Il ne reste que 10 marsouins vaquita, mais l’espoir demeure pour leur survie

Mais cela pourrait ne pas encore sonner le glas du marsouin vaquita, selon de nouvelles recherches.

Les vaquitas ont été poussés au bord de l’extinction en raison des filets maillants illégaux, qui sont utilisés pour capturer des crevettes et des poissons totoaba qui partagent le même habitat que les marsouins. Les vaquitas, d’environ 4 à 5 pieds (1,2 à 1,5 mètre) de longueur, finissent comme des “prises accessoires” car ils ne sont pas la cible prévue des filets.

Le poisson totoaba, dont le statut est vulnérable sur la Liste rouge des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature, possède une vessie natatoire prisée en Chine et utilisée pour la médecine traditionnelle – et même considérée comme un investissement financier. Le Mexique a interdit la pêche au totoaba et interdit l’utilisation de filets maillants là où vivent les vaquitas, mais la pratique se poursuit sans relâche.

Avec une si petite population restante, les chercheurs se sont demandé si les vaquitas couraient un plus grand risque d’extinction en raison de la consanguinité.

Les scientifiques Barbara Taylor et Lorenzo Rojas-Bracho, qui étudient ce risque depuis plus de 20 ans, ont publié un article de 1999 suggérant que “l’hypothèse catastrophique” de la consanguinité ne pouvait pas être confirmée. Ceci est important car si un animal est considéré comme “voué à l’extinction” pour cette raison, les efforts de conservation peuvent ne pas être poursuivis, a déclaré Rojas-Bracho.

Maintenant, une équipe de scientifiques – comprenant Taylor et Rojas-Bracho – a étudié les modèles génétiques d’échantillons de tissus de vaquita collectés entre 1985 et 2017 par des chercheurs mexicains. Taylor est chercheur principal au Southwest Fisheries Science Center de l’Oceanic and Atmospheric Administration à La Jolla, en Californie, et Rojas-Bracho est biologiste de la conservation et membre de la Commission nationale des aires protégées au Mexique.

“Qui aurait pensé que plusieurs décennies plus tard, ces mêmes échantillons pourraient nous en dire autant”, a déclaré le co-auteur de l’étude, Rojas-Bracho, dans un communiqué. “La génomique nous donne des indices sur le passé de l’espèce mais nous permet également de scruter l’avenir.”

Et il s’avère que ces petits marsouins ont suffisamment de résilience codée dans leur génétique pour récupérer si la pêche aux filets maillants est arrêtée. Une étude détaillant les résultats publiée jeudi dans la revue Science.

“Si nous pouvons permettre à ces animaux de survivre, ils peuvent faire le reste”, a déclaré la coauteure de l’étude, Jacqueline Robinson, chercheuse postdoctorale à l’Université de Californie à San Francisco, dans un communiqué. “Génétiquement, ils ont encore la diversité qui leur a permis de prospérer pendant des centaines de milliers d’années, jusqu’à l’arrivée des filets maillants.”

petit mais prospère

Les informations génétiques des vaquitas montrent qu’ils sont apparus il y a environ 2,5 millions d’années et se sont adaptés à la vie dans les eaux peu profondes du nord du golfe de Californie.

Au cours des 250 000 dernières années, la population a fluctué de quelques milliers à environ 5 000 vaquitas, ce qui est rare par rapport aux autres mammifères marins. Le fait qu’ils aient maintenu une petite population pendant si longtemps a contribué à réduire les risques de consanguinité car ils ont moins de variation génétique entre eux. Une enquête complète de la population en 1997 a montré qu’il y avait 570 marsouins, mais ce nombre a considérablement diminué au cours des 25 dernières années.

Vaquitas connaît également une mutation génétique moins nocive associée à de petites populations. Lorsque des animaux avec des traits génétiques négatifs s’accouplent, il est plus probable que leur progéniture meure.

Dans le cas de cette population, cela a en fait aidé à éliminer les traits nocifs de la propagation dans la population de vaquita.

Les vaquitas sont petits et rapides, ils sont donc rarement filmés.

“Ils sont essentiellement l’équivalent marin d’une espèce insulaire”, a déclaré Robinson. “L’abondance naturellement faible des vaquitas leur a permis de purger progressivement les variantes de gènes récessifs hautement délétères qui pourraient affecter négativement leur santé en cas de consanguinité.”

Les variantes apparaissent rarement dans les grandes populations d’animaux car il est plus improbable que deux animaux avec ces traits se trouvent et s’accouplent. Mais lorsqu’une population diminue rapidement, ces probabilités augmentent et leur progéniture subit une “dépression de consanguinité”. Cela affaiblit leur santé et peut envoyer une espèce en spirale vers l’extinction.

“Une opinion dominante en biologie de la conservation et en génétique des populations est que de petites populations peuvent accumuler des mutations délétères”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Kirk Lohmueller, professeur agrégé d’écologie et de biologie évolutive et de génétique humaine à l’Université de Californie à Los Angeles, dans un communiqué. .

“Cependant, notre découverte selon laquelle le vaquita a probablement moins de mutations fortement délétères cachées dans la population signifie qu’il est mieux placé pour survivre à une future consanguinité, ce qui augure bien pour son rétablissement global.”

Comment les sauver

Les filets maillants constituent la plus grande menace car ils provoquent la noyade des marsouins.

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Les chercheurs ont effectué des simulations, basées sur les informations génétiques des vaquitas, pour voir quel scénario fonctionnait le mieux pour les protéger et calculer leur risque d’extinction au cours des 50 prochaines années.

Retirer immédiatement les filets maillants de leur habitat était le meilleur pari pour la survie des vaquitas. Malheureusement, même une utilisation modeste des filets maillants pourrait réduire leurs chances de rebondir. Si les décès de vaquitas en tant que prises accessoires diminuent de 80%, 62% de la population pourrait encore disparaître, selon l’étude.

“La survie des individus et de l’espèce est entre nos mains. Il y a une forte probabilité génétique qu’ils puissent récupérer, si nous les protégeons des filets maillants et permettons à l’espèce de récupérer le plus rapidement possible ses chiffres historiques”, a déclaré l’étude. co-auteur Phillip Morin, chercheur en génétique moléculaire au Southwest Fisheries Science Center de la NOAA Fisheries, dans un communiqué.

Des enquêtes ont également été menées pour observer certains des rares vaquitas restants, et les chercheurs ont été ravis de voir qu’ils avaient l’air en bonne santé et qu’ils avaient même des petits nageant avec eux, ce qui signifie qu’ils se reproduisent activement.

“Les vaquitas ont très peu de temps”, a déclaré le co-auteur de l’étude Christopher Kyriazis, doctorant en écologie et biologie de l’évolution à l’UCLA, dans un communiqué. “Si nous les perdons, ce serait le résultat de nos choix humains, et non de facteurs génétiques inhérents.”

Les scientifiques continuent de surveiller activement les vaquitas. Les chercheurs pensent que leur approche de cette étude pourrait être utilisée pour prédire le risque d’extinction d’autres espèces en voie de disparition en fonction de leur génétique.

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