Ce que la Colombie-Britannique peut apprendre sur le saumon en écoutant les peuples autochtones

Au cours de 48 entrevues, les Aînés ont raconté des décennies d’expériences de pêche et comment ils craignent que des facteurs hors de leur contrôle – comme le changement climatique, les piscicultures et les maladies – mettent le saumon le plus à risque.

Dans les plus grandes rivières de la Colombie-Britannique, les stocks de saumon ont chuté à un sixième des niveaux observés il y a 50 à 70 ans, selon des entrevues avec 26 aînés du savoir des Premières nations de la province.

Les entrevues ont été menées dans le cadre d’un vaste projet de recherche avec 48 gardiens du savoir de 18 Premières nations, qui s’étendent sur les rivières Fraser, Skeena et Nass. Parmi ceux-ci, plus de la moitié ont déclaré que les stocks de saumon avaient chuté en moyenne de 83% en dessous de leur abondance historique.

« L’histoire des pêches en Colombie-Britannique est sombre », a déclaré Andrea Reid, citoyenne Nisg̱a’a et chercheuse principale au Centre for Indigenous Fisheries de l’Université de la Colombie-Britannique.

“Cette histoire consistait à prendre et non à rendre.”

Depuis le début de la colonisation européenne de la Colombie-Britannique au milieu des années 1800, les colons ont créé des conserveries et ont pris les meilleurs lieux de pêche en utilisant des milliers d’années d’expérience autochtone sur où et comment pêcher, a déclaré Reid.

À une époque où le saumon fait face à des creux historiques, le chercheur a ajouté que la série d’entretiens sur la pêche offre un moyen de récupérer ces connaissances et de les rendre lisibles pour le monde.

« La pêche n’existe pas sans les gens dans l’équation », a déclaré Reid.

Les dernières recherches d’Andrea Reid s’appuient sur les témoignages des Premières nations de la Colombie-Britannique pour comprendre leurs expériences historiques avec le déclin des stocks de saumon. Andréa Reid

Un retour aux Nisg̱a’a

À l’été 2018, Reid a emballé sa voiture et est partie pour un voyage de travail qui allait se transformer en quelque chose de plus.

Membre de la nation Nisg̱a’a, la famille de Reid a connu une histoire violente — sa grand-mère est une survivante du système des pensionnats et son père a été victime de la rafle des années 60, une période d’environ 20 ans où le gouvernement canadien a forcé la retrait massif d’enfants autochtones de leur famille vers le système de protection de l’enfance.

« Je n’ai pas grandi avec la culture, les cérémonies, les pratiques Nisg̱a’a — rien de tout cela », dit-elle.

Ce qu’elle a grandi à 4 500 kilomètres sur l’Île-du-Prince-Édouard, c’est une vie entourée d’eau et de poissons.

À l’âge adulte, Reid passerait du temps dans des communautés de pêcheurs du monde entier, dans des endroits comme l’Ouganda, l’Indonésie et les îles Salomon.

Tout ce travail avec les pêcheries autochtones a été fortement investi dans la science occidentale – comme le dit Reid, « je l’ai abordé d’un point de vue poissonneux ».

Mais au fur et à mesure que ses recherches l’ont amenée à explorer la Colombie-Britannique, les choses ont changé.

Quatre mois de voyages en voiture, voler dans de petits avions vers des villes éloignées et passer de longues semaines avec les communautés l’ont aidée à retrouver les racines qu’elle n’avait jamais eues dans son enfance.

“Je conduisais partout en camping”, a déclaré Reid.

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Andrea Reid survole Work Channel en route vers Khutzeymateen Inlet. Andréa Reid

Certaines communautés, comme Musqueam à Vancouver, étaient faciles d’accès. D’autres ont demandé à Reid de descendre l’arrière des routes de service forestier près de Fort Babine ou de visiter le village isolé de Ging̱olx, en face de l’extrémité sud de l’Alaska Panhandle.

Un aîné qu’elle a rencontré à Burns Lake était déterminé à l’emmener sur des lieux de pêche traditionnels. L’entrevue a eu lieu alors qu’ils rebondissaient sur une route dans son camion, sur des sentiers sinueux et dans un canot.

D’autres ont été réalisées à l’arrière d’un quad, dans un fumoir ou au bord de la rivière.

Toutes les personnes interrogées ont été choisies au cours d’un processus tortueux, où Reid assistait à une réunion communautaire, à un festin ou à un camp culturel pour obtenir le consentement des aînés ou du conseil et demander qui était le mieux placé pour répondre à ses questions.

“Ce qui est devenu très clair – les mêmes noms n’arrêtaient pas de se répéter”, a déclaré Reid.

