Le fruit amer de l’inflation : Dow 29500

Le récent rapport montrant une croissance économique négative pour le premier trimestre de l’année est un rappel douloureux des dommages que l’inflation peut causer. Le taux d’inflation actuel de 8,5 % est le plus élevé depuis 40 ans. Mais peu de décideurs politiques ou de gouverneurs de la Réserve fédérale semblent avoir tiré les leçons de la dernière flambée des prix – comment cela a commencé, le naufrage économique qu’il a causé et comment nous en sommes sortis. Nous grimacons lorsque nous entendons des gourous de l’investissement affirmer que, parce que l’inflation signifie souvent une augmentation de la demande des consommateurs, c’est bon pour l’économie et le marché boursier.

vraiment ? Revenons en 1974, les premiers stades de cette longue période d’inflation. Cette année-là, l’un d’entre nous, M. Laffer, a écrit sur ces pages ce qui est devenu un article controversé et influent avec le titre “Les fruits amers de la dévaluation”. L’inflation est, bien sûr, une forme de dévaluation monétaire.

Deux ans plus tôt, l’administration Nixon avait intentionnellement dévalué le dollar dans la croyance erronée qu’un dollar moins cher stimulerait la croissance et l’emploi tout en réduisant le déficit commercial américain. L’article de Laffer prévenait que cette politique causerait des ravages économiques et provoquerait un naufrage boursier. C’est précisément ce qui s’est passé.

Ceux qui ont le plus souffert sont les travailleurs de la classe moyenne touchés par la hausse des prix, en particulier de l’énergie, dépassant largement les augmentations de salaire. Entre 1972 et 1981, sous les présidents Nixon, Gerald Ford et Jimmy Carter, les salaires horaires des travailleurs sont passés de 4 $ à près de 7 $, soit un gain d’environ 70 %. Mais après prise en compte de l’inflation, les travailleurs s’appauvrissaient parce que le pouvoir d’achat des salaires est tombée d’environ 12 %. Faut-il s’étonner que Ford et M. Carter aient été démis de leurs fonctions ? C’est exactement ce à quoi les travailleurs sont confrontés aujourd’hui avec des salaires en hausse de 5,6 % au cours de la dernière année, mais des prix à la consommation en hausse de 8,5 %. Alors comme aujourd’hui, la Maison Blanche et la Fed ont déclaré que l’inflation serait temporaire et l’ont imputée à des facteurs mondiaux indépendants de leur volonté.

Qu’en est-il de la bourse et de la richesse des Américains ? L’avertissement de M. Laffer concernant un marché baissier s’est avéré juste. Comme le montre le graphique ci-contre, le Dow Jones Industrial Average a brièvement grimpé au-dessus de 1000 au milieu des années 60, puis a atteint un creux de 777 à l’été 1982, soit une réduction de 22 % de la valeur des actions en termes nominaux.

WSJ

Mais les investisseurs, comme les travailleurs, se soucient de leur réel retourner. Ajustée en fonction de l’inflation, la moyenne industrielle (et le S&P 500) a chuté de plus de 70 % au cours de cette période, la pire performance boursière sur 15 ans depuis le krach de 1929. Le président Ronald Reagan et le président de la Fed, Paul Volcker, ont dû suer les 11 % l’inflation hors du système grâce à un retour à un régime de dollar stable ainsi qu’à des réductions d’impôts du côté de l’offre qui ont encouragé la production de plus de biens et de services. Un marché haussier s’en est suivi, le Dow Jones Industrial Average passant à plus de 30 000 entre 1982 et 2022. Au cours de cette période de 40 ans, l’inflation a atteint en moyenne 3 %, jusqu’à l’arrivée du président Biden et de la foule de la théorie monétaire moderne.

Quelles sont donc les leçons du tsunami économique des années 1970 ? Premièrement, l’inflation est un double coup dur pour les salaires et les économies à vie des Américains. Les demandeurs ont tort. Leur argument est que les millions de milliards de dollars de dépenses gouvernementales et de programmes sociaux de M. Biden mettent plus d’argent dans les poches des gens, ce qui se traduit par une demande accrue des consommateurs, ce qui signifie une augmentation des bénéfices des entreprises.

Cet argument ne tient pas debout. Au cours des 12 derniers mois, les travailleurs ont vu le pouvoir d’achat de leurs chèques de paie diminuer de 3 %, un rythme plus rapide qu’à tout moment depuis au moins une décennie. Pour les actionnaires, ces bénéfices mousseux que les entreprises ont déclarés peuvent être illusoires. Au cours de l’année écoulée, les marchés boursiers ont légèrement baissé en termes nominaux, mais lorsqu’ils sont ajustés en fonction de l’inflation, les valeurs ont baissé de plus de 10 %.

L’effondrement des revenus des travailleurs et de la bourse des années 1970 n’était pas seulement dû à une inflation galopante. La décennie a également été une ère de réglementation croissante, d’une vaste expansion de l’État-providence, de contrôles des salaires et des prix – qui ont aggravé l’inflation – et de la hausse des tarifs mondiaux. Étant donné que l’impôt sur les gains en capital n’est pas indexé sur l’inflation, de nombreux actionnaires ont payé des impôts sur les gains purement inflationnistes, un taux d’imposition réel de plus de 100 %.

Avec M. Biden à la Maison Blanche, cette constellation de politiques ne vous semble-t-elle pas familière ? Ce mois-ci, même si l’économie s’est contractée de 1,4 % au premier trimestre, le budget de la Maison Blanche Biden a demandé 2 500 milliards de dollars d’augmentations d’impôts, y compris une taxe sur des milliards de dollars de plus-values ​​latentes. La Maison Blanche et la présidente Nancy Pelosi colportent toujours leur projet de loi Build Back Better de 5 000 milliards de dollars. Imaginez à quel point l’inflation serait plus élevée aujourd’hui si les sénateurs Joe Manchin et Kyrsten Sinema n’avaient pas sauvé la situation en bloquant ce projet de loi.

Chaque cycle économique est unique et la comparaison d’une époque à une autre donne souvent des conclusions erronées. Nous ne pensons pas qu’il soit trop tard pour qu’un revirement radical de politique empêche une récession et une contraction du marché.

Voici notre avertissement actuel de fruits amers : si M. Biden ne change pas de cap et que le cycle du marché baissier de la fin des années 60 au début des années 80 revient, le Dow Jones Industrial Average passerait de son récent sommet de 36 800 à moins plus de 29 500 en 2038. En tenant compte de l’inflation, l’indice chuterait encore plus.

Vous pensez toujours qu’un peu d’inflation, qui se métastase souvent en beaucoup d’inflation, est bonne pour les investisseurs ?

M. Laffer est président de Laffer Associates. M. Moore est cofondateur du Committee to Unleash Prosperity et économiste à la Heritage Foundation. M. Laffer était membre du conseil consultatif de politique économique de Reagan et M. Moore a travaillé au Bureau de la gestion et du budget sous Reagan.

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