Dans quelle mesure la consommation de viande affecte-t-elle les émissions de gaz à effet de serre des nations ?

La nourriture que nous mangeons est responsable d’un tiers des émissions mondiales de gaz à effet de serre causées par les activités humaines, selon deux études approfondies publiées en 2021.

“Quand les gens parlent de systèmes alimentaires, ils pensent toujours à la vache dans le champ”, explique le statisticien Francesco Tubiello, auteur principal de l’un des rapports, paru dans le numéro de juin dernier Lettres de recherche environnementale. Certes, les vaches sont une source majeure de méthane qui, comme les autres gaz à effet de serre, emprisonne la chaleur dans l’atmosphère. Mais le méthane, le dioxyde de carbone et d’autres gaz qui réchauffent la planète sont rejetés par plusieurs autres sources tout au long de la chaîne de production alimentaire.

Avant 2021, des scientifiques comme Tubiello, de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture, savaient bien que l’agriculture et les changements d’utilisation des terres qui y sont liés représentaient environ 20 % des émissions de gaz à effet de serre de la planète. Ces changements d’utilisation des terres comprennent l’abattage des forêts pour faire place au pâturage du bétail et le pompage des eaux souterraines pour inonder les champs à des fins agricoles.

Mais de nouvelles techniques de modélisation utilisées par Tubiello et ses collègues, ainsi qu’une étude d’un groupe de la Commission européenne avec lequel Tubiello a travaillé, ont mis en lumière un autre grand moteur d’émissions : la chaîne d’approvisionnement alimentaire. Toutes les étapes qui acheminent les aliments de la ferme à nos assiettes jusqu’à la décharge – transport, transformation, cuisson et déchets alimentaires – font passer les émissions liées à l’alimentation de 20 à 33 %.

Pour ralentir le changement climatique, les aliments que nous consommons méritent une plus grande attention, tout comme la combustion de combustibles fossiles, déclare Amos Tai, spécialiste de l’environnement à l’Université chinoise de Hong Kong. L’image plus complète des émissions liées à l’alimentation montre que le monde doit apporter des changements drastiques au système alimentaire si nous voulons atteindre les objectifs internationaux de réduction du réchauffement climatique.

Changement des pays en développement

Les scientifiques ont acquis une meilleure compréhension des émissions mondiales liées à l’homme ces dernières années grâce à des bases de données comme EDGAR, ou Emissions Database for Global Atmospheric Research, développée par l’Union européenne. La base de données couvre les activités humaines de chaque pays, de la production d’énergie à l’enfouissement des déchets, de 1970 à nos jours. EDGAR utilise une méthodologie unifiée pour calculer les émissions de tous les secteurs économiques, explique Monica Crippa, responsable scientifique au Centre commun de recherche de la Commission européenne.

Crippa et ses collègues, avec l’aide de Tubiello, ont créé une base de données complémentaire sur les émissions liées au système alimentaire appelée EDGAR-FOOD. En utilisant cette base de données, les chercheurs sont arrivés à la même estimation d’un tiers que le groupe de Tubiello.

Les calculs de l’équipe de Crippa, rapportés dans Nourriture naturelle en mars 2021, ont divisé les émissions du système alimentaire en quatre grandes catégories : les terres (y compris l’agriculture et les changements d’affectation des terres connexes), l’énergie (utilisée pour la production, la transformation, l’emballage et le transport de marchandises), l’industrie (y compris la production de produits chimiques utilisés dans l’agriculture et matériaux utilisés pour emballer les aliments) et les déchets (provenant des aliments non utilisés).

Le secteur de la terre est le plus grand responsable des émissions du système alimentaire, dit Crippa, représentant environ 70 % du total mondial. Mais le tableau est différent d’un pays à l’autre. Les États-Unis et d’autres pays développés dépendent de mégafermes hautement centralisées pour une grande partie de leur production alimentaire ; Ainsi, les catégories énergie, industrie et déchets représentent plus de la moitié des émissions du système alimentaire de ces pays.

Dans les pays en développement, l’agriculture et l’évolution de l’utilisation des terres contribuent beaucoup plus. Les émissions dans les pays historiquement moins développés ont également augmenté au cours des 30 dernières années, car ces pays ont réduit les zones sauvages pour faire place à l’agriculture industrielle et ont commencé à manger plus de viande, un autre contributeur majeur aux émissions avec des impacts dans les quatre catégories.

En conséquence, l’agriculture et les changements de paysage connexes ont entraîné des augmentations importantes des émissions du système alimentaire dans les pays en développement au cours des dernières décennies, tandis que les émissions dans les pays développés n’ont pas augmenté.

Par exemple, les émissions alimentaires de la Chine ont augmenté de près de 50 % entre 1990 et 2018, en grande partie en raison d’une augmentation de la consommation de viande, selon la base de données EDGAR-FOOD. En 1980, le Chinois moyen mangeait environ 30 grammes de viande par jour, dit Tai. En 2010, la personne moyenne en Chine mangeait presque cinq fois plus, soit un peu moins de 150 grammes de viande par jour.

Économies les plus émettrices

Ces dernières années, dit Crippa, six économies, les principaux émetteurs, ont été responsables de plus de la moitié des émissions alimentaires mondiales totales. Ces économies sont, dans l’ordre, la Chine, le Brésil, les États-Unis, l’Inde, l’Indonésie et l’Union européenne. Les immenses populations de la Chine et de l’Inde contribuent à leur nombre élevé. Le Brésil et l’Indonésie figurent sur la liste parce que de vastes étendues de leurs forêts tropicales ont été abattues pour faire place à l’agriculture. Lorsque ces arbres tombent, de grandes quantités de carbone s’écoulent dans l’atmosphère (SN : 03/07/21 et 17/07/21, p. 24).

