Jour de l’Indépendance : pourquoi Gordon Brown a donné à la Banque le droit de fixer les taux d’intérêt | banque d’Angleterre

Gordon Brown a réservé une surprise à Eddie George lorsqu’il a convoqué le gouverneur de la Banque d’Angleterre de l’époque à une réunion au 11 Downing Street un jour férié lundi, il y a 25 ans cette semaine.

Au cours des deux dernières années, le nouveau chancelier travailliste avait travaillé sur un plan pour donner à Threadneedle Street le droit de fixer les taux d’intérêt et maintenant il était prêt à en parler à George. Le secret était total. La première fois que la Ville a entendu parler de l’idée qu’il appartiendrait désormais à la Banque d’atteindre la cible d’inflation du gouvernement, c’est lorsqu’elle a été annoncée 24 heures plus tard.

George était accompagné de son secrétaire privé Andrew Bailey, élevé depuis au poste de gouverneur lui-même. Bailey était là pour voir la surprise de George aux nouvelles de Brown – mais maintenant il doit diriger la Banque à travers sa période la plus délicate depuis l’indépendance. Le taux d’inflation annuel est de 7 % – son plus haut niveau depuis trois décennies – et devrait encore s’éloigner de l’objectif officiel de 2 %. La Ville s’attend à ce que la Banque augmente ses coûts d’emprunt à 1 % jeudi – la quatrième fois consécutive qu’elle augmente ses taux.

S’exprimant avant la période calme où la Banque évite les déclarations publiques sur la décision imminente sur les taux d’intérêt, Bailey a déclaré que personne à Threadneedle Street n’avait vu venir l’annonce de l’indépendance de Brown.

“Cela avait bien sûr été envisagé comme concept pendant quelques années – mais l’idée que le gouvernement du New Labour le mettrait en œuvre a immédiatement surpris presque tout le monde, je pense”, a-t-il déclaré.

Bailey a rappelé que Brown avait produit une lettre décrivant ses plans. “Eddie, bien sûr, était très favorable à la décision – et la célèbre lettre se trouve maintenant au musée de la Banque d’Angleterre. Bien que j’avoue qu’il n’est pas en parfait état, car pendant plusieurs semaines après que Gordon l’a remis, il a circulé dans ma mallette.

Selon la proposition de Brown, la Banque avait l’obligation légale d’atteindre l’objectif d’inflation du gouvernement. Les responsables de la fixation des taux d’intérêt devaient être interrogés par les députés ; le gouverneur devrait écrire une lettre si l’inflation s’écartait de plus d’un point de pourcentage de son objectif. Le chancelier nommerait quatre experts extérieurs au comité de politique monétaire de la Banque, qui définiraient la politique avec le gouverneur et quatre autres initiés de Threadneedle Street.

Pour le nouveau chancelier, les avantages de la nouvelle approche étaient doubles : le gouvernement travailliste recevrait les louanges des marchés financiers pour avoir cédé le contrôle des taux d’intérêt ; et le Trésor aurait plus de temps pour se concentrer sur le règlement des problèmes économiques de longue date du Royaume-Uni.

Le manifeste du Labour de 1997 est resté délibérément vague sur le plan, a déclaré Brown. “Nous ne voulions pas aller aux élections en disant que nous rendrions la Banque indépendante parce que les conservateurs diraient que les taux d’intérêt augmenteraient.”

La réputation de la Banque était à son zénith pendant la première décennie de l’indépendance. L’inflation s’est à peine écartée de son objectif et l’économie a connu une croissance régulière. Le MPC n’avait guère besoin de faire plus que d’apporter occasionnellement de légères modifications aux taux d’intérêt, qui ont culminé à 7,5 % en 1998.

Cela devait changer. Au moment où la crise financière de 2007-2009 tirait à sa fin, la Banque avait abaissé ses taux d’intérêt à 0,5 % – alors le plus bas de son histoire – et entamé le processus de création monétaire connu sous le nom d’assouplissement quantitatif. Une deuxième Grande Dépression a été évitée mais les performances économiques sont restées médiocres.

Bailey a déclaré : « Avec le recul, il est clair que les changements structurels à long terme avaient fait baisser les taux d’intérêt pendant de nombreuses décennies avant l’effondrement de Lehman. Ceux-ci sont devenus très apparents après la crise financière.

Bailey pense que ces facteurs structurels – tels que les changements démographiques et la croissance plus faible de la productivité – vont probablement se révéler persistants.

Brown a déclaré que l’indépendance de la Banque avait bien résisté en tant que concept, mais a ajouté: «Il va être testé dans une période de stagflation. Nous devons abandonner l’idée que les banques centrales sont le seul jeu en ville.

Howard Davies, sous-gouverneur de la Banque au moment de l’indépendance et maintenant président de la banque NatWest, a déclaré que la Banque avait été trop lente à augmenter les taux alors que l’inflation avait augmenté, mais a ajouté : « Sommes-nous mieux lotis que si nous n’avions pas fait Article? Et c’est. Dans l’ensemble c’est plutôt réussi. Lorsque cela s’est produit, la Banque centrale européenne était créée sur un modèle super-indépendant et la Fed était indépendante. Dire que les taux d’intérêt allaient continuer à être politiquement déterminés aurait été une position difficile à maintenir.

« J’ai dit en juillet dernier que la Banque devrait augmenter ses taux et que si elle ne le faisait pas, elle devrait éventuellement en faire plus. La Banque n’a pas voulu gâcher la fête et je peux le comprendre, mais un coup de barre aurait été délicat. C’est dangereux d’être vu derrière le match.

Dans un discours prononcé l’année dernière, Mervyn King – gouverneur de 2003 à 2013 – a critiqué les banques centrales pour leur théorie du coût de la vie selon laquelle l’inflation restera faible parce qu’elles « le disent ». Il y avait eu une décennie de croissance économique atone malgré la plus grande relance monétaire que le monde ait jamais vue et il était “certainement temps de reconnaître que de nombreux problèmes économiques, sinon la plupart, ne se prêtent pas à des solutions de politique monétaire”, a déclaré King.

Bailey a rejeté l’idée que la Banque ait laissé sortir le génie de l’inflation de la bouteille, mais a ajouté : « Le cadre de ciblage de l’inflation passe par son plus grand test jusqu’à présent. Mais nous avons plus que jamais besoin de ce cadre. »

Le gouverneur a déclaré que l’économie britannique a été secouée par une série de “chocs massifs”, qui ont fait grimper les prix de l’énergie et l’inflation.

« Le MPC n’a tout simplement pas les outils pour compenser un tel choc du côté de l’offre. Cela signifierait augmenter les taux d’intérêt au point que les dépenses seraient si faibles que les prix des autres biens et services, produits au pays, chuteraient. Cela serait préjudiciable et irait à l’encontre de notre mandat d’éviter de provoquer une volatilité excessive de la production. Mais ne doutez pas un seul instant de notre engagement absolu à ramener l’inflation à son objectif.

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