Akim Aliu affronte le racisme au hockey dans un livre copublié par Kaepernick

En jetant un coup d’œil à l’illustration du garçon au regard lointain debout à côté d’un bus sur la couverture du roman graphique qui racontera son histoire, Akim Aliu se souvient immédiatement de la douleur de grandir pauvre et noir à Toronto.

Des heures passées seul à utiliser les transports en commun vers et depuis les arénas de la ville jusqu’aux bandes de ruban adhésif retenant ensemble le sac d’équipement de hockey acheté dans une vente de garage en bandoulière, la représentation d’un adolescent Aliu frappe à la maison. Aliu est né au Nigéria de parents métis, puis a vécu en Ukraine avant que la famille ne déménage au Canada.

“C’est une couverture simple, mais raconte une histoire longue et profonde de beaucoup de chagrin, beaucoup de jours tristes, beaucoup de larmes, beaucoup d’incertitude et se sentir différent et, pour être honnête, se sentir exclu, se sentir comme toi “Je ne fais pas partie de la société telle qu’elle est”, a déclaré Aliu, aujourd’hui âgé de 32 ans. “C’est puissant, et ça me touche vraiment. Et j’espère que les gens prendront le temps de le digérer et d’en apprendre un peu plus sur mon histoire.”

titré Akim Aliu Dreamer : Grandir noir dans le monde du hockey, le roman graphique doit sortir en février et est co-publié par Scholastic et la société d’édition de l’ancien quart-arrière de la NFL Colin Kaepernick. La sortie, annoncée jeudi, fait suite au livre d’images le plus vendu de Kaepernick, Je me colorie différemment, qui détaille une histoire similaire d’un athlète transcendant son sport en s’exprimant sur l’inégalité.

Destiné à un public de 8 à 12 ans, Aliu partage son parcours face aux difficultés d’assimilation en Ukraine et au Canada. Il détaille le bizutage et le racisme systémique qu’il a subis en poursuivant son rêve de jouer au hockey professionnel avant de finalement trouver sa voix en forçant le sport du hockey à affronter ses préjugés envers les personnes de couleur.

Cette image, fournie par Scholastic, montre la couverture du livre “Akim Aliu Dreamer : Growing Up Black in the World of Hockey”, de l’ancien joueur de la LNH Akim Aliu avec Greg Anderson Elysee. Le roman graphique doit sortir en février et est co-publié par le géant mondial de l’édition pour enfants, Scholastic, et la société d’édition de l’ancien quart-arrière de la NFL, Colin Kaepernick. (Scolastique via AP)

Aliu était un compagnon de la ligue mineure qui a disputé sept matchs en carrière dans la LNH avec les Flames de Calgary en deux saisons avant de publier deux publications sur les réseaux sociaux qui ont changé sa vie en novembre 2019.

Dans des allégations qui se sont avérées vraies, Aliu a révélé que l’entraîneur des Flames de l’époque, Bill Peters, l’avait intimidé et lui avait adressé des insultes racistes lorsque les deux étaient chez les mineurs une décennie plus tôt. Peters a démissionné quelques jours plus tard, et les révélations d’Aliu ont conduit la LNH à instituer une politique de conduite personnelle dans le but d’éradiquer le racisme dans ce qui était traditionnellement un sport dominé par les Blancs.

Aliu a depuis cofondé une alliance pour la diversité du hockey soutenue par des joueurs afin de sensibiliser et de rendre le hockey plus accessible aux minorités et aux jeunes défavorisés.

Aliu a déclaré qu’il n’avait jamais envisagé de faire l’objet d’un roman graphique et qu’il ne se considérait pas comme une sorte de super-héros. Il espère que partager son passé contribuera à apaiser les sentiments de désespoir que d’autres pourraient ressentir.

“Pendant très longtemps, je pense que le hockey m’a tellement pris parce que j’essayais de m’intégrer dans ce moule”, a déclaré Aliu, qui a joué pour la dernière fois au hockey professionnel en République tchèque au cours des dernières semaines de la saison 2019-20. “Je suis en quelque sorte venu à la paix où j’étais juste heureux dans ma propre peau.”

Le livre est co-écrit par Greg Anderson Elysee, écrivain et cinéaste haïtien-américain, et illustré par Karen De la Vega, qui fait ses débuts dans l’édition.

Le message d’Aliu de dénoncer l’injustice est également désormais lié à ses racines, compte tenu de la guerre en Ukraine, et de regarder des images d’horreur de son ancien quartier dévasté par les bombardements. Avec un père nigérian et une mère ukrainienne, Aliu a passé une grande partie de ses neuf premières années à vivre à Kiev avant que la famille ne déménage au Canada.

Il travaille maintenant à faire venir le reste de la famille de sa mère et d’autres personnes au Canada dans le cadre d’un processus qui a commencé par le déménagement de son grand-père de Kiev un mois avant l’invasion russe. Il a dit qu’il avait été en contact avec l’ambassadeur du Canada aux Nations Unies, Bob Rae, pour accélérer le processus de visa pour les réfugiés, et qu’il faisait également un don de 50 000 $ à des fondations caritatives basées en Ukraine.

Tout comme il a été victime d’intimidation lors d’un incident de bizutage lors de sa saison recrue dans la Ligue de hockey de l’Ontario, Aliu voit le président russe Vladimir Poutine faire la même chose en Ukraine : « Vous ne pouvez tout simplement pas comprendre comment un être humain ne peut pas se soucier autant des humains en se basant sur le pouvoir, la cupidité et l’ego.”

L’époque où Aliu avait tellement honte de prendre les transports en commun qu’il le cachait à ses coéquipiers ou à la personne qui avait trop peur pour dénoncer le racisme de peur de mettre sa carrière en danger est révolue depuis longtemps. Il croit qu’il est plus fort pour l’adversité qu’il a affrontée.

Le surnom d’Aliu, “Dreamer”, a pris un sens plus profond au fil du temps. Les gens ont d’abord commencé à l’appeler ainsi parce qu’Aliu était nigérian, tout comme l’ancienne star de la NBA Hakeem “The Dream” Olajuwon.

Aujourd’hui, le surnom décrit mieux la personne qu’il est devenu.

“J’ai l’impression que c’est une conversation, surtout dans le jeu de hockey, qui n’a jamais vraiment eu lieu à ce niveau”, a déclaré Aliu. “Et j’aimerais dire que j’ai joué un rôle dans cette sortie avec mon histoire et que je n’ai pas vraiment reculé devant l’establishment en voulant apporter des changements. Et je continuerai à rêver.”

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