La ville historique de Jamestown, assaillie par les inondations et le changement climatique, est désormais en danger

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JAMESTOWN, Virginie. — Le site de fouilles où l’archéologue Sean Romo vient de trouver l’ancien fragment d’armure est entouré d’une double couche de sacs de sable verts pour empêcher l’eau de pénétrer.

Un site de fouilles à proximité est recouvert d’une grille où une bâche peut être rapidement étendue s’il commence à pleuvoir.

Et dans la rivière James, des barges remplies de pierres attendent pour renforcer la digue de béton centenaire qui s’effondre sous la pression incessante du fleuve.

Le site colonial vieux de 400 ans est en train de perdre sa bataille contre le changement climatique, selon les experts, et mercredi, le National Trust for Historic Preservation l’a placé sur une liste des lieux historiques les plus menacés du pays.

“Jamestown est un site archéologique de classe mondiale et un lieu d’importance nationale et internationale”, a déclaré James Horn, président de la Jamestown Rediscovery Foundation, l’organisation à but non lucratif qui mène des recherches archéologiques et s’occupe du site d’origine. (La liste de fiducie n’inclut pas l’emplacement adjacent du National Park Service Jamestown.)

La menace qui pèse sur le site de l’un des « tout premiers pôles culturels du pays… rappelle les défis que le changement climatique pose à l’ensemble de notre société », a-t-il déclaré.

Katherine Malone-France, responsable de la préservation de la fiducie, a déclaré: “Vous avez des ressources sous l’eau, qui restent sous l’eau.”

« Jamestown démontre que les menaces qui pèsent sur nos ressources culturelles à cause du changement climatique sont incroyablement urgentes », a-t-elle déclaré. « Nous avons une fenêtre de cinq ans pour avoir un impact. … Ce n’est pas quelque chose qui peut attendre 10 ou 15 ans.

“C’est notre patrimoine collectif”, a-t-elle déclaré lundi.

La fiducie a été agréée par le Congrès en 1949 et, au cours des 35 dernières années, elle a publié une liste de 11 sites historiques menacés par des facteurs tels que le développement, la négligence, la dégradation et l’exposition aux intempéries.

Un autre endroit aux prises avec le changement climatique sur la liste de cette année est le cimetière Olivewood de Houston, a déclaré Malone-France.

C’est un cimetière afro-américain vieux de 140 ans avec plus de 4 000 tombes. Il souffre d’érosion chronique et, après un ouragan de 2017, se trouvait sous 10 pieds d’eau.

Jamestown, en 1607, est devenu le lieu de la première colonie anglaise permanente dans ce qui allait devenir les États-Unis. La terre ici contient les ossements de centaines des premiers colons et les artefacts qui sont des indices sur leur vie.

C’est aussi l’endroit où, en 1619, les premiers Africains réduits en esclavage sont arrivés, et où des générations d’Amérindiens avaient déjà vécu pendant des siècles.

C’est un « trifecta » archéologique, comme l’a dit un expert.

La reine Elizabeth II de Grande-Bretagne a visité. Il en va de même pour les présidents Franklin D. Roosevelt et George W. Bush, le juge en chef de la Cour suprême John G. Roberts Jr. et un éventail de personnalités politiques et publiques.

Ces dernières années, il y a eu des découvertes spectaculaires, notamment l’emplacement du fort “perdu” de la colonie, les restes de personnalités coloniales et des preuves que les premiers colons, confrontés à la famine, ont peut-être eu recours au cannibalisme.

Mais l’emplacement se trouve sur une île de marée basse menacée par la rivière d’un côté, un marais de l’autre et ce que les archéologues pensent être des déluges de pluie de plus en plus fréquents causés par le changement climatique.

Les systèmes de drainage remontent aux années 1950, a déclaré Michael Lavin, directeur des collections et de la conservation pour Jamestown Rediscovery. Et les archéologues ont dû utiliser des pompes de puisard pour vider les excavations remplies d’eau.

Une partie du problème “est bien sûr l’élévation du niveau de la mer”, a déclaré l’archéologue Mary Anna R. Hartley un jour de la semaine dernière alors qu’elle se tenait près d’un site d’excavation de sacs de sable qui date probablement d’environ 1608.

