La Réserve fédérale augmente ses taux d’intérêt alors même que l’économie mondiale se débat

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La tentative de la Réserve fédérale de calmer l’inflation par les taux d’intérêt et de retirer les programmes de relance d’urgence se prépare au moment même où l’économie mondiale affiche des signes inquiétants de faiblesse, aggravés par la guerre en Ukraine et l’emprise continue de covid sur les chaînes d’approvisionnement industrielles.

Selon certains économistes, le risque est que la Fed et d’autres banques centrales qui mettent en œuvre des politiques anti-inflationnistes similaires s’adaptent trop lentement à un paysage mondial complexe et en évolution rapide.

Alors que la Fed commence tout juste à revoir la politique monétaire accommodante qu’elle a adoptée pendant la pandémie, les conditions financières mondiales sont déjà plus strictes qu’à tout moment depuis la crise financière de 2008, selon un indice Goldman Sachs.

Face au resserrement monétaire, à la guerre en Europe et aux nouveaux problèmes de la chaîne d’approvisionnement en Asie, la croissance mondiale pourrait s’effondrer. L’Institute of International Finance, un groupe industriel, a déclaré jeudi qu’il s’attend à ce que la production mondiale “se stabilise” cette année.

En avril, la jauge Ifo allemande, étroitement surveillée, a montré que les attentes des entreprises étaient à leur plus bas niveau depuis les premiers mois de la pandémie. Certains analystes prédisent que les dures mesures de confinement de Pékin entraîneront une contraction de l’économie chinoise au deuxième trimestre. Et le prix du cuivre, un métal industriel clé, a chuté de 15% depuis la mi-avril.

“Il y a juste beaucoup de preuves qui s’accumulent que l’économie mondiale ralentit de manière assez significative”, a déclaré Jens Nordvig, directeur général d’Exante Data. « Il ne s’agit pas que d’actions. Ce sont des matières premières fondamentales liées à une activité réelle.

La Fed a tardé à réagir à l’inflation, qui s’est accélérée au second semestre de l’année dernière. Mais les récentes décisions de Washington, Londres et Francfort marquent un changement décisif dans le climat économique mondial.

Pour soutenir l’économie ravagée par la pandémie, le président de la Fed, Jerome H. Powell, et plusieurs de ses homologues ont repris il y a deux ans les politiques monétaires innovantes introduites après la crise financière de 2008. Ils ont maintenu des taux d’intérêt proches de zéro pendant plusieurs années et ont acheté de grandes quantités de titres d’État et adossés à des créances hypothécaires lors d’une intervention inhabituelle sur les marchés financiers visant à stimuler la croissance.

Aujourd’hui, face à la plus forte inflation depuis des décennies, les banquiers centraux changent de cap. La fin de l’ère de l’argent facile a amené les investisseurs à réévaluer la valeur des actions, des obligations, des matières premières et des devises, ce qui secoue une économie mondiale déjà éprouvée par la guerre et la maladie.

Le résultat est un environnement exceptionnellement exigeant avec peu de marge d’erreur. Powell a reconnu le défi ce mois-ci, affirmant que les diverses forces qui pèsent sur l’économie aujourd’hui “sont vraiment différentes de tout ce que les gens ont vu en 40 ans”.

Le rythme de l’inflation ralentit légèrement en avril mais reste à son plus haut niveau depuis 40 ans

Depuis la fin de l’année dernière, quand la Fed a commencé à signaler une position anti-inflationniste plus dure, les actions mondiales ont perdu plus de 22 billions de dollars en valeur, selon un indice Bloomberg. Les obligations d’entreprises de qualité supérieure – celles émises par des sociétés de premier ordre telles que Home Depot ou Toyota – ont échoué 13 % cette année. Le dollar, quant à lui, a grimpé en flèche, approchant un sommet de deux décennies, tandis que le bitcoin s’est effondré à moins de la moitié de ce qu’il valait début novembre.

“C’est un changement très spectaculaire. Nous revenons à un environnement plus normal, qui peut ne pas sembler très normal pour beaucoup, car nous sommes embourbés dans cette politique monétaire expérimentale à taux ultra-bas depuis si longtemps », a déclaré Kristina Hooper, stratège en chef des marchés mondiaux pour J’investis. “La période d’adaptation peut être assez douloureuse et laide.”

