La BoE fait face à son plus grand défi d’inflation depuis l’indépendance

Immédiatement après avoir conclu sa première réunion mensuelle de politique monétaire en tant que chancelier et augmenté les taux d’intérêt d’un quart de point à 6,25 %, Gordon Brown a lancé une bombe. La première réunion de politique monétaire du nouveau gouvernement travailliste avec le gouverneur de la Banque d’Angleterre, Eddie George, devait également être la dernière.

À partir de ce moment, le 6 mai 1997, la BoE serait indépendante pour fixer les taux d’intérêt par l’intermédiaire de son comité de politique monétaire nouvellement créé. Maintenant, 25 ans plus tard, l’indépendance de la banque centrale n’a pas été sérieusement remise en question sous cinq premiers ministres et six chanceliers de l’échiquier.

“C’est incroyable comme [BoE] l’indépendance fait désormais partie [UK’s] mobilier institutionnel », a déclaré Ed Balls, alors conseiller de Brown et architecte du plan, au FT.

Mais avec les prix britanniques susceptibles d’augmenter à leur rythme le plus rapide depuis plus de 40 ans, alors qu’une inflation soutenue à deux chiffres devient possible pour la première fois depuis les années 1970, d’anciens responsables et économistes affirment que la BoE indépendante est confrontée à des défis qu’elle n’a pas rencontrés au cours du dernier trimestre de un siècle.

Le chancelier du travail Gordon Brown, à gauche, avec le gouverneur de la Banque d’Angleterre Eddie George en 1998. © Gerry Penny/EPA

Il s’agit notamment d’empêcher l’inflation de devenir incontrôlable ; éviter la distraction par des ambitions à la mode, telles que la lutte contre le changement climatique et les inégalités ; assurer un débat politique transparent; et maintenir la légitimité de ses responsables non élus à prendre les mesures nécessaires pour défendre la stabilité du système financier.

Lord King, gouverneur entre 2003 et 2013, a insisté sur le fait que le processus d’octroi à la banque centrale d’une plus grande autonomie du début des années 1990 à une indépendance totale pour fixer les taux d’intérêt en 1997, a été un succès et a permis à la BoE “d’avoir une voix indépendante et une pour dont il était responsable ».

L’histoire de la banque centrale après l’indépendance se divise en deux grandes périodes. La première décennie a été celle d’un triomphe apparent, les marchés financiers étant rassurés que le New Labour ne serait pas prodigue avec l’argent du public et ne générerait pas d’inflation.

Graphique linéaire montrant Le quart de siècle depuis l'indépendance de la BoE se divise en deux parties

Les coûts d’emprunt du gouvernement ont diminué, donnant à Brown plus de marge pour augmenter les dépenses de protection sociale et d’autres priorités, tandis que la croissance économique était forte et que l’inflation restait à moins de 1 point de pourcentage de l’objectif d’inflation de la BoE.

La force de l’économie était telle que Brown se vantait régulièrement de ne pas renouer avec le « boom and bust ». À l’occasion du 10e anniversaire de l’indépendance en 2007, King a déclaré : « il n’est pas, je crois, crédible de rejeter [the good economic performance] uniquement par chance ».

Cependant, les bons moments n’ont pas duré. La croissance économique par habitant, qui était en moyenne de 2,2 % par an au Royaume-Uni au cours de la première décennie de l’indépendance de la BoE, a chuté à seulement 0,4 % par an en moyenne depuis.

L’économie a subi d’énormes récessions à la suite de la crise financière mondiale de 2008-09 et de la crise des coronavirus en 2020, qui ont pris en sandwich des années d’austérité écrasante alors que le Royaume-Uni faisait face à être plus pauvre que tout le monde l’espérait. Maintenant, il fait face à un quatrième choc suite à l’invasion de l’Ukraine par la Russie, qui pousse l’inflation à la hausse et crée une crise du coût de la vie.

L’inflation a été beaucoup plus volatile qu’au cours de la première décennie, dépassant brièvement les 5 % en 2008 et 2011 et menaçant de déflation après 2014 avant de grimper à 7 % en mars de cette année. Les hausses de prix se dirigent désormais vers des taux à deux chiffres jamais vus depuis les chocs pétroliers des années 1970.

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Mark Carney, gouverneur entre 2013 et 2020, a déclaré que les incertitudes quant à l’ampleur de l’échec de la croissance de la productivité – et si cela était permanent – ​​rendaient la politique monétaire beaucoup plus difficile à gérer.

“L’ampleur [productivity growth] est parti était une question ouverte. . . puis nous avons eu un choc d’offre potentiel en raison de la décision du Brexit qui était pertinente pour la politique monétaire sur notre horizon de prévision », a-t-il déclaré.

Sur l’ensemble des 25 années, cependant, le bilan de l’inflation est bon, selon Jagjit Chadha, directeur de l’Institut national de recherche économique et sociale. « Quelle que soit la façon dont vous le mesurez, [MPC members have] atteint leur objectif d’inflation et cela doit être rappelé parmi toutes les critiques – cela nous dit quelque chose sur la valeur d’avoir des experts impliqués », a-t-il déclaré.

