’une équipe d’investissement, mais les chèques peuvent également être rédigés par des membres de l’équipe produit, a déclaré Siu.

Voici une autre façon dont les startups blockchain bouleversent les normes CVC : elles investissent sans vergogne dans leurs rivaux.

Ce n’est pas totalement sans précédent. Ford a soutenu le fabricant de camions électriques Rivian et Tyson Foods a investi dans Beyond Meat, par exemple. Mais Tyson a vendu sa participation avant de lancer son propre hamburger à base de plantes. Et Ford a renoncé à son siège au conseil d’administration et a mis fin à une collaboration avec Rivian avant de lancer le F-150 électrique, qui, selon Ford, n’est pas un véritable concurrent du camion de luxe de Rivian.

Les startups cryptographiques, en revanche, montrent peu de sensibilité aux conflits apparents.

Coinbase, sans doute le parrain de la crypto CVC, a investi dans les concurrents BlockFi et FTX. La décision de Coinbase de lancer une place de marché NFT après avoir investi dans OpenSea, la principale place de marché NFT, a encore plus modifié les normes. (Andreessen Horowitz a mené des tournées pour les deux sociétés, signe possible que l’étrangeté de la cryptographie est contagieuse.)

Pendant ce temps, Animoca Brands a investi dans des dizaines de sociétés de jeux blockchain. Et OpenSea a payé la faveur de Coinbase en investissant dans Formfunction, un autre marché NFT.

Deux théories de la concurrence crypto

L’explication la plus simple de la raison pour laquelle les startups crypto investissent avec enthousiasme les unes dans les autres est qu’elles s’enrichissent.

Le portefeuille de capital-risque de Coinbase, qui a coûté 352 millions de dollars, pourrait valoir environ 6,6 milliards de dollars, selon l’analyste d’Oppenheimer Owen Lau. Environ 20 % du capital de Coinbase est réservé à l’investissement stratégique, et il investit principalement dans des cycles d’amorçage et de démarrage.

Pour certains, le butin d’investir peut être personnel : le fonds de 2 milliards de dollars de FTX Ventures est financé en partie par le PDG Sam Bankman-Fried.

Et même dans une période d’évaluations de capital-risque stables ou en baisse, celles de les startups blockchain ne peuvent pas arrêter de grimper.

Une autre explication est que la communauté crypto, et en particulier les plateformes de trading comme Coinbase, doivent se diversifier loin du bitcoin et des cycles de boom-bust du trading de crypto-monnaie. La prolifération des fonds de capital-risque dans les startups blockchain est un moyen de s’assurer qu’aucune bonne idée ne reste sans financement.

Cela pourrait devoir expliquer l’une des offres de crypto CVC les plus étranges de toutes. Plus tôt ce mois-ci, l’échange crypto Binance a décidé de renflouer Sky Mavis, dont le jeu phare “Axie Infinity” a été privé de crypto-monnaie vaut plus de 600 millions de dollars dans un piratage.

Justifiant la décision, le PDG de Binance, Changpeng Zhao, a déclaré qu’il était “nécessaire” d’aider Sky Mavis, étant donné la position de premier plan de la société de jeux dans l’industrie de la cryptographie.

Les actions et les messages suggèrent que Sky Mavis est trop important pour échouer. La blockchain a besoin d’applications qui tuent, et le jeu “Axie Infinity”, loin d’être parfait – dont le modèle commercial est fréquemment comparé à un système pyramidal en raison de sa dépendance à l’argent des nouveaux utilisateurs – est parmi les meilleurs dont il dispose.

Dans son récent livre “The Power Law”, Sebastian Mallaby affirme que le succès de la Silicon Valley aux débuts de l’informatique personnelle est dû à un grand nombre de petites entreprises engagées dans une “coopétition” entre elles.

À l’époque, personne ne savait vraiment ce qu’était un ordinateur personnel ni pourquoi les gens en voulaient un. L’approche collaborative a donné à la Silicon Valley un avantage sur les sociétés d’électronique plus établies car, en tant que collectif, les startups ont pu mener des expériences plus fréquentes que n’importe quelle entreprise en interne.

Les capital-risqueurs ont facilité l’effet de réseau à la fois directement, à travers leurs réseaux, et indirectement, à travers le langage partagé de l’argent.

Un argument similaire pourrait être avancé au sein de la technologie blockchain aujourd’hui. Personne ne sait vraiment quel est l’objectif final de l’expérience crypto, et l’industrie doit essayer autant de choses le plus rapidement possible pour le savoir.

La seule façon d’y parvenir est de travailler ensemble et d’investir de l’argent, au diable les normes.

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Image sélectionnée par Boris Zhitkov/Getty Images

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