Toutes les 48 personnes sur lesquelles Reid s’est installé étaient des Aînés ou des Aînés en formation âgés de 56 à 93 ans. Le mélange de chefs, de matriarches, de chefs de cérémonie, de guérisseurs et d’anciens pêcheurs ou de pêcheurs actifs provenait des Katzie, Nat’oot’ten , Nisg̱a’a, Stó:lō, Secwépemc et Tŝilhqot’in, entre autres.

“Pour tant de gens avec qui j’ai parlé, ils ont commencé à pêcher à partir du moment où ils pouvaient marcher”, a-t-elle déclaré.

Ils lui disaient : « ‘Le saumon fait partie de qui nous sommes.’ »

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Andrea Reid interviewe une matriarche à Ging̱olx, C.-B. Mikayla Wujec

Pour quantifier la quantité de saumon qui avait disparu des zones de pêche locales des communautés, les entretiens de Reid ont commencé par poser des questions sur la quantité qu’ils pouvaient attraper aujourd’hui à un endroit spécifique.

Elle a ensuite remonté le temps en demandant “Combien de saumons avez-vous attrapé alors?”

Certains pourraient dire qu’ils en attrapaient 10 par jour ou 100 par semaine. D’autres Aînés comptaient les poissons pris au filet ou pris à l’hameçon à l’heure.

Sur les 48 personnes interrogées, 26 ont déclaré avoir suffisamment de connaissances pour répondre à ces questions.

La baisse moyenne de 83 % de l’abondance du saumon correspond bien aux autres tendances de l’accès au saumon pour les Premières Nations, ainsi qu’aux recherches antérieures qui décrivent un déclin plus large de la vie en eau douce dans le monde sur des périodes similaires.

Le nombre masque également certaines différences régionales. Le long du fleuve Fraser, les baisses étaient encore plus faibles, ce qui correspond aux statistiques gouvernementales des dernières décennies.

Sur le fleuve Fraser, par exemple, les montaisons de saumon rouge ont atteint en moyenne 9,6 millions par an entre 1980 et 2014, avec jusqu’à 28 millions par an. En 2020, le retour du saumon a chuté à 293 000 saumons, le plus bas depuis le début de la tenue des registres en 1893.

Menacer le saumon, menacer les humains

Les fermes piscicoles, les changements climatiques et la pêche commerciale ont été identifiés comme les plus grands dangers pour le saumon du Pacifique, selon les Aînés.

Les gardiens du savoir autochtone ont également soulevé des préoccupations concernant le développement industriel ainsi qu’une combinaison de contaminants, de développements hydroélectriques, de braconnage et de maladies infectieuses.

Les menaces pesant sur le saumon du Pacifique, disaient-ils, menaçaient directement la santé humaine.

Comme l’a dit à Reid un aîné Nisg̱a’a décédé depuis : « Qui sommes-nous en tant que Nisg̱a’a sans saumon?

Pendant longtemps, si le savoir autochtone a été utilisé, il a été utilisé pour combler les lacunes de la science occidentale, dit Reid. Cela a rarement fait comprendre que les Aînés peuvent offrir une perspective radicalement locale qui respecte l’écosystème d’un seul affluent et le plan de rétablissement sur mesure dont il a besoin.

« Nous devons faire participer les gens si nous voulons prendre soin du poisson », a déclaré Reid. “Ils veulent que ce genre d’informations soit connu.”

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Saumon kéta à la fin de son cycle de vie à Fish Creek. Andréa Reid

Mais dans ses entretiens, bon nombre des menaces pour le saumon identifiées par les Aînés échappaient au contrôle des Autochtones.

Dans une tournure surprenante, Reid a déclaré qu’un tiers des aînés ont parlé spontanément de la qualité décroissante de leurs cours d’eau.

« Lorsqu’il buvait la rivière, il pouvait goûter le saumon », a déclaré Reid à propos de l’expérience d’un Aîné. « C’est une façon incroyable de penser à la façon dont les gens existaient. C’est une différence incroyable avec la façon dont les gens ne peuvent pas toucher [water] aujourd’hui par peur de ce qu’il y a dedans.

Marqués par la perte, les longs entretiens ont été émotionnellement douloureux, a déclaré Reid. Mais en même temps, l’expérience a ouvert la voie : en remettant le destin des poissons entre les mains des personnes qui les connaissent et comptent le plus sur eux, ils peuvent avoir une chance de survie.

« Mes Aînés me rappellent souvent les responsabilités très réelles que nous assumons en tant qu’Autochtones dans ce pays », a déclaré Reid.

“Nous avons un rôle unique à assumer face à ce gouvernement… de le poursuivre en justice pour défendre les intérêts des poissons et de l’eau.”

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