King a décrit la performance économique du Royaume-Uni au cours des 10 années précédant 2003 comme la «belle décennie», ce qui, selon lui, était un avertissement que les bons moments ne pouvaient pas durer. “Si nous n’avions pas eu l’indépendance, il y aurait quand même eu une crise financière mondiale”, a-t-il déclaré au FT.

Octobre 2008 — le krach financier mondial.

Octobre 2008 — le krach financier mondial. © Ray Tang/Shutterstock

Mais la banque centrale a fait face à de sérieuses critiques à la suite de la crise. George Osborne, chancelier entre 2010 et 2016, estimait que l’incapacité des autorités britanniques à superviser adéquatement son système financier avant 2007 obligeait la BoE à avoir plus de pouvoir pour réguler les banques et le système financier, et un nouveau gouverneur, Carney, non entaché par la crash.

Avec de mauvaises performances économiques, des accusations de volte-face sur les taux d’intérêt et des allégations de politisation dans les référendums écossais et sur le Brexit, l’examen minutieux de la BoE n’a fait qu’augmenter ces dernières années.

Mais c’est Andrew Bailey, le gouverneur depuis 2020, qui fait face à la tâche la plus difficile de diriger la banque centrale à travers une période de regain d’inflation, selon d’anciens responsables et analystes externes.

Après que la commission des affaires économiques des Lords ait accusé l’année dernière la BoE d’avoir une “dépendance dangereuse” à l’assouplissement quantitatif et d’augmenter les dépenses chaque fois que les choses semblaient difficiles, la banque centrale doit décider à quelle vitesse retirer les mesures de relance pour contenir l’inflation.

“Je pense que c’est un grand moment pour [central banks] car ils doivent vraiment démontrer qu’ils sont déterminés à rétablir la stabilité des prix », a déclaré King. “Il est trop tard pour affirmer que nous avons quelques mois d’inflation élevée et qu’elle disparaîtra – c’est plus une question de quelques années”, a déclaré l’ancien gouverneur.

Graphique linéaire de l'inflation de l'IPC et des prévisions successives de la BoE, 2021-22 (%) montrant que la Banque ne s'attendait pas à devoir lutter contre une inflation à deux chiffres

Adam Posen, président du Peterson Institute for International Economics et ancien membre du MPC, estime que la BoE n’a d’autre choix que de relever les taux d’intérêt même si cela génère une récession à un moment où les revenus des ménages sont comprimés par la hausse des prix de l’énergie.

« Si le revenu réel [declines] conduit les cycles d’inflation, nous n’aurions pas besoin de politique monétaire », a-t-il déclaré. “La raison pour laquelle vous avez besoin d’une récession induite par la politique monétaire – probablement nécessaire au Royaume-Uni – est que l’effet sur le revenu réel ne diminue pas l’inflation à moins et jusqu’à ce que les conditions du marché du travail s’améliorent.”

Des piétons passent devant la Banque d'Angleterre lors du premier verrouillage de Covid de mars 2020.

Des piétons passent devant la Banque d’Angleterre lors du premier verrouillage de Covid de mars 2020. © Matt Dunham/AP

Paul Tucker, ancien sous-gouverneur et auteur de Pouvoir non éluun livre qui se demande si les banques centrales ont reçu un mandat trop large, pense que la BoE peut relever le défi d’une inflation plus élevée si elle s’en tient à son objectif principal.

“L’indépendance a été un succès, qui n’a pas été anéanti par la crise financière mondiale”, a-t-il déclaré. “Mais la BoE doit maintenant se concentrer sur le contrôle de l’inflation et la stabilité du système bancaire au sens large et c’est tout.”

Mais on craint que la BoE n’hésite à tenir le même débat ouvert et public sur des questions économiques politiques difficiles qu’elle a fait lorsqu’elle est devenue indépendante, ce qui pourrait saper la confiance du public dans le fait que ses responsables indépendants aborderont des choix difficiles d’une manière qu’ils éviteraient.

Lorsque l’inflation se dirige vers les deux chiffres, a déclaré Chadha, “le MPC est beaucoup trop silencieux” pour parler des grands problèmes en public. Balls a convenu que “au fil du temps, le [monetary policy] le débat est devenu plus discret » et qu’il serait avantageux pour le public de voir les différences entre les experts diffusées en public.

Mais alors que la banque centrale indépendante fête son 25e anniversaire, il n’y a presque pas d’appels pour que le gouvernement reprenne le contrôle et peu de politiciens pensent qu’ils risqueraient de supprimer l’indépendance.

“Vous ne pouvez jamais rien tenir pour acquis”, a déclaré Carney. “Mais je pense que la structure du MPC – inscrite dans la législation, avec des processus explicites et une responsabilité personnelle – réduit considérablement ce risque.”

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