Comment deux Africains ont surmonté leurs préjugés pour créer une startup valant des milliards

Deux jeunes ougandais et ghanéens dans la vingtaine pensaient qu’il y avait une fortune à faire en apportant des services financiers transnationaux aux 1,2 milliard d’Africains. Avec 5 millions d’utilisateurs, Chipper Cash, basé à San Francisco, ne fait que commencer.


Yoc’était l’été 2018, et Ham Serunjogi, un immigrant ougandais de 24 ans, pensaient que le pitch qu’il faisait à une société de capital-risque de Palo Alto se passait bien. Il avait expliqué comment sa start-up fintech, Chipper Cash, permettrait aux consommateurs africains de s’envoyer de l’argent, au-delà des frontières nationales, à moindre coût et plus facilement que le système bancaire désuet – une sorte de Venmo pour le continent.

Puis vint une question de l’un des partenaires : « Pourquoi n’iriez-vous pas chercher des dons et des subventions pour financer cela ? Parce que, répondit Serunjogi, ce sera un à but lucratif Entreprise. Le partenaire désemparé a persisté : “Pourquoi ne parlez-vous pas à l’Unicef ​​ou à une société d’investissement à impact ?” Serunjogi refuse discrètement de nommer l’entreprise, ou de dire quel VC lui a dit plus tard que “quels que soient les paramètres, je dois appliquer une remise à cette entreprise car elle est en Afrique”.

Ces souvenirs piquent encore, même si Chipper Cash a maintenant levé 300 millions de dollars auprès d’une liste de VC de premier ordre, le plus récemment en novembre à une valorisation de 2,2 milliards de dollars. «Ce sont des choses que je devrais prendre avec un visage impassible. Mais c’était scandaleux, et ça l’est toujours », déclare Serunjogi depuis le bureau de San Francisco où lui, le cofondateur Maijid Moujaled et près d’un cinquième des 350 employés de l’entreprise sont basés. Les deux fondateurs détiennent chacun une participation estimée à 10 % dans Chipper, ce qui se traduit par des fortunes sur papier au nord de 200 millions de dollars.

Sheel Mohnot, un ancien associé de 500 Startups – le premier bailleur de fonds de Chipper Cash – évoque une certaine résistance précoce des investisseurs à l’ignorance de l’Afrique. “Personne n’investissait en Afrique à l’époque”, dit-il. Cela a changé. Selon CB Insights, les investisseurs en capital-risque ont investi 1,5 milliard de dollars dans des entreprises fintech africaines l’année dernière, soit sept fois plus qu’en 2020. Les Africains subsahariens ont aujourd’hui 605 millions de comptes d’argent mobile enregistrés, avec lesquels ils peuvent envoyer de l’argent par SMS, contre 469 millions en 2018. Cela fait de la région un terrain fertile pour des applications financières grand public plus avancées.

Quatre ans après sa création, Chipper Cash compte 5 millions d’utilisateurs enregistrés dans sept pays, dont l’Ouganda, le Ghana et le Nigeria. Il offre non seulement des transferts d’argent à faible coût, mais également le paiement de factures, le trading de crypto et la possibilité d’acheter des actions américaines. Hors transactions cryptographiques, il a enregistré plus de 75 millions de dollars de revenus en 2021, contre 18 millions de dollars en 2020.

L’idée de Chipper Cash est née lorsque Serunjogi, lycéen, a vu les problèmes rencontrés par son père en essayant de transférer de l’argent via le système bancaire sclérosé de l’Afrique. La famille de Serunjogi vivait à Gayaza, une ville ougandaise à 10 miles de Kampala, la capitale. Ses parents possédaient une ferme et son père dirigeait également une opération informatique aidant les entreprises locales à mettre en place des réseaux. Bien qu’à peine riche, la famille a envoyé Serunjogi et ses deux frères dans un lycée privé et les a inscrits dans un club de natation compétitif. En 2010, Serunjogi, alors âgé de 16 ans, a fait partie de l’équipe olympique de la jeunesse ougandaise. Après avoir eu des problèmes pour effectuer un virement bancaire, son père a été contraint de s’envoler pour l’Afrique du Sud avec une enveloppe pleine d’argent pour payer l’entraîneur de natation de son fils pendant qu’ils s’entraînaient là-bas.

