Wong de Miami montre que les sports universitaires se précipitent vers le marché libre

Un agent d’un éminent athlète universitaire a finalement dit à voix haute ce que les écoles entendraient probablement en privé : payez davantage le joueur, sinon il sera transféré dans une école qui le fera.

La demande effrontée réalisé au nom de la star du basket-ball de l’Université de Miami, Isaiah Wong, la semaine dernière, a fourni un aperçu rare et sans fard de la façon dont les sports universitaires d’élite ont été transformés par le droit des athlètes de gagner de l’argent grâce à des avenants.

Les coéquipiers comparent les contrats. Les bailleurs de fonds des joueurs échangent des barbes. Et les entraîneurs et les administrateurs ont du mal à garder leurs listes complètes – et les joueurs heureux – sans enfreindre les règles.

Si l’agent de Wong n’a techniquement pas franchi les limites de ce qui est autorisé – les joueurs ne peuvent pas demander un paiement simplement en échange d’une promesse de jouer dans une école spécifique – alors il a fermement planté le pied sur la ligne, selon des experts du travail.

“Nous nous dirigeons rapidement vers une professionnalisation au plein tarif du marché pour ces joueurs de la NCAA”, a déclaré Michael LeRoy, professeur de droit du travail à l’Université de l’Illinois. “Il est très clair qu’il ne s’agit pas vraiment de mentions, il s’agit de payer les gars pour leur performance.”

Jusqu’à récemment, les accords de parrainage – ou toute compensation autre que les bourses d’études – étaient strictement interdits aux athlètes universitaires. Payer les étudiants était considéré comme une menace pour l’idéal du sport amateur. Mais les contestations judiciaires par des athlètes cherchant à récolter une partie des milliards de dollars que les écoles gagnaient grâce au changement forcé du sport. En 2019, la Californie est devenue le premier État à adopter une loi permettant aux athlètes de gagner de l’argent grâce aux avenants, aux signatures d’autographes et à d’autres activités, et en juillet 2021, la NCAA a levé son interdiction vieille de plusieurs décennies.

La NCAA n’a laissé en place que des directives vaguement définies: les accords ne pouvaient pas être utilisés pour attirer des recrues ou comme une forme de contrats de paiement à l’acte.

Wong, qui a apparemment choisi de rester à Miami, n’était sûrement pas le premier joueur à demander à un représentant de faire une demande basée sur la valeur marchande perçue d’un joueur, et il ne sera pas le dernier, ont déclaré les experts.

“Il était juste le premier à être aussi public à ce sujet”, a déclaré Todd Berry, directeur exécutif de l’American Football Coaches Association.

Des dizaines de milliers d’athlètes dans de nombreux sports ont encaissé, selon Opendorse, une entreprise qui travaille avec les écoles sur des questions de rémunération des joueurs allant de la création de marque à la conformité.

Les offres peuvent valoir aussi peu que quelques centaines de dollars ; certains dépasseraient 1 million de dollars. Les footballeurs gagnent le plus, suivis des basketteurs féminins et masculins, selon Opendorse. Les approbations peuvent être trouvées partout, même dans des sports apparemment discrets comme le golf, l’aviron et le hockey.

Jusqu’à présent, seuls les joueurs individuels ont aimé conclure de grosses affaires, mais cela pourrait changer. LeRoy, le professeur de droit du travail, s’est demandé ce qui se passerait si les joueurs de la même équipe de basket-ball faisaient une demande conjointe pour une rémunération d’approbation plus généreuse, mettant un programme dans une impasse.

Il est plus facile pour une équipe de football de rebondir si les joueurs à la recherche de meilleures mentions sont transférés dans d’autres écoles, car les listes sont plus importantes qu’au basket-ball. Mais garder tout le monde heureux est un défi pour les entraîneurs.

“Les 85 joueurs sont votre liste et vos agents libres chaque année”, a déclaré Berry. « C’est un modèle professionnel. Ce n’est plus un modèle collégial.

L’entraîneur de football du TCU, Sonny Dykes, a déclaré que les recrues posaient régulièrement des questions sur les accords de parrainage.

“En gros, tout ce que nous pouvons faire, c’est transmettre un numéro et dire : ‘Hé, vous pouvez parler à ce type, et il vous dira ce que nous pouvons ou ne pouvons pas faire.’ C’est vraiment aussi simple que cela”, a déclaré Dykes. « Ce qui m’inquiète, c’est que quelqu’un fasse une promesse à un enfant et ne la respecte pas. Nous n’avons aucun contrôle là-dessus.

Dans de nombreux cas, les personnes à appeler sont celles qui dirigent des soi-disant collectifs, des agences de marketing sportif qui ont vu le jour pour soutenir des écoles spécifiques et faciliter les accords entre leurs athlètes et des entreprises telles que des entreprises de vêtements, des sociétés de boissons énergisantes, des concessionnaires automobiles et des restaurants.