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La Fed a relevé ce mois-ci son taux de prêt de référence d’un demi-point de pourcentage – sa plus grande mesure de ce type en 22 ans – et a déclaré qu’elle commencerait à dénouer son stock d’obligations de 9 000 milliards de dollars en juin. Un jour plus tard, la Banque d’Angleterre a relevé son taux directeur pour la quatrième fois depuis décembre. Et mercredi, Christine Lagarde, présidente de la Banque centrale européenne, a déclaré que la BCE mettrait fin à ses achats d’obligations en juillet, puis s’orienterait vers la fin de huit années de taux de dépôt inférieurs à zéro.

D’autres bouleversements nous attendent. Le dernier rapport de la Fed sur la stabilité financière, publié ce mois-ci, a noté les craintes des investisseurs qu’un resserrement monétaire mondial “pourrait provoquer des tensions sur les marchés de la dette des entreprises et de la dette souveraine”.

Un signe frappant de la fin de l’argent gratuit est la quasi-disparition des prêts qui impliquent quelque chose de moins que le remboursement intégral.

Au cours des années de faible croissance qui ont suivi la crise financière, de nombreux investisseurs ont choisi de placer leur argent dans des obligations offrant de faibles rendements négatifs plutôt que de les investir dans des investissements plus risqués.

L’année dernière, près de 17 000 milliards de dollars d’obligations offrant un rendement négatif – ce qui signifie que les détenteurs d’obligations recevraient moins que leur investissement initial lorsque l’obligation arriverait à échéance – se sont négociées sur les marchés mondiaux.

Mais alors que les banques centrales ont commencé à normaliser leur politique monétaire au cours des derniers mois, les obligations à rendement négatif ont chuté à seulement 2,3 billions de dollars, le total le plus bas en près de sept ans.

Aux États-Unis, pendant ce temps, les rendements obligataires à long terme corrigés de l’inflation ont fortement bondi au cours des deux derniers mois et sont maintenant en territoire positif pour la première fois depuis environ deux ans. Ces rendements plus élevés offrent une alternative aux actions plus risquées, contribuant à expliquer la mauvaise performance de Wall Street ces dernières semaines.

Certains économistes craignent qu’après avoir tardé à lutter contre l’inflation, la Fed risque désormais de freiner trop fort à un moment où l’économie mondiale semble plus faible qu’il y a quelques semaines à peine.

“La rapidité du mouvement dans ce contexte mondial me rend assez inquiet”, a déclaré Robin Brooks, économiste en chef de l’Institute of International Finance. « … La situation ici est super fluide. Nous avons tellement de sources d’instabilité dans l’économie mondiale en ce moment.

La seule anticipation des hausses de taux de la Fed a fait grimper les taux hypothécaires à la fin de l’année dernière. Les taux des prêts hypothécaires à 30 ans étaient inférieurs à 3% en août dernier, soutenant à la fois l’achat d’une maison et une augmentation des refinancements de prêts qui ont donné aux consommateurs plus de pouvoir d’achat.

Aujourd’hui, les taux hypothécaires dépassent 5,5 % pour la première fois depuis 2008, selon Bankrate. Ces taux plus élevés ont contribué à faire chuter de 45 % le nombre de refinancements de prêts immobiliers au premier trimestre par rapport à la même période l’an dernier.

“Le récent boom du refinancement est effectivement terminé”, a conclu la Federal Reserve Bank de New York dans un article de blog du 10 mai.

Le marché du logement est un secteur qui ressentira la piqûre de la Fed alors qu’elle tente de contenir une inflation de 8,3%, près d’un sommet de 40 ans. Le resserrement de l’argent rendra également plus difficile pour les entreprises de lever des fonds pour financer l’expansion ou de nouvelles embauches.

Les sociétés moins solvables, notamment Twitter et Royal Caribbean Cruises, doivent déjà offrir aux détenteurs d’obligations des rendements plus élevés qu’il y a quelques mois à peine. Les investisseurs exigent désormais un rendement supplémentaire de 4,4 points de pourcentage pour acheter des obligations de pacotille plutôt que des bons du Trésor américain ultrasûrs, contre 2,8 points de pourcentage en janvier.

