“La vie est courte, alors il faut continuer”: AF Steadman sur les licornes, quittant la loi et son contrat de livre record | Enfants et adolescents

UNAnnabel Steadman était une avocate stagiaire de 22 ans qui faisait la navette entre Londres et Oxford lorsqu’elle a eu la vision d’une licorne. « Je ne pensais pas du tout écrire un livre. Cela m’est venu à l’esprit pendant que je marchais », dit-elle. “J’ai vu cette image d’une licorne, avec un garçon qui la chevauchait. Et j’ai tout de suite su que ce n’était pas le genre pelucheux qui commençait à arriver dans les magasins à ce moment-là.

Huit ans plus tard, elle est sur le point de lancer une série de romans, dont les trois premiers ont obtenu une avance à sept chiffres alléchante, considérée comme la plus importante jamais versée à un premier écrivain pour enfants. Le premier de la série est déjà en cours de traduction en 38 langues et un scénario de film est en cours de développement.

Fidèles à cette première vision, les licornes de Steadman ne sont pas des créatures mignonnes enrobées de bonbons, mais des bêtes voraces qui se nourrissent de viande crue et n’ont aucun scrupule à tuer des cavaliers assez malheureux pour tomber dans leurs terrifiantes courses et batailles aériennes. Ils souffrent également de flatulences, qui sapent la majesté de leur envolée et de leur descente avec une réalité plus terrestre de montures qui trottent, annonçant l’arrivée de leurs cavaliers en lâchant un pet à chaque pas.

C’est un combo haut-bas qui a toujours été irrésistible pour les lecteurs visés par les romans – les enfants de huit à 12 ans – bien que les premiers rapports suggèrent qu’il plaît également à une génération qui a grandi avec Harry Potter et qui sont maintenant eux-mêmes parents. Le commentaire préféré de Steadman vient d’une mère aux États-Unis assez chanceuse pour avoir une copie à l’avance. « Elle a dit : ‘Tu as gâché nos heures de coucher. Nous nous sommes levés une heure et demie plus tard que nous aurions dû l’être hier soir. Mais je ne voulais pas m’arrêter et il ne voulait pas s’arrêter. Alors nous avons continué.

Le concept est un hybride intelligent de fantasy, de comédie d’amitié, de fiction d’internat et du frisson presque physique des romans de poney à l’ancienne. “Il se sentait le moins ordinaire qu’il ait jamais ressenti dans sa vie”, pense Skandar, alors qu’il prend son premier vol exaltant, face à une bousculade mortelle de licorne. “C’était un super-héros. Un sorcier. Non, mieux que ça – un cavalier de licorne. C’est un clin d’œil effronté à la lignée des romans, de Harry Potter à la trilogie Earthsea d’Ursula K Le Guin et à la fiction remplie de chevaux de KM Peyton – tous les romans qui ont fait battre le pouls de Steadman dans son enfance.

Les débuts d’AF Steadman.

La fantaisie est si riche et baroque, avec ses batailles élémentaires entre de jeunes cavaliers qui canalisent le feu, l’eau, la terre, l’air et l’esprit comme armes, que je m’attendais à moitié à ce que son auteur ait l’air tout aussi exotique. Mais il n’y a même pas le plus petit tatouage de licorne en évidence sur la femme de 30 ans qui se présente pour être interviewée au siège déserté de ses éditeurs à Londres, où elle a demandé que nous nous rencontrions parce que son mari avocat travaille dans leur appartement du nord de Londres. , et elle ne voulait pas l’interrompre.

Skandar et le voleur de licorne présente notre héros comme un jeune de 13 ans pas cool de la ville balnéaire de Margate, dont le statut change lorsqu’il s’éloigne pour rejoindre l’élite qui a réussi l’examen Hatchery – l’équivalent du monde licorne du 11- plus, ce qui leur permet de rejoindre un camp d’entraînement insulaire pour le spectacle télévisé préféré de tous, la Chaos Cup.

Margate était la ville du Kent Steadman et sa mère se rendait pour faire du shopping à Primark quand elle et ses deux jeunes frères grandissaient dans le village voisin de Chillenden. Comme Skandar, elle a également été emmenée dans une école privée d’élite – King’s, Canterbury, grâce à une bourse de musique. Elle a commencé à écrire un livre pour enfants à l’âge de 13 ans et en a écrit un autre à 15 ans. “J’étais une enfant assez confiante”, dit-elle, “mais il y a toujours eu une partie de moi qui était sensible et réservée. ”

À neuf ans, elle a subi une chirurgie rénale après avoir développé un diabète de type 1 à l’âge de quatre ans. “J’étais sur la table d’opération pendant neuf heures ou quelque chose comme ça, et je me souviens avoir pensé, quand ils m’ont mis sous anesthésie, que je ne pourrais pas me réveiller.” L’expérience lui a donné un sens utile de la mortalité. “Je pense que cela a fait de moi quelqu’un qui sait que la vie est courte, alors il faut continuer”, dit-elle.

