“Cupidité et peur”: comment les bénéfices pétroliers de BP et Shell sont stimulés par leurs propres commerçants | Huile

Les géants pétroliers britanniques BP et Shell ont déclaré d’énormes bénéfices trimestriels ce mois-ci, ravivant les appels à une taxe exceptionnelle pour alléger le fardeau des factures des familles en difficulté. Le président de Tesco, John Allan, a fait valoir cette semaine qu’il y avait un “cas accablant” pour un prélèvement unique sur les extracteurs de la mer du Nord. Alors que l’accent était mis sur leurs activités de production pétrolière, les deux « supermajors » ont bénéficié d’un boom des revenus commerciaux.

BP et Shell ne se contentent pas de produire et de vendre du pétrole, ils emploient des milliers de commerçants dont le travail consiste à acheter et à vendre du pétrole produit par d’autres sociétés. Ils profitent de la spéculation sur les fluctuations du prix du pétrole, et plus le marché est agité, plus les bénéfices potentiels sont élevés.

La pandémie et la guerre en Ukraine ont fait voler les marchés en dents de scie, créant des conditions idéales pour ceux qui parient sur les mouvements de prix. Les prix de l’essence à la pompe sont à des niveaux record, en hausse de 16 % cette année en plus d’une hausse de 50 % en 2021. Les prix de gros de l’essence ont augmenté de près de 400 % depuis l’invasion de l’Ukraine. La volatilité a rendu les hydrocarbures populaires auprès des institutions et des day traders. Plus de 100 millions de barils par jour de pétrole et d’autres produits pétroliers sont échangés.

Pendant de nombreuses années, le commerce du pétrole était une petite émanation des multinationales en plein essor, mais il représente désormais un moteur de profit vital, le cousin bien entretenu du monde sale et dur des gréeurs et des foreurs.

À Londres, les négociants en pétrole gagnent généralement environ 102 000 £ par an, mais peuvent obtenir d’importants bonus en fonction de leurs performances. L’année dernière, les 350 meilleurs employés de Vitol ont partagé un pool de bonus de 2,1 milliards de livres sterling, soit l’équivalent de 6 millions de livres sterling par personne.

Bien que le secteur soit dominé par les spécialistes des matières premières Vitol, Trafigura et Glencore, les extracteurs sont très présents.

Mais il n’y a pas de transparence. BP et Shell ne divisent pas les chiffres de leurs divisions commerciales, ce qui signifie que ceux qui recherchent des réponses doivent se contenter d’estimations.

Dans ses résultats exceptionnels du premier trimestre, BP a claironné des échanges “exceptionnels”, dépassant l’année dernière. L’entreprise emploie environ 3 000 personnes dans ses vastes salles de marché à Londres, Houston, Chicago et Singapour. Les analystes d’Alliance Bernstein estiment que BP a engrangé 1,3 milliard de dollars de bénéfices dans le commerce du gaz entre le début de l’année et la fin mars, et 1,1 milliard de dollars pour le commerce des liquides – un total de 2,3 milliards de dollars, soit un peu plus du tiers de ses 6,2 milliards de dollars de bénéfices. au premier trimestre.

Les bénéfices commerciaux de Shell sont plus difficiles à estimer, mais dans la division contenant ses activités commerciales, qui comprennent également l’exploration et l’extraction, le bénéfice ajusté a bondi à 6,3 milliards de dollars au premier trimestre, contre 3,4 milliards de dollars à la même période un an plus tôt. Shell gagne jusqu’à 4 milliards de dollars par an grâce au commerce du pétrole et du gaz, tandis que BP gagne 2 à 3 milliards de dollars, a rapporté Bloomberg l’année dernière, citant des sources proches des entreprises.

Sinead Gorman, directeur financier de Shell, a déclaré: “Notre activité de trading a très bien fonctionné – elle a bien sûr l’avantage d’être très fortement liée à nos actifs sous-jacents.”