Cela a rendu plus difficile pour des entreprises comme Carvana de lever des fonds. En avril, le détaillant de voitures d’occasion a dû offrir aux investisseurs un rendement de 10,25% pour vendre 3,3 milliards de dollars d’obligations de pacotille, soit plus du double du rendement qu’il offrait lors de sa levée de fonds l’année dernière.

Après avoir passé la majeure partie de 2021 à insister sur le fait que l’inflation serait temporaire, la Fed a beaucoup de resserrement devant elle. Mais alors même qu’il se précipite pour rattraper la hausse des prix, Powell insiste sur le fait que les perspectives de croissance aux États-Unis restent “solides”.

Un marché du travail vigoureux, avec environ deux offres d’emploi pour chaque chômeur, et des dépenses régulières des entreprises et des consommateurs signifient que rien « ne suggère que [the U.S. economy is] proche ou vulnérable à une récession », a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse le 4 mai.

“L’économie mondiale est probablement plus vulnérable et plus exposée à une série de chocs que l’économie américaine”, a déclaré Nathan Sheets, économiste en chef mondial pour Citigroup.

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Certes, toutes les banques centrales ne se resserrent pas. Au Japon et en Chine, les décideurs politiques essaient toujours de gonfler leurs économies. Les inquiétudes concernant le ralentissement de la croissance sont particulièrement aiguës à Pékin, où la position anti-covid rigide du gouvernement perturbe la fabrication et les chaînes d’approvisionnement mondiales, ce qui soulève des doutes quant à l’atteinte de l’objectif officiel de croissance de 5,5 % cette année.

Il existe des différences entre les principales banques centrales dans le rythme et l’ampleur du resserrement. La Banque d’Angleterre, qui s’attend à ce que l’inflation atteigne 10% cette année, a commencé à relever les taux en 2021 alors même que la Fed restait immobile, et a commencé à réduire son portefeuille obligataire en mars, trois mois avant le calendrier de Powell.

La BCE, en revanche, a été plus lente à agir et fait maintenant face à des complications supplémentaires suite à l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

Mais les banques centrales qui agissent partagent un défi commun : écraser l’inflation sans étouffer la croissance économique.

La hausse des taux d’intérêt américains, qui a contribué à la hausse de 9 % du dollar cette année, se fera sentir au-delà des frontières américaines.

Le billet vert plus musclé rendra les importations américaines moins chères, contribuant ainsi à freiner l’inflation. Mais cela rendra les produits, y compris les produits de base clés tels que le pétrole et le blé, plus chers pour les autres pays à acheter sur les marchés mondiaux.

“La Fed essaie de faire sortir l’inflation des États-Unis. L’effet d’entraînement est qu’elle fait pression sur l’inflation dans le reste du monde”, a déclaré Freya Beamish, responsable de la recherche macroéconomique pour TS Lombard à Londres, la semaine dernière lors d’un webinaire.

Un dollar plus fort pourrait également détourner l’argent de certains marchés émergents, les confrontant à un choix douloureux entre augmenter leurs propres taux d’intérêt, au prix d’une récession potentielle, ou voir les capitaux fuir.

Au cours des deux derniers mois, les investisseurs ont retiré près de 14 milliards de dollars des marchés émergents, dont la Chine, selon l’Institute of International Finance.

Le resserrement des conditions financières mondiales pourrait déclencher des crises de la dette et des banques dans certains pays en développement, a averti le Fonds monétaire international le mois dernier. Les pays les plus à risque sont les pays qui ont beaucoup emprunté pour financer les mesures de secours en cas de pandémie et les pays où les banques locales détiennent des montants importants de la dette de leur gouvernement, comme le Pakistan, l’Égypte et le Ghana, selon le dernier rapport du fonds sur la stabilité financière mondiale.

La dette publique représente environ 17 % des actifs bancaires des marchés émergents, augmentant le danger de ce que le FMI appelle une « boucle catastrophique ».

Alors que les taux américains plus élevés attirent les capitaux des marchés émergents, les devises locales se déprécient et les obligations d’État perdent de la valeur. Cela oblige les banques locales à réduire leurs prêts, affaiblissant la croissance économique, a déclaré le FMI. Dans les pires cas, comme l’Argentine en 2001 et la Russie en 1998, les gouvernements peuvent faire défaut sur leurs dettes.

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