Après le lycée, Serunjogi a suivi son frère aîné à Grinnell, une petite université d’arts libéraux de l’Iowa connue pour ses solides universitaires, où les deux ont nagé à l’université. À Grinnell, il a rencontré Moujaled, un étudiant ghanéen spécialisé en informatique qui avait créé un groupe de codage étudiant populaire. Presque immédiatement, les deux ont commencé à parler de développer une application de transfert d’argent en Afrique. Mais d’abord, ils voulaient une expérience technologique dans le monde réel et avaient besoin de visas de travail. Ainsi, au cours de sa première année, Serunjogi a envoyé des e-mails froids à Mark Zuckerberg et Sheryl Sandberg et a décroché un stage avec Facebook, qui s’est transformé en un emploi à temps plein à Dublin après avoir obtenu son diplôme en 2016.

Au printemps 2018, Serunjogi a envoyé un texto à Moujaled, qui travaillait comme ingénieur logiciel à San Francisco, pour lui dire qu’il était temps de se lancer. Serunjogi a quitté son emploi et a emménagé dans le studio de Moujaled, dormant sur un matelas pneumatique dans la kitchenette. Les deux ont utilisé leurs économies combinées de moins de 30 000 dollars et le salaire continu de Moujaled comme capital d’amorçage. Ils ont lancé une version test de leur application en juillet 2018, permettant aux clients d’envoyer gratuitement de l’argent de l’Ouganda au Ghana.

Ils ont présenté des propositions à plus de 50 sociétés de capital-risque jusqu’à ce qu’en novembre 2018, 500 startups acceptent d’investir 150 000 $. Avant la signature des papiers, Mohnot a viré 40 000 $ à Chipper après que Serunjogi lui ait dit qu’il était sur le point de manquer de loyer. “Je lui en serai éternellement reconnaissant”, déclare Serunjogi.

L’application gratuite et facile à utiliser de Chipper était une grande amélioration par rapport aux alternatives disponibles. Par exemple, M-Pesa au Kenya, qui a été lancé en 2007, facture de 1 % à 2 % pour de nombreux transferts nationaux.

À la mi-2019, Chipper Cash était disponible en Ouganda, au Ghana, au Kenya et au Rwanda. Il s’est rapidement étendu au Nigeria, le plus grand marché d’Afrique avec plus de 200 millions d’habitants, et à la fin de l’année, il comptait 600 000 clients. Il a également introduit une commission de marge de change de 2% à 5% pour commencer à générer des revenus. Alors que le bitcoin est passé de 14 000 $ à 20 000 $ à l’automne 2020, Chipper a commencé à permettre aux utilisateurs d’acheter et de vendre du bitcoin et de l’éther, établissant un deuxième secteur d’activité lucratif : les frais de négociation. Il a atteint une valorisation de 2,2 milliards de dollars fin 2021, avec des investissements d’entreprises telles que FTX de Sam Bankman-Fried, Ribbit Capital et Bezos Expeditions. Les transactions sont passées de 200 millions de dollars au premier trimestre 2021 à 1,6 milliard de dollars 12 mois plus tard.

Toute cette croissance s’accompagne de défis supplémentaires à enjeux élevés. L’un est la liquidité : Chipper doit s’assurer qu’il dispose de suffisamment de fonds dans chaque pays pour prendre en charge les transferts instantanés. Lorsque ce n’est pas le cas, les temps de transaction peuvent ralentir jusqu’à une journée complète ou plus. L’argent peut résoudre ce problème. Une plus grande préoccupation est la concurrence. La startup sénégalaise Wave propose des services similaires (bien que dans différents pays jusqu’à présent) et a décroché une valorisation de 1,7 milliard de dollars l’année dernière. D’autres sociétés de transfert de fonds telles que Remitly et Wise ne permettent pas encore aux gens d’envoyer de l’argent d’un pays africain à un autre, mais rien ne les empêche d’entrer sur le marché.

Pour l’instant, Serunjogi se concentre sur le maintien de la forte croissance de Chipper, le passage à la rentabilité et l’aide aux Africains. Les clients bénéficient, dit-il, lorsqu’ils peuvent déplacer facilement de l’argent et ont de nouvelles façons d’investir et de créer de la richesse. “Je crois profondément au rôle de l’entrepreneuriat et du capitalisme dans l’amélioration de la vie des personnes qui vivent dans les pays en développement.”

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