En souvenir de Neal Adams, une légende de la bande dessinée qui a défendu la conscience de l’Holocauste

JTA — L’artiste comique Neal Adams, décédé à l’âge de 80 ans à New York le 28 avril, est surtout connu pour avoir révolutionné Batman et d’autres personnages emblématiques de bandes dessinées pour les marques DC et Marvel. Mais Adams lui-même était aussi un croisé intrépide : il a combattu les éditeurs de bandes dessinées pour les droits des artistes et des écrivains, a sauvé les créateurs juifs de Superman de la pauvreté abjecte et a fait campagne pour qu’une survivante de l’Holocauste récupère les portraits qu’elle a peints à Auschwitz.

Adams, qui est né à New York en 1941 et a passé une grande partie de son enfance sur une base militaire américaine dans l’Allemagne d’après-guerre où son père était en poste, n’était pas juif. Mais il avait un vif intérêt pour l’Holocauste, à la fois en raison de ses souvenirs d’enfance en Allemagne et parce que sa belle-mère était une réfugiée juive de la Pologne occupée par les nazis qui a aidé l’ambassade de Pologne au Maroc à concevoir des documents contrefaits pour d’autres Juifs fuyant les nazis.

À l’école, “ils nous ont montré des choses assez déchirantes – des images d’actualités de ce que les troupes alliées ont trouvé lorsqu’elles ont libéré les camps de prisonniers, gravement émaciées, d’énormes tas de cadavres”, se souvient-il plus tard. “C’était très dur à supporter pour un enfant de 9 ans. Je suis rentré de l’école et je n’ai parlé à personne pendant des jours.

Ces souvenirs influenceront son intérêt pour l’enseignement de l’Holocauste plusieurs années plus tard.

Après avoir obtenu son diplôme de la School of Industrial Art de Manhattan, Adams a travaillé pour une agence de publicité où il a créé des œuvres d’art basées sur la copie de photographies. La technique l’a aidé à développer un style artistique étrangement réaliste qui s’avérerait révolutionnaire pour les bandes dessinées.

En 1967, Adams a commencé à dessiner pour DC Comics, l’éditeur de Batman et Superman et, quelques années plus tard, pour Marvel Comics, la maison de Spider-Man et des X-Men. Sous la plume d’Adams, les super-héros qui étaient auparavant dessinés de manière exagérée et caricaturale ont pris une nouvelle apparence puissamment réaliste. Les ventes de bandes dessinées dessinées par Adams ont explosé.

Le rendu d’Adams de Batman en particulier a changé la donne. Il a transformé le Caped Crusader – alors le plus connu de la série télévisée campy des années 1960 – en le personnage sinistre et granuleux de Dark Knight qui a fini par dominer les bandes dessinées de Batman et plus récemment les films. Adams a également dessiné des histoires comiques révolutionnaires des super-héros Green Lantern et Green Arrow qui traitaient de problèmes sociaux tels que le racisme, la toxicomanie et la pollution.

La première plongée d’Adams dans la controverse publique est survenue par accident. Lors d’une visite à la salle de production de DC en 1969, il est tombé par hasard sur un membre du personnel en train de découper des pages de bandes dessinées originales.

“Je ne pouvais pas croire qu’ils détruisaient cette belle œuvre d’art”, a déclaré Adams plus tard. J’ai lancé une campagne pour convaincre DC de reconnaître l’art comme la propriété des artistes et de le leur rendre après publication. Après sept ans de protestations, de lobbying et de cajoleries, DC et Marvel ont cédé à la demande d’Adams. La vente d’œuvres d’art originales est depuis devenue une importante source de revenus supplémentaires pour les artistes de bandes dessinées traditionnellement mal rémunérés.

Les artistes, écrivains et éditeurs juifs ont joué un rôle majeur dans l’industrie de la bande dessinée depuis ses débuts, à commencer par Jerry Siegel et Joe Shuster, les adolescents juifs de Cleveland qui ont créé Superman en 1938. Ils ont vendu les droits de Man of Steel à DC. (alors National Periodicals) pour 130 $ et un contrat de travail de 10 ans.

Le ‘S’ rouge sur une clôture à l’extérieur de la maison de Jerry Siegel à Cleveland. (crédit photo : AP Photo/Tony Dejak)

Quand Adams les a rencontrés en 1971, Siegel travaillait comme commis et Shuster, presque aveugle, dormait sur un lit de camp dans l’appartement d’un parent. Choqué d’apprendre que les créateurs de Superman n’avaient même pas les moyens d’acheter des billets pour voir la pièce de Broadway basée sur leur personnage, Adams a mené une campagne pour faire pression sur DC “pour qu’il fasse déjà ce qu’il faut”, comme il l’a dit. La publicité générée a finalement convaincu l’éditeur de donner à Siegel et Shuster une modeste couverture de retraite et de soins de santé.

En 2006, Adams a pris la cause de Dina Babbitt, une artiste juive tchèque cherchant le retour des portraits qu’elle avait été forcée de peindre à Auschwitz par le tristement célèbre « ange de la mort », le Dr Josef Mengele. Le musée d’Auschwitz-Birkenau, qui a acquis huit des portraits après la guerre, en a revendiqué la propriété.

“Le principe fondamental selon lequel l’art appartient à l’artiste qui l’a créé est reconnu partout sauf dans les pays totalitaires”, ont écrit Adams et d’autres personnalités de la bande dessinée dans une pétition, qui faisait écho au combat antérieur d’Adams pour le retour de l’art de la bande dessinée. “Mme. Babbitt a assez souffert. Nous vous implorons de faire ce qu’il faut et de lui rendre ses peintures.

Adams a aidé à mobiliser plus de 450 artistes et auteurs de bandes dessinées pour signer la pétition.

“Malheureusement, malgré tous les efforts de Neal, le musée n’a jamais rendu les peintures”, a déclaré l’avocat des créateurs de bandes dessinées J. David Spurlock, qui a travaillé avec Adams et l’ancien chef de Marvel Comics Stan Lee sur la campagne.

Adams a dessiné une bande dessinée sur le sort de Babbitt, qui a été publiée par Marvel Comics, puis adaptée plus tard en un court métrage d’animation pour un DVD d’histoires liées à l’Holocauste créées par Disney Educational Productions. Par la suite, Adams, avec l’historien de la bande dessinée Craig Yoe et moi-même, avons coécrit un livre, “We Spoke Out: Comic Books and the Holocaust”, qui montrait comment les histoires de bandes dessinées sur le génocide nazi ont joué un rôle de pionnier dans l’enseignement de l’Holocauste dans les années 1950 et 1960. .

Au cours de ma collaboration avec Adams sur ces projets, nous avons eu l’occasion d’avoir de nombreuses conversations sur les bandes dessinées en tant que véhicule de l’enseignement de l’Holocauste, ce qu’Adams préconisait fortement. Il a déclaré que ses efforts liés à l’Holocauste étaient «l’un des travaux les plus significatifs [he] jamais fait. Compte tenu de l’ampleur et de l’impact de la carrière d’Adams, cela en disait long.

Rafael Medoff est directeur fondateur de l’Institut David S. Wyman d’études sur l’Holocauste et auteur de plus de 20 livres sur l’histoire juive et l’Holocauste.

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