Les spécialistes devraient bien faire cette année. Glencore a récolté 3,7 milliards de dollars de sa branche commerciale l’année dernière et était en passe de dépasser facilement sa fourchette d’orientation à long terme de 2,2 milliards de dollars à 3,2 milliards de dollars cette année. Ce serait la troisième année consécutive que la firme du FTSE 100 dépassait les prévisions, sur le genre de forme qui lui a valu le surnom de “The Millionaire Factory” avant son flottement qui a enrichi une armée de cadres il y a une décennie. Vitol, le plus grand négociant indépendant en pétrole au monde, a réalisé un bénéfice net record d’un peu plus de 4 milliards de dollars l’année dernière, tandis que ses rivaux Trafigura, Mercuria et Guvnor se sont également vantés de bénéfices exceptionnels.

C’est un secteur construit autour des instruments financiers. Les compagnies pétrolières peuvent convenir de prix « au comptant » immédiats ou de contrats « à terme », dans lesquels des prix fixes pour des quantités déterminées de certains pétroles sont convenus à l’avance. Les entreprises s’enfermeront souvent dans du pétrole bon marché et se couvriront ensuite contre le prix qui va dans l’autre sens.

Les négociants n’ont pas nécessairement besoin de prendre livraison du pétrole physique dans le cadre d’un contrat à terme et peuvent régler en espèces s’il n’est plus nécessaire. En fait, on estime qu’environ 13 fois la quantité physique de pétrole est échangée par le biais de contrats purement financiers. Cela signifie que le prix payé à la pompe en Grande-Bretagne est autant lié aux échanges effectués sur les bourses aux États-Unis qu’à la quantité de pétrole arrivant dans les ports.

Un autre ensemble commun d’instruments sont les options “call” et “put”, qui permettent aux traders de parier sur la réalisation d’un profit si les prix dépassent ou tombent en dessous d’un certain prix.

« Vous pouvez avoir une opinion sur la différence de prix entre la Russie et le pétrole non russe. Ensuite, vous spéculez que, si des sanctions entrent en vigueur, la valeur du pétrole russe baissera et d’autres augmenteront – vous pouvez donc échanger la différence », explique Bill*, qui dirigeait une coentreprise avec l’un des plus grands négociants en matières premières au monde.

« Nous sommes poussés par la cupidité et la peur. Si le prix de quelque chose augmente, savoir quand le bon moment pour vendre est crucial, vous devez le reconnaître », ajoute-t-il.

Mais c’est un métier qui comporte des risques importants. Au début des années 2000, Bill a été encouragé à se rendre du port de Grimsby à Londres pour rencontrer un groupe de cadres américains faisant des vagues sur le marché de l’énergie. «J’ai traversé un immense étage de commerçants en costume pointu à Canary Wharf. Ils m’ont expliqué comment ils trafiquaient les marchés et, à la fin de la réunion, je me suis dit : ‘Soit je suis épais, soit ces gars-là sont des charlatans'”, raconte-t-il. L’entreprise était Enron. Il allait bientôt imploser dans l’un des plus grands scandales comptables de l’histoire des entreprises.

L’effondrement d’Enron est devenu un récit édifiant sur les dangers d’une gestion arrogante et d’une comptabilité complexe. Il a également nourri l’image d’une industrie avec des des joueurs prêts à prendre les paris risqués – mais potentiellement gratifiants – faits par les banquiers d’investissement de Wall Street.

Cela a été souligné lorsque la société peu connue Vega Capital a rapporté 400 millions de livres sterling sur l’effondrement du prix du pétrole en 2020. Les 12 commerçants, surnommés “les garçons d’Essex”, ont depuis été accusés devant les tribunaux américains de manipuler les marchés et de violer les règles antitrust. lois. Ils ont décidé de faire rejeter le procès.

Dans The World For Sale: Money, Power, and the Traders Who Barter the Earth’s Resources, écrit par deux spécialistes de l’énergie de Bloomberg, des sources de BP affirment que la société a gagné entre 150 et 200 millions de dollars en une seule transaction en 2016. Un ancien directeur général, Bob Dudley a secrètement sanctionné la décision prise par une équipe de direction – car le commerce était trop important pour qu’un individu en soit tenu responsable – de parier que le Brent allait enfin s’améliorer après une baisse soutenue. Cela a fourni un moment décisif aux commerçants de BP, qui ont profité du rebond du pétrole.

Sans une fin rapide de la guerre, 2022 pourrait s’avérer tout aussi sismique pour les commerçants.

*le nom a été changé

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