Quand elle avait 13 ans, ses parents ont divorcé et son père est parti. « Nous avons perdu notre maison et nous n’avions plus d’argent du tout. Ma mère m’a eu avec mes deux frères. Et je pense que j’ai dû beaucoup grandir à ce moment-là. Nous étions en quelque sorte en train de tout arranger ensemble, même si ma mère était un super-héros. Elle ne nous a jamais vraiment fait savoir que les choses n’allaient pas.

Skandar est également l’enfant d’un parent célibataire, bien que dans son cas, sa mère soit décédée, laissant son père s’occuper de lui et de sa sœur aînée. Il y a la culpabilité des frères et sœurs, alors que Skandar accepte d’entrer dans l’écloserie lorsque sa sœur a échoué, et un sentiment de responsabilité prématuré pour un père qui est parfois trop déprimé pour sortir du lit et dont les espoirs reposent sur au moins un des ses enfants devenant un cavalier de licorne.

Après King’s, Steadman est allé à l’Université de Cambridge grâce à une bourse chorale. Elle a d’abord étudié les langues, puis le droit, et a rencontré son futur mari, Joe, alors qu’ils étaient étudiants en première année à chanter dans la même chorale. Mais quelques années après le début de sa formation, elle savait que le droit ne serait jamais la vocation qui faisait battre son cœur. « J’ai pensé, c’est le moment. Je ne veux pas passer toute ma vie à regretter de ne pas avoir écrit, ou d’aller dans une librairie et de penser : « Si seulement mon nom figurait sur l’un de ces livres. » Elle s’est donc inscrite à un cours d’écriture créative, où elle a écrit un court recueil d’histoires et un roman pour adultes sur les avocats, qui lui a valu un agent mais a été rejeté par 20 éditeurs.

Découragée, elle changea d’agent et revint vers le garçon sur la licorne. Au moment où le premier livre était prêt à être envoyé aux éditeurs, elle avait évoqué un arc en cinq volumes qui emmènera Skandar et ses amis de 13 à 18 ans sans perdre confiance avec leurs fans de niveau intermédiaire. « Je ne voulais pas que le sexe s’y mêle, ou que les romans deviennent très longs », dit Steadman.

AF Steadman, photographié à Londres.
AF Steadman, photographié à Londres. Photographie: Alicia Canter / The Guardian

Deux jours après l’avoir envoyé aux éditeurs, elle a reçu sa première offre. “Je me suis complètement effondrée en pleurant”, dit-elle. « C’est drôle, car de tous les moments, c’est celui où j’ai été complètement submergé par l’émotion. Et c’était loin du niveau d’offre que nous avons finalement obtenu lors de la vente aux enchères. Mais c’était juste ce sentiment de: “Quelqu’un veut ça, ce sera un livre.” » Au cours du week-end, les droits du film ont été arrachés et à la fin de la semaine suivante, en septembre 2020, elle avait obtenu son record- rompant l’accord de trois livres, utilisant AF Steadman comme pseudonyme parce que ses initiales étaient plus courtes, et il lui a semblé qu’il pourrait être pratique de séparer le courrier professionnel et personnel.

Le confinement lui a permis de s’immerger dans la mythologie des romans. “C’est tellement étrange de penser que presque tout le premier livre a été écrit alors que nous ne pouvions pas sortir, mais c’était agréable de vivre dans un monde fantastique. Je pense que c’est l’une des choses qui a captivé l’imagination des éditeurs. Tout le monde voulait s’échapper.

Lorsque nous nous rencontrons, elle revient tout juste du prestigieux salon du livre jeunesse de Bologne, qui lui a fait boucler la boucle, à son amour des langues et aussi à ses débuts à gribouiller des noms de licornes dans un carnet qui, à son immense regret , elle a maintenant perdu. Des noms comme Scoundrel’s Luck ou Equator’s Conundrum n’ont pas de traduction littérale, explique-t-elle, alors les traducteurs se sont amusés à trouver les équivalents dans leur propre langue.

Je lui dis que Mark Haddon, un ancien écrivain qui a eu de la chance avec un premier roman pour enfants, L’étrange incident du chien pendant la nuit, a acheté une maison avec le produit et l’a nommée Dog Towers. Y a-t-il quelque chose sur quoi elle a éclaboussé? “C’est incroyable pour moi, en tant que personne qui s’est toujours inquiétée de l’argent, de pouvoir ne plus m’en soucier. Je n’ai jamais vraiment pensé que j’arriverais à cet endroit », dit-elle. « Pour être honnête, c’est en grande partie en épargne, parce que c’est le genre de personne que je suis. Mais ça veut dire que je peux donner de l’argent à ma mère, ce qui est la première chose à laquelle j’ai pensé. Cela signifie simplement qu’aucun de nous n’a plus à s’inquiéter.

Skandar et le voleur de licorne est publié par Simon & Schuster Children’s Books le 28 avril

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