Au Texas, un groupe pend 50 000 $ par an à des monteurs de ligne offensifs individuels pour un travail de soutien à des œuvres caritatives communautaires, telles que des apparitions en personne, des promotions ou une représentation. À l’Université de l’Oregon, le fondateur milliardaire de Nike, Phil Knight, fait partie d’un groupe qui aide les athlètes des Ducks à conclure des accords.

Nigel Pack, un basketteur masculin qui a été transféré à Miami depuis l’État du Kansas, signé avec la société de logiciels LifeWallet pour 800 000 $, plus l’utilisation d’une voiture pendant deux ans. L’année dernière, la basketteuse UConn Paige Bueckers a été la première athlète universitaire à signer un accord pour représenter Gatorade.

Une grande majorité de directeurs sportifs s’inquiètent selon une enquête publiée mercredi par LEAD1, une association de directeurs sportifs des 130 écoles de la subdivision Football Bowl.

“Il s’agit d’une période de transformation dans le sport universitaire et les résultats de notre enquête montrent que (les directeurs sportifs) sont extrêmement préoccupés par un certain nombre de problèmes clés”, a déclaré le président de LEAD1, Tom McMillen.

La NCAA, l’instance dirigeante des sports universitaires, a adopté une approche essentiellement passive depuis qu’elle a autorisé les accords d’approbation, et plus de deux douzaines d’États ont des lois autorisant les accords d’approbation. La plupart des lois des États incluent l’interdiction de payer pour jouer.

Mais comme des cas comme celui de Wong illustrent la rapidité avec laquelle les sports universitaires évoluent, il y a une nouvelle pression pour étudier la question. Jeudi, les commissaires de la Conférence du Sud-Est et du Pac-12, deux des ligues les plus riches du sport universitaire, devaient rencontrer les législateurs à Washington pour faire pression en faveur de certaines réglementations fédérales, qui pourraient inclure d’éventuelles interdictions d’utiliser des contrats de parrainage comme incitations au recrutement et des accords de paiement à l’acte.

Les ligues, les écoles et certains entraîneurs s’inquiètent du nouveau libre pour tous qui bouleverse l’équilibre compétitif, perturbe les listes et pousse plus de contrôle sur les programmes sportifs à des forces extérieures.

Ce qui en a surpris beaucoup, c’est la rapidité avec laquelle des collectifs aux poches profondes et des individus riches alignés sur les grands collèges ont afflué pour lever et faire miroiter des millions de dollars. devant les athlètes.

“Personne n’avait prévu la formation de ces collectifs il y a un an”, a déclaré LeRoy. « Cela nous montre à quel point tout le système est hors de contrôle. C’est devenu un moyen pour les écoles de trouver un tiers payant pour leur talent sportif.

Même les bailleurs de fonds peuvent être pris au dépourvu lorsqu’un athlète décide que l’argent n’est pas assez important ou lorsqu’un coéquipier devient peut-être un rival financier.

Mit Winter, avocat spécialisé dans le droit du sport et les affaires à Kansas City, dans le Missouri, a déclaré que certaines transactions repoussent les limites et donnent l’impression que les joueurs sont simplement payés pour jouer, au lieu d’être rémunérés aux taux du marché pour les avenants.

“On peut dire que ces accords violent les règles de la NCAA et parfois même les lois des États”, a déclaré Winter. “C’est un peu la grande question : la NCAA va-t-elle un jour commencer à enquêter sur certaines de ces transactions ?”

Certains évoquent un avenir de négociation collective entre les athlètes et les écoles. Cela signifierait que les écoles traitent davantage les athlètes comme des employés, ce à quoi elles ont résisté.

En septembre dernier, le meilleur avocat du National Labor Relations Board a déclaré dans une note que les athlètes universitaires devraient être traités comme des employés de leurs écoles. Cela a ouvert la voie aux athlètes pour qu’ils se syndiquent ou négocient sur les conditions de travail.

La négociation collective exigerait une certaine flexibilité et une réflexion créative de la part des écoles et des conférences. Cela pourrait également leur permettre d’apporter leur pouvoir institutionnel dans les négociations avec les athlètes, qui peuvent avoir des intérêts concurrents, tels que l’équité entre les sexes et des besoins différents en matière de santé et de sécurité dans plusieurs sports.

«Ce serait un moment nerveux pour les équipes et les ligues. Ils n’en ont pas l’expérience et leurs contrats de télévision seraient en suspens », a déclaré LeRoy. “Mais en fin de compte, ils seraient en mesure d’obtenir une solution stable à leurs problèmes de travail.”

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AP College Football Writer Ralph Russo a contribué.

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