Le marsouin Vaquita pourrait survivre… mais seulement si la pêche illégale s’arrête immédiatement | Environnement


Des scientifiques qui étudient l’ADN du plus petit cétacé au monde et du mammifère marin le plus rare, le marsouin vaquita, ont fait une découverte surprenante et douce-amère.

Un marsouin vaquita qui serait mort dans un filet maillant illégal. Photographie : Omar Vidal/WWF/AFP/Getty

Avec une petite population de moins de 10 individus restants, les écologistes ont supposé que le mammifère présentait un risque similaire de mutations nuisibles et de consanguinité que d’autres espèces avec de petits pools génétiques.

Cependant, une équipe de chercheurs internationaux de l’Université de Californie à Los Angeles (UCLA), de la National Oceanic and Atmospheric Administration Fisheries (NOAA) et d’autres instituts a découvert que les marsouins (Phocoena sinus) ont moins de mutations nuisibles et sont donc susceptibles d’être mieux à même d’éviter les périls de la consanguinité, par rapport aux autres espèces.

Malheureusement pour les animaux, qui ont une aire géographique très restreinte et ne vivent que dans la partie supérieure du golfe de Californie, entre la Basse-Californie et le Mexique, la plus grande menace à laquelle ils sont confrontés est la pêche illégale avec des filets maillants – des filets plats suspendus verticalement dans l’eau qui sont connus pour piéger également les baleines et les tortues. Si cela ne s’arrête pas immédiatement, disent les experts, il est peu probable que l’espèce survive.

Un homme en tenue de camouflage avec une arme à feu marche derrière deux hommes portant un grand filet sur une plage
Une marine mexicaine avec des responsables des pêches confisquant un filet illégal en Basse-Californie en mars dans le cadre des efforts pour sauver le vaquita. Photographie : G Arias/AFP/Getty

Christopher Kyriazis, doctorant en écologie à l’UCLA et co-auteur principal de la recherche, a déclaré: “Il est intéressant de noter que nous avons découvert que le vaquita n’est pas condamné par des facteurs génétiques, tels que des mutations nocives, qui ont tendance à affecter de nombreuses autres espèces dont le patrimoine génétique a diminué à un point similaire. La pêche illégale reste leur plus grande menace.

Les petits marsouins, d’environ 1,2 à 1,5 mètre (4 à 5 pieds) de long, s’emmêlent souvent et meurent dans les grands filets maillants que les braconniers utilisent pour chasser le totoaba, un poisson en voie de disparition qui rapporte des milliers de dollars sur le marché noir chinois pour ses propriétés médicinales perçues. . Alors que le Mexique a interdit la pêche au totoaba et l’utilisation de filets maillants dans l’habitat du vaquita, beaucoup disent que l’interdiction n’est pas toujours appliquée.

Les chercheurs ont analysé les génomes de 20 vaquitas qui ont vécu entre 1985 et 2017 et ont utilisé des modèles pour prédire leur risque d’extinction sur 50 ans. Ils ont conclu que si la pêche au filet maillant cessait immédiatement, le vaquita avait de très grandes chances de se remettre de son effondrement de la population, sans subir les conséquences génétiques de la consanguinité. Si toutefois la pratique se poursuit, même modérément, les perspectives de reprise sont moins optimistes.

La recherche est publiée dans la revue Science.

Kirk Lohmueller, co-auteur principal et professeur agrégé d’écologie à l’UCLA, a déclaré: «Une opinion dominante en biologie de la conservation et en génétique des populations est que de petites populations peuvent accumuler des mutations délétères. Cependant, notre découverte selon laquelle le vaquita a probablement moins de mutations fortement délétères cachées dans la population signifie qu’il est mieux placé pour survivre à une future consanguinité, ce qui augure bien pour son rétablissement global.

La petite population et l’habitat du vaquita en font l’équivalent marin d’une espèce insulaire, ont déclaré les chercheurs.

La population a chuté de 576 à sept ou huit au cours de la dernière décennie, en raison de l’augmentation du commerce illégal de totoaba.

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