Le commerce mondial des diamants se fracture sous le poids des sanctions russes

Les États-Unis dépendent de l’Inde pour près de la moitié de leurs diamants. Cela fait de New Delhi un acteur inégalé dans la gestion des retombées et dans l’approvisionnement des magasins de la Cinquième Avenue. Des perturbations pourraient réduire les approvisionnements en Amérique du Nord et coûter à l’Inde 2,5 milliards de dollars ce trimestre, soit près de 10 % de ses ventes annuelles. Alors que les restrictions pandémiques s’atténuent, Signet et d’autres bijoutiers s’attendent à 2,5 millions de mariages aux États-Unis cette année, le nombre le plus élevé en quatre décennies.

Dans la ville indienne de Surat, l’un des plus grands centres de polissage au monde, les bazars de diamants se sont tus ces dernières semaines. Les travailleurs sont assis les bras croisés et grognent devant des tasses de thé. Les importations de pierres neuves sont en baisse. Les prix ont échoué. Pratiquement tout le monde a la même plainte : les sanctions ont poussé les exportateurs dans une situation difficile.

“Normalement, les rues sont remplies d’acheteurs et de vendeurs”, a déclaré Manish Jain, un commerçant qui compatissait avec plusieurs autres par une chaude journée du mois dernier. “Les prix ont soudainement chuté après le début de la guerre et nous nous retrouvons maintenant avec des actions de grande valeur sans acheteurs.”

Pour l’instant, une mise en garde dans les sanctions américaines autorise les importations qui sont “substantiellement transformées” dans un pays comme l’Inde, bien que les législateurs s’efforcent de combler les lacunes. Mais les polisseurs disent que certains clients ont commencé à refuser les pierres extraites par la Russie, les qualifiant de diamants de la guerre. Avec tant d’incertitude, les commerçants indiens se préparent à marquer l’origine de chaque pierre – réacheminant les commerçants russes vers des marchés plus conviviaux en Chine, en Asie du Sud-Est ou aux Émirats arabes unis.

L’Inde exporte toujours des diamants russes vers les États-Unis puisque le stock actuel a été obtenu avant les sanctions. Mais cet approvisionnement sera épuisé d’ici la première semaine de juin, selon Vipul Shah, vice-président du Gem & Jewellery Export Promotion Council de l’Inde. Et tandis que de nombreux pays européens n’ont pas encore restreint les importations de produits de luxe russes, la liste s’allonge également là-bas. Le Royaume-Uni qui a annoncé que les articles haut de gamme, des diamants au caviar, seraient interdits ou fortement taxés.

De Beers, le deuxième fournisseur mondial de diamants, est également limité dans la production de plus de pierres précieuses. La société ne dispose plus que de stocks de travail et ses mines tournent à plein régime. Il y a peu de chances d’augmenter sensiblement l’offre avant 2024, date à laquelle l’agrandissement de sa mine phare sud-africaine devrait être achevé.

“Il est très difficile de nous voir proposer une nouvelle production”, a déclaré Bruce Cleaver, PDG de De Beers, dans une interview au Cap.

Perdre l’accès aux diamants russes à long terme dévasterait l’industrie, a déclaré Shah, mettant en péril des milliers d’emplois en Inde et touchant les principaux centres commerciaux à travers le monde.

Alrosa a annulé sa dernière vente en avril et il est peu probable qu’elle vende à nouveau de gros volumes ce mois-ci, selon des personnes proches de la situation. Le prix d’un petit diamant brut, le type qui finirait par être regroupé autour de la pierre solitaire d’une alliance, a augmenté d’environ 20 % depuis début mars, ont déclaré les sources.

“Les diamants ne sont pas comme le pétrole, où un autre pays peut intervenir pour combler un manque”, a déclaré Shah. «Aucune nouvelle mine n’apparaît ailleurs. Notre dépendance est énorme. Les pierres précieuses et les bijoux sont la troisième source de revenus d’exportation de l’Inde, rapportant environ 39 milliards de dollars pour l’exercice qui s’est terminé en mars.

Dans le quartier des diamantaires de Manhattan, où les vendeurs rassemblent les touristes devant des dizaines de magasins éclairés au néon, les revendeurs ont déclaré que les affaires avaient stagné au cours des derniers mois. La guerre est le dernier coup porté à un marché assiégé par les problèmes de la chaîne d’approvisionnement, le ralentissement de la production minière et la hausse de l’inflation.

Avi Davidoff, consultant chez Leon Diamond, a déclaré que les clients demandent maintenant si les pierres viennent de Russie – bien que l’intérêt soit encore plus modéré qu’après la sortie du film hollywoodien “Blood Diamonds”, qui se concentre sur celles extraites dans les zones de conflit africaines.