“Une partie de l’eau souterraine remonte”, a-t-elle déclaré. “L’autre chose, ce sont ces événements de pluie extraordinaires que nous avons, je dirais, au cours des 12 à 15 dernières années. Nous aurons entre 4 et 10 pouces de pluie d’un coup. Et il y a plusieurs cas et événements comme ça.

Elle a déclaré que les archéologues gardaient leurs smartphones à l’écoute des bulletins météorologiques et un œil sur le ciel au-dessus de la rivière d’un kilomètre de large. “Quand vous voyez une tempête juste en face, il est presque trop tard”, a-t-elle déclaré. “Tu ferais mieux de te dépêcher et de fermer ce que tu peux.”

“Nos défenses sont toujours les sacs de sable”, a-t-elle déclaré.

“Et puis nous avons ce plastique de très haute qualité que nous déposons … pour capter l’eau et la pomper ou la renflouer des sites”, a-t-elle déclaré.

“Si vous obtenez autant de pluie aussi vite, c’est à peu près comme un ouragan ou un nord-est”, a-t-elle déclaré. «Et presque chaque semaine, nous aurons un de ces événements de pluie. … Le déluge nous dépasse.

Déjà, la petite excavation a livré des pièces d’armure «brigandine» et des pointes de projectiles amérindiennes datant de plusieurs siècles. Les deux peuvent être détruits ou altérés par l’eau.

Les couches fragiles de sédiments que les archéologues utilisent pour lire un site peuvent être emportées. Et les os humains exposés à l’eau peuvent devenir comme du carton, a déclaré un expert.

Aucune des sépultures de haut rang de Jamestown ne semble menacée jusqu’à présent car elles se trouvent sur un terrain plus élevé dans ou autour du site principal de l’église.

Mais au moins une sépulture, et peut-être bien d’autres, se trouve en contrebas et sur le chemin d’un marécage envahissant, a déclaré Romo, l’un des archéologues..

Il a dit que certaines zones où il pourrait y avoir des artefacts ont déjà été englouties par le marais, et d’autres sont en danger.

“Les subtilités du passé peuvent facilement être effacées”, a-t-il déclaré.

La semaine dernière, alors que les archéologues raclaient la saleté dans la fosse de sacs de sable, plusieurs barges de construction étaient ancrées dans la rivière en attendant l’autorisation du gouvernement pour commencer à consolider la digue qui protège Jamestown depuis plus de 100 ans.

Bien que la digue soit constituée d’énormes blocs de béton, elle a été battue par le fleuve pendant des décennies et est maintenant minée par les infiltrations d’eau de la terre.

“Si les blocs commencent à tomber … à un moment donné, tout va tomber et vous allez perdre l’intégrité de la digue”, a déclaré Lavin, le directeur des collections, la semaine dernière.

Jamestown Rediscovery et sa filiale à but non lucratif Preservation Virginia ont collecté plus de 2 millions de dollars pour le projet visant à renforcer la digue avec des tonnes de pierre de granit “d’armure”, a-t-il déclaré.

Chaque pierre pèse entre 500 et 1 500 livres et elles seront placées contre les blocs de béton existants du mur.

R. Neville Reynolds, directeur général de VHB, la société d’ingénierie de Williamsburg chargée des travaux, a déclaré que le projet pourrait commencer dans une semaine et qu’il faudrait environ deux mois pour le terminer.

Mais Jamestown a besoin de plus qu’une simple digue renforcée, a déclaré Lavin. Le paysage doit être adapté pour faire face à l’impact continu du changement climatique.

Les routes doivent être surélevées. Un système de drainage moderne doit être créé. Et une berme anti-inondation spéciale doit être construite sur le site.

Lavin a déclaré que le coût serait de l’ordre de “dizaines de millions” de dollars. Et le temps est critique.

“Nous voulons lever ce drapeau de prise de conscience et d’urgence que l’un des principaux sites historiques et préhistoriques d’Amérique est en danger”, a-t-il déclaré.

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