Les États-Unis et l’Union européenne sont sur la liste en raison de la forte consommation de viande. Aux États-Unis, la viande et d’autres produits d’origine animale contribuent à la grande majorité des émissions liées à l’alimentation, déclare Richard Waite, chercheur au programme alimentaire du World Resources Institute à Washington, DC.

Les déchets sont également un énorme problème aux États-Unis : plus d’un tiers des aliments produits ne sont jamais réellement consommés, selon un rapport de 2021 de l’Agence américaine de protection de l’environnement. Lorsque des aliments ne sont pas consommés, les ressources utilisées pour les produire, les transporter et les emballer sont gaspillées. De plus, la nourriture non consommée va dans les décharges, ce qui produit du méthane, du dioxyde de carbone et d’autres gaz à mesure que la nourriture se décompose.

La consommation de viande entraîne des émissions

Les défenseurs du climat qui souhaitent réduire les émissions alimentaires se concentrent souvent sur la consommation de viande, car les produits d’origine animale entraînent des émissions bien plus importantes que les plantes. La production animale utilise plus de terres que la production végétale, et « la production de viande est très inefficace », dit Tai.

“Si nous mangeons 100 calories de céréales, comme le maïs ou le soja, nous obtenons ces 100 calories”, explique-t-il. Toute l’énergie de la nourriture est livrée directement à la personne qui la mange. Mais si les 100 calories de céréales sont plutôt données à une vache ou à un cochon, lorsque l’animal est tué et transformé en nourriture, seulement un dixième de l’énergie de ces 100 calories de céréales va à la personne qui mange l’animal.

La production de méthane par « la vache au champ » est un autre facteur de consommation de viande : les vaches libèrent ce gaz via leur fumier, leurs rots et leurs flatulences. Le méthane emprisonne plus de chaleur par tonne émise que le dioxyde de carbone, dit Tubiello. Les émissions des élevages bovins peuvent donc avoir un impact démesuré (SN : 28/11/15, p. 22). Ces émissions du bétail représentent environ un tiers des émissions mondiales de méthane, selon un rapport de l’ONU de 2021.

Passer de la viande aux végétaux

Les résidents américains devraient réfléchir à la manière dont ils peuvent passer à ce que Brent Kim appelle des régimes « axés sur les plantes ». « Avant-gardiste ne veut pas dire végétalien. Cela signifie réduire la consommation de produits d’origine animale et augmenter la part d’aliments végétaux dans l’assiette », explique Kim, responsable de programme au Johns Hopkins Center for a Livable Future.

Kim et ses collègues ont estimé les émissions alimentaires par régime alimentaire et groupe d’aliments pour 140 pays et territoires, en utilisant un cadre de modélisation similaire à EDGAR-FOOD. Cependant, le cadre ne comprend que les émissions de la production alimentaire (c’est-à-dire l’agriculture et l’utilisation des terres), pas la transformation, le transport et d’autres éléments du système alimentaire incorporés dans EDGAR-FOOD.

La production de l’alimentation d’un résident américain moyen génère plus de 2 000 kilogrammes d’émissions de gaz à effet de serre par an, ont rapporté les chercheurs en 2020 dans Changement environnemental global. Le groupe a mesuré les émissions en termes de « COdeux équivalents », une unité standardisée permettant des comparaisons directes entre COdeux et d’autres gaz à effet de serre comme le méthane.

Se passer de viande un jour par semaine ramène ce chiffre à environ 1 600 kilogrammes de COdeux équivalents par an, par personne. Devenir végétalien – un régime sans viande, produits laitiers ou autres produits d’origine animale – le réduit de 87% à moins de 300. Devenir végétalien même aux deux tiers offre une baisse considérable à 740 kilogrammes de COdeux équivalents.

La modélisation de Kim propose également une option “faible chaîne alimentaire”, qui ramène les émissions à environ 300 kilogrammes de COdeux équivalents par an, par personne. Manger en bas de la chaîne alimentaire combine une alimentation principalement végétale avec des produits animaux provenant de sources plus respectueuses du climat qui ne perturbent pas les systèmes écologiques. Les exemples incluent les insectes, les petits poissons comme les sardines, les huîtres et autres mollusques.

Tai convient que tout le monde n’a pas besoin de devenir végétarien ou végétalien pour sauver la planète, car la viande peut avoir une valeur culturelle et nutritionnelle importante. Si vous voulez « commencer par le plus gros pollueur », dit-il, concentrez-vous sur la réduction de la consommation de bœuf.

Mais suffisamment de personnes doivent apporter ces changements pour “envoyer un signal au marché” que les consommateurs veulent plus d’options à base de plantes, dit Tubiello. Les décideurs politiques aux niveaux fédéral, étatique et local peuvent également encourager des pratiques agricoles respectueuses du climat, réduire le gaspillage alimentaire dans les opérations gouvernementales et prendre d’autres mesures pour réduire les ressources utilisées dans la production alimentaire, a déclaré Waite.

Par exemple, le World Resources Institute, où travaille Waite, fait partie d’une initiative appelée Cool Food Pledge, dans laquelle des entreprises, des universités et des gouvernements municipaux se sont engagés à réduire les impacts climatiques de la nourriture qu’ils servent. Les institutions acceptent de suivre la nourriture qu’elles achètent chaque année pour s’assurer qu’elles progressent vers leurs objectifs, dit Waite.

Les pays développés comme les États-Unis – qui sont de gros consommateurs de viande depuis des décennies – peuvent avoir un impact important en modifiant les choix alimentaires. En effet, un article publié dans Nourriture naturelle en janvier montre que si les populations de 54 pays à revenu élevé passaient à un régime axé sur les plantes, les émissions annuelles de la production agricole de ces pays pourraient chuter de plus de 60 %.

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