“La cerise sur le gâteau, c’est que personne ne sait où va cette guerre”, a-t-il déclaré.

Les sanctions des États-Unis ont provoqué des frictions à New Delhi. Alors qu’une grande partie de l’Occident reste unie contre l’agression russe, l’Inde, qui considère Moscou comme un proche allié politique et commercial, continue d’importer du pétrole, des armes et des matières premières. Cela a provoqué l’irritation – et parfois la fureur pure et simple – des alliés de l’OTAN et des courtiers en puissance de Washington. Ils voient l’approche plus subtile du Premier ministre Narendra Modi envers la Russie comme une trahison d’une autre démocratie.

Le bourbier auquel l’Inde est confrontée est partagé par de nombreux pays ayant des liens de longue date avec la Russie : dans une économie hyper-mondialisée, comment apaiser les alliés sparring tout en protégeant la croissance intérieure ?

C’est une énigme sans réponses claires. L’Inde est le plus grand acheteur d’armes russes au monde, bien que la relation commerciale globale soit assez limitée. Les responsables réfléchissent aux moyens de continuer à faire des affaires après que les États-Unis et l’Union européenne ont bloqué l’accès de la Russie à SWIFT, l’opérateur de système de paiement transfrontalier basé en Belgique. Une approche implique que la Russie dépose des roubles dans des banques indiennes, où ils seraient ensuite convertis en roupies.

Une délégation d’Alrosa s’est rendue en Inde le mois dernier et a rencontré des clients et des groupes commerciaux pour discuter de la vente de diamants en utilisant cette solution de contournement, ont déclaré des personnes proches du dossier. Mais les pourparlers n’ont pas été concluants, ont déclaré les gens, et les responsables restent sensibles à la provocation des États-Unis, qui considèrent l’Inde comme un contrôle régional de la puissance de la Chine. Alrosa a refusé de commenter.

Amitendu Palit, chercheur principal en études sud-asiatiques à l’Université nationale de Singapour, a déclaré que l’Inde était confrontée à un “exercice d’équilibre difficile et compliqué” dans la gestion des “positions pro-russes et pro-reste du monde”. La secrétaire américaine au Commerce, Gina Raimondo, a aimé un arrangement en roubles pour « financer, alimenter et aider la guerre du président Poutine ».

« Les défis sont susceptibles d’augmenter si le conflit se prolonge pendant une longue période », a déclaré Palit. “Il y aura une pression tacite sur l’Inde pour qu’elle s’éloigne de la Russie pour son commerce.”

En l’absence de solution à plus long terme en place, les commerçants deviennent nerveux à Surat, un centre industriel dans l’État d’origine de Modi, le Gujarat.

La ville abrite environ 5 000 unités de polissage, allant de celles qui emploient des centaines de travailleurs à celles qui ne comptent qu’une poignée de personnes. À Mahidharpura, le plus grand bazar, les commerçants utilisent des pincettes et des loupes pour inspecter des milliers de pierres précieuses destinées aux bijoutiers occidentaux. Il y a tellement de polisseurs que certains étendent des draps de coton dans les rues et font leur travail dehors.

Les usines sont des bulles de calme. Souvent, le seul son est le bourdonnement d’une radio diffusant le Ramayana, une ancienne épopée hindoue. Chez B. Virani & Co., qui fournit des clients tels que Tiffany, les employés travaillent des quarts de 10 heures sur une machine semblable à un plateau tournant qui taille les diamants. Les salaires oscillent autour de 450 $ par mois.

Lors d’une récente visite, des commerçants ont déclaré qu’ils travaillaient sur du temps emprunté. Les petites usines, dont certaines fonctionnent depuis des décennies, seraient les premières à disparaître si les sanctions persistaient. Plusieurs unités ont déjà commencé à réduire les heures de travail. La logistique désordonnée consistant à séparer les pierres russes – qui ne mesurent généralement pas plus de quelques millimètres – de celles extraites dans des endroits comme l’Afrique ou le Canada pourrait faire dérailler l’industrie, qui emploie environ un million de personnes à Surat.

Abhishek Baid, un commerçant de troisième génération, a déclaré que c’est une perspective qui inquiète tout le monde.

“Un œil exercé peut être en mesure de différencier des diamants d’origines diverses en raison de leur couleur, mais le faire à plus grande échelle sera impossible”, a-t-il déclaré.

(Par Swansy Afonso, avec l’aide de Shruti Srivastava, Joe Deaux et Thomas Biesheuvel)

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