La réglementation n’est pas un refuge contre la douleur des prix à la pompe

Les prix de l’essence ont émergé partout au Canada, suscitant des propositions pour limiter la douleur à la pompe – y compris un argumentaire de campagne électorale pour une réglementation directe du NPD de l’Ontario.

La proposition du NPD plafonnerait les prix que les détaillants et les grossistes de carburant pourraient facturer, reflétant certaines des règles déjà en vigueur dans les quatre provinces de l’Atlantique.

Ces cadres réglementaires n’ont pas vraiment fourni de refuge contre la flambée des prix du carburant, selon une analyse des données du Globe. Les prix ont bondi en Ontario et dans les provinces de l’Atlantique depuis le début de l’année, alors que la combinaison de l’augmentation de la demande et des inquiétudes suscitées par l’invasion russe de l’Ukraine a fait grimper le prix du brut. À la pointe s’ajoute une augmentation des marges des raffineurs, typique en période de resserrement de l’offre.

Ces forces ont fait grimper les prix partout au Canada, y compris en Ontario. Mais comme le montre le graphique ci-dessous, les conducteurs de l’Ontario n’ont pas été aussi durement touchés que ceux de la majeure partie du Canada atlantique. (Ces comparaisons utilisent des prix avant taxes pour mieux refléter l’impact des changements induits par le marché.)

Le prix de l’essence a bondi encore plus depuis le début de l’année à Terre-Neuve-et-Labrador, à l’Île-du-Prince-Édouard et en Nouvelle-Écosse. Seul le Nouveau-Brunswick a connu une augmentation plus faible que l’Ontario. Et à Toronto, le marché de l’essence le plus concurrentiel au Canada, les prix ont moins augmenté que dans les provinces de l’Atlantique.

Cette même tendance est évidente si les prix moyens en 2022 sont plutôt la référence. Comme le montre ce deuxième graphique, la concurrence sur le marché non réglementé de l’Ontario et de Toronto a produit un résultat largement en phase avec le prix moyen le plus bas dans le Canada atlantique réglementé. Ce n’est qu’au Nouveau-Brunswick que les prix ont baissé, et seulement de moins d’un sou le litre par rapport à l’Ontario ou à Toronto. (L’Ontario a généralement l’avantage d’avoir des prix du pétrole brut plus bas.)

Malgré cette réalité, la combinaison de la flambée du prix de l’essence, de la flambée de l’inflation et d’une élection provinciale a suscité des accusations de départ du NPD et une promesse de faire baisser les prix à la pompe.

Le NPD n’est pas le seul à lancer des secours à la pompe : les progressistes-conservateurs ont promis une réduction temporaire des taxes d’accise sur le carburant dans le budget du printemps, et les libéraux provinciaux ont inclus cet engagement dans leur propre programme.

Le candidat néo-démocrate Gilles Bisson, qui a présenté un projet de loi d’initiative parlementaire visant à réglementer les prix du carburant lors de la dernière session législative de l’Ontario, a déclaré que les raffineurs, et non les détaillants, sont la cible principale car les marges des raffineurs ont augmenté.

Les chiffres le soutiennent, dans une certaine mesure. Les marges de raffinage – l’écart entre le prix de gros de l’essence raffinée et le coût du pétrole utilisé pour la produire – se sont creusées cette année. Les marges du raffineur ont augmenté de 10,9 cents le litre à Toronto et dans tout l’Ontario, mais elles ont augmenté encore plus dans les marchés réglementés du Canada atlantique, notamment en Nouvelle-Écosse, où cet écart s’est élargi de 20,2 cents le litre – près de le double de l’augmentation en Ontario ou à Toronto.

M. Bisson dit qu’un autre objectif de la politique est de réduire les disparités dans les prix de l’essence en Ontario, notant que la ville de Timmins, dans le nord de la circonscription où il cherche à se faire réélire, a des prix beaucoup plus élevés qu’à Toronto. En effet, les prix à la pompe à Timmins étaient les deuxièmes plus élevés en Ontario jeudi, selon l’enquête nationale quotidienne de Kalibrate, seul Sudbury ayant de l’essence plus chère.

Les disparités de prix sont plus importantes en Ontario que dans les marchés réglementés de l’Atlantique, avec un écart de 16,3 cents entre le coût avant taxes d’un litre d’essence à Sudbury et le marché le moins cher, Sault Ste. Marie (Toronto, quant à lui, était le 12e marché le plus cher , au milieu des 25 marchés ontariens mesurés dans le sondage de Kalibrate.)

Ces écarts entre les marchés les moins chers et les plus chers sont beaucoup plus petits dans les provinces de l’Atlantique, allant de 9,8 cents au Nouveau-Brunswick à seulement 1,7 cents en Nouvelle-Écosse.

M. Bisson a dit que lui et le NPD croient que l’élimination des disparités de prix en Ontario signifierait que les prix plus élevés chuteraient, et non que les prix plus bas augmenteraient.

Le candidat du NPD affirme que la proposition de son parti réduirait également la volatilité des prix de l’essence. Sur ce front, au moins, il existe de nombreuses preuves que la réglementation conduit à des prix plus stables. Comme le montre ce troisième graphique, les prix à la pompe à Toronto ont fluctué beaucoup plus que sur les marchés réglementés jusqu’à présent cette année, avec une variation quotidienne moyenne près de deux fois plus élevée qu’à l’Île-du-Prince-Édouard.

Une telle volatilité est au cœur d’un paradoxe en ce qui concerne les prix de l’essence et la perception des conducteurs quant à l’équité et à la concurrence du marché, déclare Brandon Schaufele, directeur du Ivey Energy Policy and Management Centre à l’Université Western en Ontario. Ces fluctuations sont la preuve d’une concurrence féroce, mais peuvent ressembler à une collusion puisque les détaillants emboîtent le pas si rapidement, note-t-il.

Le professeur Schaufele a déclaré qu’il y avait lieu de plaider en faveur d’une réglementation dans les domaines où la concurrence est insuffisante, mais que «ce n’est pas un risque en Ontario».

Et toute initiative visant à imposer une réglementation des prix en Ontario comporte certains périls, en particulier compte tenu de la proximité des marchés américains, explique Kent Fellows, professeur adjoint d’économie à la School of Public Policy de l’Université de Calgary. En vertu des accords commerciaux existants, l’essence peut être expédiée à travers la frontière canado-américaine. Cet arbitrage transfrontalier – beaucoup moins pratique dans les provinces de l’Atlantique – maintient généralement les prix de gros étroitement alignés sur les deux marchés, avec un petit écart pour les coûts de transport.

Le Dr Fellows a déclaré qu’un prix de gros artificiellement déprimé en Ontario pourrait amener les grossistes à refuser de fournir des produits alors que des marges plus élevées étaient disponibles ailleurs. Plus important encore, une réglementation mal faite pourrait émousser les signaux de prix en période de pénurie, a-t-il déclaré, entraînant des pénuries et des files d’attente à la pompe. “Ce n’est pas seulement le prix, c’est la disponibilité”, a-t-il déclaré.

Tax and Spend examine les subtilités et les bizarreries de la fiscalité et des dépenses publiques.

Inscrivez-vous pour le Bulletin d’information sur les impôts et les dépenses.

.

Leave a Comment