Beyond Measure de James Vincent critique – vaut son pesant d’or | Livres sciences et nature

SOITIl était une fois le temps qui manquait. Et pas de poids, pas de masse, pas de hauteur, pas de volume. Aucune des jauges et des instruments que nous utilisons pour donner un sens au monde qui nous entoure n’existait. Ils n’avaient pas encore été inventés. Et bien que les mesures des propriétés physiques auxquelles se réfèrent existaient avant les noms inventés par les humains pour les décrire, James Vincent note dans Au delà de la mesure, le moment où les gens ont développé des systèmes pour quantifier le monde physique qui les entoure a été un moment de transformation pour notre espèce. Trente-deux mille ans plus tard, cette transformation est toujours en cours, alors que la mesure s’intègre de plus en plus dans nos vies, du travail à la santé, de l’amour à la mort : le monde a fait des données.

Un Fitbit est à une certaine distance d’une règle osseuse, et l’écart marque une énorme dépense d’énergie sur une vaste étendue de temps au cours de laquelle des générations ont travaillé sur des gradations de mesure de plus en plus fines. Quelle motivation pourrait-il y avoir pour ce genre de dévotion ? En premier lieu, dit Vincent, le plus simple qu’on puisse imaginer : la survie.

Dans la société agricole, la capacité de mesurer le passage du temps – de suivre un calendrier, un schéma de semis et de récolte – rendait possible les récoltes. Un sens plus aigu de la météo – un œil, en d’autres termes, pour la mesure – a rendu les récoltes prévisibles. Les nilomètres de l’Égypte ancienne, découvre Vincent lors d’un voyage dans le pays, pouvaient dire aux inquiets du Nil à quel point les eaux de crue fertilisantes avaient augmenté ce printemps, prédisant une fête ou une famine plus tard dans l’année.

Aujourd’hui encore, la gravité attachée au rituel annuel est presque palpable : les pharaons morts seraient enterrés avec des bâtons de mesure à la main. Très tôt, le droit d’évaluer – et d’appliquer – la mesure est devenu concomitant avec l’autorité politique. Nous les appelons dirigeants pour une raison.

La définition et le maintien d’un poids et d’un volume standard – en particulier dans le commerce très consommateur d’aliments et de boissons – sont restés l’une des principales obligations de l’État pendant des millénaires. Vincent est un conteur agile et sympathique : sa sensibilité au drame humain à l’œuvre derrière les grandes théories est particulièrement visible dans son traitement des siècles chaotiques avant la standardisation.

Les forces de police spéciales, comme celles de l’empire byzantin bullotaï, parcourait l’empire en vérifiant les poids. Les systèmes juridiques, tels que la cour de poudre d’Angleterre (“la cour de justice la plus basse et la plus rapide d’Angleterre”), ont graissé les rouages ​​d’une société dépendante de normes fiables – et mal à l’aise de la fragilité de ces normes. Lorsque les roturiers français exigent « Un roi, une loi, un poids et une mesure », ou la pétition des citadins médiévaux pour une horloge municipale, on nous rappelle que même si la mesure absconse apparaît, elle n’est jamais éloignée : une vie partagée avec des centaines, sans parler des millions. de personnes, serait impensable sans elle.

Il est donc naturel que les changements de mer dans notre façon de vivre affectent la façon dont nous mesurons. La France en pleine révolution est ici le paradigme de Vincent. Lorsque la monarchie absolue a été renversée, la mesure ancien régime est tombé avec. Les anciens systèmes de mesure basés sur le corps humain – comme la coudée main-coude ou le pouce de largeur – étaient intuitifs mais imprécis, aussi variables que les êtres humains eux-mêmes. Une norme fondée sur la structure sous-jacente de l’univers serait, au contraire, universellement utilisable et universellement accessible : la fraternité par le mètre ruban.

James Vincent : ‘un conteur agile et sympathique’. Photographie : Faber

Pas étonnant que le mètre (marquant le 10 millionième de la distance du pôle nord à l’équateur) ait été proposé à l’origine par la France révolutionnaire comme un geste internationaliste, un pavé sur la voie de l’amitié humaine universelle. Et il n’est pas surprenant que l’opposition à la métricisation prenne la forme d’un patriotisme démesuré – des Victoriens qui croyaient que les pyramides avaient été construites en utilisant des mesures britanniques à la tentative de résurrection des unités impériales par Boris Johnson à temps pour le jubilé. Les litres et les kilogrammes, devenus monnaie courante aujourd’hui, agissaient autrefois comme les hérauts d’un nouveau monde : rationnel, scientifique, humain – construisant, mesure par mesure, un monde plus beau et plus heureux.

Ces rêves sont morts – ainsi que certaines des imaginations les plus audacieuses de la révolution, comme la semaine de 10 jours. Mais la mesure scientifique et standardisée a conquis le monde. Au delà de la mesure est sans vergogne sur le bien que vous avez réalisé – les chaînes alimentaires ne pourraient pas fonctionner sans elle, sans parler de la civilisation complexe.

Mais Vincent n’est pas sensible à l’aspect le plus sombre de la mesure : la façon dont les normes communes peuvent enchaîner autant que libérer. Dans un chapitre ultérieur, il suit les militants de la guérilla contre le système métrique au cœur de l’Angleterre, et – bien qu’il ne soit pas tout à fait convaincu par leur remplacement des panneaux indicateurs kilométriques par des panneaux indiquant les miles – il sait que la marche en avant de la mesure apporte des pertes aussi bien que des gains. .

Les mètres et les centimètres sont peut-être plus scientifiques que les pieds et les pouces, mais ils sont tous les deux aussi rationnels que les humains qui les utilisent. Les phénomènes malins inspirés ou justifiés par la mesure – du colonialisme et de l’eugénisme aux troubles de l’alimentation – justifient les avertissements de Vincent selon lesquels les mesures ont été créées pour le bien des êtres humains, et non l’inverse. Dans un monde quantifié à l’infini, les frontières entre l’inhumain et l’inhumain peuvent être difficiles à remarquer – et faciles à franchir.

En parcourant ces lignes, des guides bien pires pourraient être trouvés que Vincent, qui allie un enthousiasme contagieux pour la science à un scepticisme sain quant aux utilisations que les êtres humains en font. Donner aux critiques et aux apologistes de la mesure de leur dû, Au delà de la mesure suggère doucement qu’il manque quelque chose. Le point n’est pas que la mesure est bonne ou mauvaise, mais que c’est humain. Et être humain, c’est s’adapter, s’amender, se transformer. Si le monde quantifié ne fonctionne pas, vous n’avez pas besoin de paniquer. Il est peut-être temps de changer.

Au-delà de la mesure : l’histoire cachée de la mesure par James Vincent est publié par Faber (£16.99). Pour soutenir la Gardien et observateur commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer

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