Alors que la Californie manque d’eau, la commission s’apprête à voter sur l’opportunité d’autoriser une autre usine de dessalement coûteuse

Poseidon Water, qui essaie de construire l’usine depuis des décennies, affirme qu’elle serait capable de produire jusqu’à 50 millions de gallons d’eau potable par jour, contribuant ainsi à rendre la région plus résistante à la sécheresse.

Mais les opposants au dessalement soutiennent que des tactiques de conservation moins coûteuses et moins nocives devraient être le premier recours.

Chargée de “protéger et d’améliorer” le vaste littoral de l’État, la California Coastal Commission est une agence de 12 membres nommés ou choisis par les législateurs de l’État et le gouverneur. Avant le vote, son personnel s’est prononcé contre l’installation, soulignant en partie l’incroyable consommation d’énergie du dessalement, ses impacts sur la vie marine, l’élévation prévue du niveau de la mer et le coût de l’eau qui en résulte elle-même, ce coût étant répercuté sur les clients.

Le personnel de la Commission a reconnu dans le rapport que ses conclusions ne signifient pas que le projet est “inapprouvable”, ni qu’il est complètement contre le dessalement, en écrivant : “Le personnel reconnaît la nécessité de développer de nouvelles sources d’eau fiables dans le sud de la Californie, et pense que des installations de dessalement bien planifiées et bien situées joueront probablement un rôle dans la fourniture de ces approvisionnements. »

Le dessalement fonctionne en séparant les molécules d’eau de l’eau de mer salée par osmose inverse. La saumure à haute salinité restante est renvoyée dans l’océan.

Une usine de cette envergure – l’usine de dessalement Claude “Bud” Lewis Carlsbad dans le comté de San Diego – est déjà en service. Poseidon a commencé à exploiter cette installation fin 2015, vendant la totalité de sa production à la San Diego County Water Authority dans le cadre d’un contrat de 30 ans.

Si Poséidon n’obtient pas l’approbation du permis cette fois, le projet de Huntington Beach sera mort dans l’eau.

“Nous avons respecté toutes les exigences de la loi sur le développement côtier et nous apportons un nouvel approvisionnement en eau de haute qualité et résistant au climat à la Californie très assoiffée”, a déclaré Jessica Jones, directrice des communications de Poseidon, à CNN. “Cette décision de jeudi va envoyer un message fort et fort à l’administration et à tous ceux qui cherchent à développer une usine de dessalement d’eau de mer en Californie ou à apporter un nouvel approvisionnement en eau.”

Les scientifiques ont rapporté plus tôt cette année que la méga-sécheresse actuelle de l’Occident est la pire depuis au moins 1 200 ans. Les Californiens du Sud connaissent déjà des restrictions d’eau sans précédent avant l’été.

Gouv. Gavin Newsom a exprimé son soutien à la construction de l’usine, notant les sécheresses prolongées de la Californie et l’approvisionnement en eau difficile. Il a récemment déclaré au comité de rédaction du Bay Area News Group : « De quoi de plus avez-vous besoin pour prouver que vous avez besoin de plus d’outils dans la trousse à outils que ce que nous avons connu ? Sept des 10 dernières années ont été de graves sécheresses.

Mais ceux qui s’opposent à l’usine de dessalement soutiennent qu’il existe d’autres moyens de lutter contre la sécheresse.

Les deux plus grands réservoirs de Californie sont déjà à des « niveaux extrêmement bas »  et la saison sèche ne fait que commencer

Sur son site Internet dédié à la lutte contre l’usine de Huntington Beach, la Surfrider Foundation à but non lucratif indique que l’eau que le projet fournirait n’est pas nécessaire, qualifiant l’usine potentielle de “gaspillage d’argent”.

En effet, les recherches du Pacific Institute, un groupe de réflexion axé sur l’eau, ont découvert que la Californie pourrait réduire considérablement sa consommation d’eau urbaine de 30 à 48 % grâce aux technologies existantes et de pointe. Dans son récent rapport, l’institut a fait valoir que “des opportunités d’efficacité de l’eau peuvent être trouvées dans tout l’État, mais sont les plus élevées dans la région hydrologique de la côte sud”. Il a souligné des solutions qui coûtent très peu par rapport au dessalement, y compris l’augmentation du recyclage des eaux usées et de la capture des eaux pluviales – avec environ les deux tiers des économies d’eau potentielles de la région provenant du secteur résidentiel.

“Le dessalement de l’eau de mer est l’une des options d’approvisionnement en eau les plus chères”, a déclaré à CNN Heather Cooley, directrice de recherche du Pacific Institute. “D’un point de vue des coûts, d’un point de vue environnemental, d’un point de vue énergétique, faire d’abord ces autres alternatives est le plus logique pour la Californie.”

Pourtant, alors que la majeure partie de l’ouest des États-Unis connaît des conditions de sécheresse sans précédent, Poseidon’s Jones affirme que l’usine de dessalement de Huntington Beach créera plus d’approvisionnement dans la région en réduisant le stress du bassin déjà mince du fleuve Colorado et des sources d’eau des montagnes de la Sierra Nevada.

“En créant un nouvel approvisionnement local en eau sur la côte, cela ne profitera pas seulement aux résidents du comté d’Orange, mais cela allégera la pression sur l’approvisionnement en eau importée”, a déclaré Jones. “Nous devons examiner la situation dans son ensemble, pas seulement pour la Californie, mais pour tous les États de l’Ouest.”

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